Por que enxergamos 'rostos' em lugares ou objetos?

Uma parede na Toscana, Itália, que lembra um rosto sorridente Direito de imagem Getty Images
Image caption Uma parede na Toscana, Itália, remete a um rosto sorridente

Você já deve ter visto imagens do tipo na internet: uma casa que lembra o rosto de Hitler; Donald Trump no ouvido de um cachorro; uma jujuba parecida com Kate Middleton.

Percepções como essas têm nome - são exemplos da pareidolia, quando identificamos padrões familiares, como um rosto, em indícios aletórios como imagens ou sons.

Direito de imagem Eva Ontiveros
Image caption Me dá um abraço!

Por que temos a experiência da pareidolia?

Não tema: se você vive experiências de pareidolia, está tudo bem.

Como humanos, somos "programados" a reconhecer rostos.

Direito de imagem Asaf Peer/Tony Belpaeme
Image caption A foto 'Surprised Ship', de Asaf Peer, aparenta um rosto surpreso; já 'Cheerful Grater', de Tony Belpaeme, mostra um 'sorriso largo'

Isso faz sentido sob uma perspectiva evolucionária, diz o psicólogo Rob Jenkins, da Universidade de York.

"Se há um rosto por perto, há uma mente por perto. Isso é algo que pode potencialmente fazer muito bem ou mal a você", diz ele.

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Image caption Ah, pareidolia, não brinque comigo...

E o reconhecimento de rostos começa cedo.

"Bebês com nove minutos de vida parecem mostrar uma preferência por padrões semelhantes a rostos", diz Jenkins.

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Image caption Você moraria nesta casa ranzinza?

Em testes, recém-nascidos passam mais tempo olhando para padrões com pontos e traços que se aproximam à imagem de dois olhos e uma boca do que para padrões sem aparência de um rosto.

Não é preciso muito estímulo visual para vermos um rosto. Algumas manchas escuras nas posições dos olhos e da boca são tudo o que precisamos.

Mas humanos são realmente tão especiais?

Image caption Uma ovelha participa de um experimento diante de rostos - incluindo uma foto do ex-presidente americano Barack Obama

Um estudo de 2017 mostrou que as ovelhas têm a habilidade de reconhecer rostos humanos familiares.

Pesquisadores da Universidade de Cambridge conseguiram treinar animais para identificar os atores Jake Gyllenhaal e Emma Watson, o ex-presidente americano Barack Obama e a jornalista da BBC Fiona Bruce.

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Image caption A cerveja assustada: quando sua própria bebida diz que é hora de parar...

E enquanto somos muito bons em reconhecer rostos familiares, somos piores do que pensamos em identificar desconhecidos: em um experimento, pesquisadores mostraram a participantes pessoas em duas fotografias diferentes. Ao perguntarem se as imagens mostravam a mesma pessoa, houve uma taxa de erro na faixa de 20%.

Com rostos que não conhecemos, diferenças sutis como a iluminação, a expressão, a maquiagem ou estilo de cabelo podem dificultar as nossas habilidades de reconhecimento.

E como é nosso desempenho em comparação com máquinas?

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Image caption Nem todos os 'rostos' são simpáticos...

O correspondente de tecnologia da BBC Rory Cellan-Jones diz que softwares de reconhecimento facial existem há muito tempo, mas ainda não alcançaram as expectativas.

Quanto mais imagens os computadores recebam como demanda para processar, menos precisos eles tendem a ser.

"Há uma quantidade extraordinária de variação nas imagens para as quais os computadores são treinados", diz.

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Image caption Parte de um equipamento médico que parece um rosto com um sorriso sinistro

Então, quem ganharia em uma batalha de reconhecimento facial - humanos ou computadores?

"Depende da tarefa", diz Rob Jenkins. "Se é um humano que conhece o rosto que está vendo, aposte no humano com convicção. Se o rosto é desconhecido, a máquina pode ter a vantagem."

Mas, para Jenkins, diante do avanço rápido da tecnologia, não demorará muito para que sejamos totalmente superados pelas máquinas.

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Image caption Um pimentão bocejando?

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