Así experimenta la BBC con el sonido 3D

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Image caption Los auriculares pueden dar la impresión errónea de que los sonidos provienen de nuestra cabeza.

Los dispositivos móviles están en todos lados y les permiten a millones de personas escuchar su música favorita, programas de radio y de televisión, idealmente con auriculares.

Pero los auriculares pueden dar la falsa impresión de que los sonidos provienen de dentro de tu cabeza, y no del ambiente.

Para resolver esto, el equipo de Investigación y Desarrollo de la BBC está desarrollando nuevas herramientas para la creación de audio binaural, una técnica de producción que imita las señales auditivas naturales creadas por la cabeza y las orejas.

En el experimento más reciente, los investigadores convocaron el mes pasado a 10 miembros de la Orquesta Filarmónica de la BBC y los rodearon con una multitud de micrófonos colocados a diferentes distancias y alturas de los músicos para grabar nuevo material en bruto y jugar con él.

La ventaja de la técnica de grabación binaural es que puede ser usada para dar una sensación más rica de espacio, lo que permite una experiencia más realista y tridimensional.

Desafortunadamente, los sistemas binaurales actuales, según el equipo de investigación, tienen problemas de calidad que no permiten que el audio logre la calidad suficiente como para transmitirlo. Por lo menos, no todavía.

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Image caption La orquesta de la BBC toca las mismas piezas varias veces para simular diferentes</br>escenarios de grabación.

Cabezas de plástico

Una de las técnicas de grabación binaural utiliza cabezas de plástico con diminutos micrófonos de condensador.

Los micrófonos se colocan dentro de los oídos de un maniquí para preservar lo que se conoce como las "funciones de transferencia relacionadas con la cabeza".

Éstas son las variaciones en la frecuencia de sonido causadas por la estructura que rodea a las orejas, la cabeza y los hombros.

Pero la técnica de la cabeza artificial (en inglés "dummy head recording") no ha logrado ser adoptada por todos los técnicos debido a "razones de calidad y funcionalidad", dice el técnico de sonido de la BBC Chris Pike.

En lugar de eso, se puede lograr una sensación en 3D más convincente mediante el uso de software para alterar las grabaciones de sonido envolvente de seis canales, el tipo utilizado por los sistemas de audio hogareños 5.1.

Una vez que las funciones de transferencia son aplicadas a las señales capturadas, no se necesita ningún equipo especial -aparte de un par de auriculares- para escuchar el resultado.

Sin embargo, un campo de investigación prometedor es la incorporación de un dispositivo de seguimiento de la cabeza para permitir que un oyente incline la cabeza para cambiar su sensación de escucha del audio.

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Image caption Los micrófonos se colocan dentro de las orejas ficticias para hacer grabaciones de sonido 3D.

Realidad virtual de audio

La BBC no es la única organización en experimentar con esta técnica en los últimos años.

El video Barber's Haircut (ver), creado por el desarrollador de software de audio QSound Labs en 1996, tiene más de 17 millones de visitas en YouTube.

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Image caption El audio binaural imita las señales auditivas naturales.

Por otra parte, muchas empresas han lanzado productos de sonido binaural, entre ellas Fraunhofer, Dolby y DTS.

Ya ha habido varias grabaciones de larga duración en la BBC que usaron esta técnica, por ejemplo el concierto "Nueve Lecciones y Villancicos" y un drama de radio llamado "Private Peaceful".

En ambos programas, el contenido se logró conviertiendo las señales de sonido envolvente ("surround") de los altavoces en una señal binaural.

Las críticas de estos primeros experimentos fueron positivas, lo que llevó a la Radio 1 de la BBC a grabar un programa en 3D, una experiencia que algunos oyentes describieron como "espeluznante".

Más sexy

"La denominación 'sonido 3D' es un ejemplo de la habitual tontería de marketing sin sentido, para hacer que el sonido binaural parezca algo sexy", dice Hugh Robjohns, editor técnico de la revista Sound On Sound, que no está impresionado con el resurgir de esta técnica.

"El estéreo binaural es una de esas ideas que resurgen más o menos cada década, y todo el mundo se emociona por el redescubrimiento, y luego se sienten frustrados y aburridos con sus problemas e imperfecciones".

Robjohns dice que aunque la técnica puede crear efectos espaciales, no ofrece paisajes sonoros precisos o naturales.

Además, afirma que las grabaciones binaurales no se reproducen bien en los altavoces estéreo.

"La imagen es muy vaga y el sonido puede llegar a estar muy rico en tonalidades, por lo que se hace difícil satisfacer al público potencial, y las quejas son frecuentes", dice.

Andy Jones, de la revista Musictech, añade que los consumidores les han dado la espalda a otros intentos de ofrecer una mayor inmersión de audio.

"Se suponía que el Super Audio CD iba a llevar el sonido envolvente a las masas y reemplazar al CD", dice.

"Pero el mercado de masas no parecía muy interesado".

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Image caption La BBC experimenta con dispositivos móviles para mejorar las grabaciones binaurales.

Si bien el audio binaural no es una idea nueva, usarlo para una amplia gama de emisiones es un territorio inexplorado.

Y el equipo de Investigación y Desarrollo de la BBC tiene otro truco que podría ayudar a darle atractivo.

Los ingenieros están experimentando con la integración del sonido capturado a través de los teléfonos inteligentes y las tabletas. La idea es que los miembros del público puedan subir su propio audio para mejorar la cobertura profesional de eventos en vivo.

Sin embargo, Robjohns tiene una última advertencia.

"En realidad, hay riesgos muy serios para la salud y la seguridad", dice.

"El sonido de alguien que al parecer enciende una cerilla justo detrás de su oreja izquierda puede ser muy inquietante y hacer que la persona, literalmente, salte,algo que no es una buena cosa si usted está montando una bicicleta o de pie en la plataforma del tren en el momento".

El audio binaural está en pañales en términos de producción de radiodifusión.

Pero si el progreso sigue, el audio en 3D aún podría tener éxito ahí donde el video en 3D ha tenido problemas. Simplemente no lo escuches mientras andas en bicicleta.

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