El misterio del canto cambiante de las ballenas boreales

Ballena boreal Derechos de autor de la imagen Reuters
Image caption Los investigadores grabaron 12 canciones nuevas producidas por las ballenas boreales.

Algunos de los sonidos más hermosos y fascinantes del mundo son creados por animales.

Hermosos por su calidad y gama, fascinantes por su complejidad y las intrincadas razones que hacen que los animales canten.

Un ejemplo es el canto de las grandes ballenas.

Los cantos de la ballena jorobada o la azul son los más conocidos. Pero nuevas investigaciones han confirmado que dentro de las ballenas hay una cuyas canciones son aún más impresionantes.

Se trata de la ballena de Groenlandia –también conocida como ballena boreal– que posee un repertorio asombroso.

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Haga click para esuchar una de sus canciones.

Recientemente, un equipo de investigadores grabó 12 canciones nuevas entonadas por estas ballenas durante su migración anual.

Este descubrimiento revela más detalles sobre cómo se comunica esta enigmática criatura que pasa la mayor parte de su vida bajo la gruesa capa de hielo ártico.

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Viaje musical

La nueva investigación se centró en una población de ballenas boreales que viajaban –como hacen todos los años en primavera– por la costa oeste de Alaska.

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Image caption Las ballenas jorobadas son las más conocidas por sus cantos.

Los científicos grabaron más canciones nuevas durante este período de las que se hayan observado antes en este grupo, que pertenece a la población de Bering-Chukchi-Beaufort, la más grande de cuatro localidades aisladas geográficamente.

El estudio, publicado en la revista Marine Mammal Science, también descubrió que al menos seis de estas canciones eran compartidas entre los miembros del grupo.

Con micrófonos submarinos llamados hidrófonos, el equipo grabó en dos sitios y descubrió 12 canciones únicas entonadas en un grupo formado por 32 individuos.

Un estudio anterior registró un número mayor de canciones exclusivas (66), pero durante un período más largo, de un año.

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Repertorio variado

Si bien es cierto que otras especies también cantan, la ballena boreal es la que parece tener más y más variadas canciones.

Estos detalles han salido a la luz solo recientemente ya que resulta muy difícil observarlas, debido a que su remoto hábitat está cubierto de una gruesa capa de hielo marino durante la mayor parte del año.

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Image caption Las razones por las cuales la ballena cambia su melodía a lo largo del año son un misterio para los científicos.

Se sabe que estas ballenas también cambian sus melodías de año en año, pero cuántas canciones tienen en su repertorio o por qué se comportan de esta manera continúa siendo un misterio.

Y esto es exactamente lo que Kate Stafford, coautora del nuevo estudio de la Universidad de Washington, en Seattle, Estados Unidos, se propone averiguar.

Los investigadores creen que las canciones de las ballenas de Groenlandia pueden ser una forma de llamado o una muestra de aptitud para la reproducción.

Lo que sí está claro es que una ballena puede aprender un canto de la otra.

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Mundo mágico

"La ballena boreal es única entre todas las ballenas porque cambia sus canciones dentro del mismo año y entre años", le explicó Stafford a la BBC.

"Sería maravilloso entender no sólo por qué cantan, sino también por qué cantan tantas canciones diferentes".

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Image caption Es difícil observar el comportamiento de las ballenas boreales porque pasan la mayor parte del año bajo el hielo en una remota zona del Ártico.

El hecho de que sean tan diferentes es lo que intriga a Stafford.

Los cuatro grupos de ballenas boreales, por ejemplo, nunca fueron vistos cantando las mismas canciones.

"De todas los cetáceos barbados, las ballenas jorobadas son las que más se conocen por su canto. Todos hemos escuchado hablar de sus canciones de caza, pero cada una de ellas canta la misma melodía todos los años. Cuando una canción cambia, el resto adopta la nueva melodía", dice Stafford.

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"Es fascinante que la ballena de Groenlandia sea tan distinta a las otras especies de ballena".

La variedad puede atribuirse, en parte, a que están creciendo rápidamente en número. Un hecho notable, ya que el grupo estuvo al borde la extinción por la caza intensiva que tuvo lugar entre 1600 y 1800.

Ahora, que es posible dejar hidrófonos bajo el agua por más de un año, los investigadores se proponen escuchar más de estas canciones fascinantes.

"Si escuchamos bajo el hielo, siempre descubriremos algo nuevo. Solemos pensar en el Ártico como un vasto páramo helado. No lo es. Hay muchas cosas pasando todo el año bajo la capa de hielo. Es un mundo mágico", dice la investigadora.

"Si pudiese pasar el resto de mi carrera escuchando a las ballenas boreales con un hidrófono, sería una persona muy feliz".

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