¿Cómo logran los equipos de F1 tardar menos de dos segundos en cambiar cuatro neumáticos?

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Image caption La escudería Williams impuso un nuevo récord en materia de pits en junio.

Un piloto de Fórmula 1 está en medio de una carrera. Quedan decenas de vueltas para la meta. Todos van a más de 300kph. Pero, inevitablemente, llega el momento de hacer reparaciones y cambiar los neumáticos: hay que hacer la crucial parada técnica.

El piloto entra en la línea de pits o en boxes. Una veintena de trabajadores se agolpan sobre el vehículo. El auto se levanta sobre los gatos, se cambian los cuatro neumáticos, se limpia el visor del casco del piloto, se dejan caer los gatos y el auto se aleja.

La parte más increíble de todo eso -más allá de la pura precisión y coordinación que se requiere - es que todo el proceso se lleva a cabo en menos tiempo de lo que toma leer esta oración.

En una parada en boxes, cada milisegundo cuenta e incluso uno extra puede significar la victoria o la derrota para el equipo.

Puede que el foco de atención esté sobre las estrellas que conducen los coches pero, a pesar de las apariencias, no ocupan el podio por si solos.

Auténticos récords

Las paradas en los pits son un elemento fundamental del automovilismo que los integrantes del equipo de boxes han perfeccionado.

En la categoría Nascar, una típica parada para cambiar cuatro neumáticos, con un equipo de solo seis personas, toma entre 11-13 segundos.

Una señal de "frenos" en los pits Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption Son muchas las cosas que pasan en un par de segundos en los pits.

En carreras de resistencia como las 24 Horas de Le Mans, las paradas tienden a ser más largas, pero aun así toman menos de un minuto.

Es con ese tipo de precisión que en junio se estableció un récord. La escudería británica de F1 Williams, voló en una parada en los pits con un impresionante tiempo de 1,89 segundos en el Gran Premio de Europa, disputado en Bakú en junio de este año.

La primera parada por debajo de dos segundos, que se registró en la F1, fue lograda por el equipo Red Bull en el Gran Premio de EE.UU. en Texas en 2013 con 1,92 segundos.

La de Williams fue también originalmente cronometrada en 1,92, pero los datos del equipo sugieren un tiempo un poco más rápido.

Preparación y precisión

Demasiadas cosas ocurren durante la parada, pero intentaremos enumerarlas.

En primer lugar, el piloto de F1 entra en la pequeña línea de pits para quedar totalmente al frente del operador del gato a una velocidad cercana a los 60kph.

Los pits de la escudería Williams Derechos de autor de la imagen Williams
Image caption Los integrantes de los pits son los héroes anónimos de la Fórmula 1

Hasta 12 miembros del equipo cambian los cuatro neumáticos.

La parada del piloto debe ocurrir perfectamente a tiempo para evitar que choque con el operario que está esperando y que luego levanta el auto hidráulicamente.

La preparación es también crucial.

Tres miembros del equipo están listos esperando en cada neumático. Uno de ellos utiliza una pistola neumática de aire comprimido para sacar la única tuerca de la rueda del auto.

En algunos casos, estos equipos tienen tanta práctica que encajan la pistola sobre la tuerca, incluso antes de que el auto se detenga por completo.

La potencia de estas pistolas es tan poderosa que su uso inadecuado puede provocar lesiones graves.

Luego, otro miembro del equipo saca la rueda, el tercero coloca la rueda nueva y el operador de la pistola la termina de ajustar.

Una vez que el operador retira la pistola de la tuerca, un atento mecánico verifica que todo esté bien asegurado.

Finalmente, se da una señal al equipo. El piloto está listo para arrancar de nuevo.

Recuerdo cuando se consideraba que una parada de tres segundo era imbatible. Ahora estamos constantemente rondando la marca de los dos segundos"

Pat Symons, escudería Williams

El coche cae al suelo y los operadores de gatos y estabilizadores se quitan del medio, mientras la luz del pit indica que el piloto puede salir.

Mucha práctica

En el ambiente de las carreras de autos eléctricos de la recientemente creada Formula E, las paradas en boxes requieren que el piloto cambie de coche, así que solo dos miembros del equipo son usados para asistir al piloto con la salida y la entrada.

Sin embargo, caben pocas dudas de que los equipos en los pits de la Fórmula 1 son los más extravagantes.

"Recuerdo cuando se consideraba que una parada de tres segundo era imbatible. Ahora estamos constantemente rondando la marca de los dos segundos y ocasionalmente bajando de los dos segundos, como vimos en Bakú", dijo Pat Symonds, director deportivo del equipo Williams.

Los equipos han podido lograr esos tiempos récord por una variedad de factores. Para empezar, hacen una cantidad increíble de ensayos.

"Durante una temporada habremos completado cerca de 1.700 paradas en pits", explica Symonds.

"Las prácticas se hacen en la pista durante un fin de semana y en un coche de pruebas que tenemos en la fábrica".

¿Futuro con repostaje?

Desde que en la temporada de 2010 entró en vigor la prohibición de repostar impuesta por la Federación Internacional de Automovilismo (FIA), los tiempos en los pits has disminuido notablemente.

Los pits del equipo Red Bull Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption Los integrantes de los boxes modernos usan vestimenta de seguridad.

Una prohibición similar fue introducida previamente entre 1984 y 1994.

Eso originalmente se debe a que el repostaje es algo riesgoso que genera preocupaciones en materia de seguridad.

En 1994 el auto de Jos Verstappen quedó envuelto en llamas durante el Gran Premio de Alemania. El piloto superó el incidente sólo con heridas leves en el rostro.

En el Gran Premio de Brasil de 2009 el Ferrari de Kimi Räikkönen quedó envuelto en una llamarada cuando Heikki Kovalainen roció con gasolina el auto de su compatriota finlandés tras abandonar los pits con la manguera de abastecimiento aún enganchada en su coche.

Debido a ese tipo de incidentes, los integrantes de equipos de boxes modernos tienen que usar trajes deportivos resistentes al fuego Nomex, similares a los usados por los propios pilotos. Son más seguros y rápidos.

Será interesante ver cómo evolucionan las paradas en pits en los próximos años, especialmente si se vuelve a introducir el repostaje.

Es una iniciativa que sigue en discusión y que cuenta con el respaldo de muchos pilotos destacados, debido a que supone un aumento en las velocidades del coche, pero la FIA sigue estando dividida al respecto.

En el pináculo

Por ahora, es difícil imaginar cómo podrían ser mejorados aún más los tiempos actuales. ¿Quizás paradas de 1,5 segundos?

En todo caso los integrantes de los equipos en boxes de la F1 son los héroes no reconocidos de las escuderías profesionales.

"Otras categorías tienen el mismo principio de la parada en los pits", dice Symonds.

"Sin embargo no hay otra categoría que pueda conducir una parada como la Fórmula 1. Es el pináculo".

Lee la historia original en inglés en BBC Autos

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