Los problemas para revertir el desastre ecológico de los Everglades

Obama saluda al director del parque Everglades, Pedro Ramos, a su llegada a Miami Derechos de autor de la imagen Reuters
Image caption El presidente Obama visitó la zona para marcar el Día de la Tierra.

A simple vista parece mentira que las aguas cenagosas de los Everglades sean en realidad un gran río que ocupa casi toda la anchura del sur de Florida. Este paisaje único está en peligro.

Tanto en el mapa, donde aparecen como una gran mancha verde, como en persona, vistos sobre uno de los populares hidrodeslizadores que aparecían en la serie de TV Miami Vice, los Everglades no aparentan lo que en realidad son.

O más bien lo que eran: un río de 112 kilómetros de ancho que fluía lentamente desde Orlando, en el centro de la península de Florida, hasta su desembocadura, a más de 400 kilómetros al sur.

Ese cauce se ha visto alterado por la acción del hombre desde hace más de un siglo.

La urbanización, la agricultura y el desarrollo económico han puesto en peligro a 67 especies que habitan este parque natural, conocido por sus icónicos caimanes y visita habitual para quienes hacen turismo en Miami, ciudad que ha sido responsable en buena medida de la reducción del ecosistema original.

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Image caption A restaurar el cauce original del llamado "Río de Hierba", se ha destinado desde hace 15 años el mayor proyecto ecológico de Estados Unidos,

En juego, advierten los expertos, está el acceso al agua corriente de siete millones de personas en Florida y el futuro de la economía de la zona.

Para restaurar el cauce original del llamado "Río de Hierba", está en marcha desde hace 15 años el mayor proyecto de restauración ecológica del mundo, según lo describen las propias autoridades federales y estatales que participan en el Plan Global de Restauración de los Everglades.

Ahora activistas advierten que el plan corre riesgo de fracasar por la presión de intereses económicos y la subida de los niveles de agua del mar, producto del cambio climático.

Para subrayar la importancia de los Everglades, el presidente de Estados Unidos, Barack Obama, visita la zona este miércoles cuando se celebra el Día de la Tierra.

Obama: El cambio climático ya no puede ser negado"

Obama advirtió en su visita a los Everglades que el cambio climático conlleva mayores tormentas y sequías más severas.

"El cambio climático ya no puede ser negado. No puede ser editado. No puede ser omitido de la conversación", dijo.

"El cambio climático está amenazando este tesoro y a las comunidades que depende de él", dijo Obama en un discurso desde el centro de bienvenida del parque.

"Si no actuamos, podría pasar que no haya unos Everglades como los conocemos", añadió.

Lea: Everglades vuelven a lista de peligro de la Unesco

Subida del nivel del mar

Las autoridades federales y estatales han invertido más de US$13.500 millones en la restauración de los Everglades, en un área de 46.000 kilómetros cuadrados, lo que es casi el tamaño de Costa Rica.

El proyecto para restaurar los Everglades,

El "río de hierba"

  • 7 millones de personas dependen de los Everglades para su suministro de agua corriente

  • 67 especies amenazadas o en peligro viven en los Everglades

  • 1845 año en que Florida se convierte en Estado y empieza el drenaje de la zona

Google Maps

aprobado en el año 2000, al final del gobierno de Bill Clinton, abarca varios frentes de acción -retirada de diques, construcción de canales y reservas de agua- todos con la meta final, a 30 años vista, de revitalizar áreas que se han secado y hacer un mejor uso del agua.

Pero cuando se ha cumplido la mitad del plazo, hay indicios de que los Everglades no están regenerándose, sino más bien todo lo contrario.

Stephen Davis, un investigador de la Everglades Foundation, una ONG de Florida, señala en conversación con BBC Mundo que está descendiendo el número de peces pequeños, vitales como base alimenticia para aves y caimanes.

También ha caído a la mitad el número de "islas de árboles", que se elevan sobre las aguas y que son vitales para el ecosistema.

Su compañero Tom van Lent dice que hace falta acelerar la implementación del proyecto.

"Al ritmo actual tomará 200 años cumplir con los objetivos del plan de restauración", dice Van Lent, director de Ciencia y Política en la Everglades Foundation.

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Image caption El año pasado se inauguró el primer puente de 1,6 kilómetros construido en la carretera Tamiami Trail.

Un problema añadido es la subida de los niveles del mar, una amenaza ante la cual Florida, sus playas y su interior, es especialmente vulnerable.

Mientras que el nivel del mar subió 22 centímetros en Florida en todo el siglo XX, se estima que podría subir hasta dos metros en el siglo XXI, según la Academia Nacional de Ciencias de EE.UU.

Esto es preocupante para los Everglades.

Debido a que el terreno de los Everglades es especialmente poroso, el agua del mar lleva años ganándole terreno al agua dulce.

Retirada de diques

Entre otras acciones contempladas por el plan de restauración, la retirada de barreras artificiales que han obstruido el cauce natural es de gran importancia.

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Image caption Cuando se construyó la Tamiami Trail fue celebrada como una gran hazaña de la ingeniería. Pocos entonces advirtieron el daño medioambiental que iba a suponer.

Uno de esos diques construidos por el hombre es la carretera Tamiami Trail que hizo posible en 1928 viajar en auto desde Miami a la costa oeste de la península de Florida.

Cuando se construyó, fue celebrada como una gran hazaña de la ingeniería. Pocos entonces advirtieron el daño medioambiental que iba a suponer.

Para que el agua pueda superar ese dique, el proyecto de restauración de los Everglades prevé la construcción de puentes en el Tamiami Trail.

El año pasado se inauguró el primer puente de 1,6 kilómetros construido en esa carretera.

Hay otros nueve kilómetros de puentes proyectados en otros tramos.

Pero el progreso en la retirada de otros diques se ha estancado.

Intereses azucareros

Como ocurre a menudo, la defensa del medio ambiente ha entrado en conflicto con los intereses económicos.

Desde 2010, el estado de Florida tiene derecho de compra de unos campos de caña de azúcar, al sur del Lago Okeechobee, que han sido cultivados desde los años 30 por US Sugar, la mayor productora de caña de azúcar del país.

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Image caption Los ecologistas temen por el fracaso del proyecto de rescate de los Everglades.

Las autoridades estatales tienen de plazo hasta el próximo 1 de octubre para comprar por US$350 millones casi 19.000 hectáreas de tierra, pero la falta de respuesta a pocos meses de cumplirse el plazo ha puesto nerviosos a los ambientalistas.

"Nuestra mejor oportunidad para salvar los Everglades puede estar a punto de fracasar", advierte la Everglades Foundation.

La idea del plan de restauración es usar esas tierras azucareras al sur del lago como reserva de agua, donde sería limpiada y enviada al sur, a tierras que se han secado.

El problema es que el valor de mercado de la tierra ha subido mucho en los últimos cinco años y US Sugar ya no tiene interés en venderla, le dice a BBC Mundo Cara Capp, copresidenta de la Everglades Coalition, formada por más de 50 grupos medioambientalistas.

Activistas han dicho que US Sugar está haciendo lobby para que el ejecutivo estatal no compre los terrenos.

La empresa buscaría recalificar esos suelos y construir hasta 18.000 casas, según el diario Tampa Bay Times.

BBC Mundo trató de obtener una entrevista con responsables de US Sugar pero al tiempo de publicación de esta nota no recibimos respuesta.

Hace dos semanas, activistas de todo el Estado se desplazaron a la capital de Florida, Tallahassee, para pedir la compra de los terrenos de US Sugar.

Capp espera que la visita de Obama a los Everglades sirva para fortalecer su campaña

"Necesitamos liderazgo político y por eso la visita de Obama es tan importante".

"La importancia de la reserva al sur del Lago Okeechobee es crucial para el éxito del plan de restauración", subraya Van Lent.

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Image caption Las autoridades federales y estatales han invertido más de US$10.000 millones para restaurar el cauce de los Everglades, pero activistas y científicos advierten que el proyecto puede fracasar.

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