Редкоземельные элементы как фактор геополитики

  • 12 июля 2011
Руда и экскаваторы Правообладатель иллюстрации AFP
Image caption Монополия Китая на экспорт редкоземельных металлов беспокоит власти США

Войны на планете шли из-за нефти и воды. Однако будет ли международная напряженность будущего вызвана борьбой за доступ к скандию, неодиму или диспрозию?

Или же конфликты будущего возникнут из-за других 17 редкоземельных элементов, которые изо дня в день играют все более и более важную роль в бурно развивающейся отрасли высоких технологий?

Помещенные в периодической таблице Менделеева в небольшой раздел, который раньше часто игнорировали учителя химии, редкоземельные элементы сейчас применяются повсюду.

Они и в вашем iPod, и в планшетнике, и в телевизоре; благодаря им ваши наушникам настолько маленькие, что помещаются у вас в ушах.

В гибридных автомобилях они и в батареях, и в топливе, а также в новом поколении ветряных турбин, в системах противоракетной обороны, солнечных батареях и даже в истребителях F-16.

В настоящее время на долю Китая приходится около 97% мировых поставок редкоземельных металлов, что ставит США в зависимость от Пекина не только экономически, но и с точки зрения безопасности.

Цена на эти металлы выросла на 1000% только за год, что снова сделало коммерчески оправданной их добычу в Соединенных Штатах.

Дефицит минералов

Глубокая шахта в пустыне Мохаве является единственной в своем роде в США, где добываются редкоземельные металлы. Мы находимся на пороге новой гонки за редкоземельные металлы.

Однако проблема осложняется тем, что на Земле не слишком много мест, где запасы этих металлов таковы, что делают добычу коммерчески привлекательной.

"Весь мир - Америка, Британия, и все остальные - полагаются на китайский экспорт", - говорит Джим Симс из компании Molycorp, которая управляет единственной в США шахтой по добыче таких редких, но и таких важных металлов.

Но, поскольку китайский экспорт ограничен, как говорит Джим Симмс, интерес к добыче редкоземельных металлов в США растет.

Здешняя шахта закрылась 10 лет назад, когда поток дешевых китайских редкоземельных элементов сделал невыгодной добычу. До недавнего времени Molycorp просил американское правительство помочь возместить затраты на переработку редкоземельных элементов: отделение их от породы и превращение в металлические сплавы.

Однако цена за последнее время возросла настолько, что сейчас такого рода бизнес неожиданно стал прибыльным.

В прошлом году фактическая монополия Китая на добычу редкоземельных металлов позволила Пекину приостановить их поставки в Японию во время территориального спора между двумя странами.

Сообщения об ограничении вывоза редкоземельных металлов вызвали панику среди европейских, американских и японских производителей. Евросоюз и США потребовали от Китая объяснить политику экспорта этого ценного сырья.

"Нас должна беспокоить ситуация, когда отдельная страна полностью доминирует на рынке поставок сырья", - полагает Кристин Партемор из Центра новой американской безопасности в Вашингтоне.

"Мне не кажется, что Китай виноват в этой ситуации, они просто используют политические рычаги влияния, которые являются следствием их монополии на рынке, на их месте это сделала бы и любая другая страна в мире", - считает политолог.

"Я уверена, что США поступили бы точно также", - говорит Кристин Партемор.

Увеличение спроса

Правообладатель иллюстрации Science Photo Library
Image caption Рост цен на редкоземельные металлы делает их добычу коммерчески оправданной в США

Создание так называемых "постоянных магнитов", ключевого компонента в "зеленых" технологиях - одно из главных направлений использования редкоземельных металлов.

Благодаря им новое поколение ветряных турбин является более продуктивным и надежным.

Скорость развития Китая означает, что страна сама потребляет все больше и больше редкоземельных металлов. Это в свою очередь ограничивает экспортные возможности.

"Это вопрос безопасности строго в том смысле, что эти минералы используются в создании важнейших компонентов военного назначения. Они обладают такими свойствами, замену которым в настоящее время мы не имеем", - говорит Кристин Партемор.

"Если цены на минералы существенно повысятся или же начнется дефицит в поставках, это может означать повышение цен в долгосрочной перспективе на продукцию военного назначения, или же это будет означать, что отдельные комплектующие мы больше не сможем производить здесь, в Соединенных Штатах", - уверена политолог.

Все это увеличивает необходимость добывать руду и перерабатывать ее с целью получения редкоземельных металлов.

"Редкоземельные элементы перемешаны в руде, которую мы добываем, - говорит Джим Симс. - Мы помещаем их в жидкость и позволяем им окисляться, превращая их в подобие порошка".

Внутри складского помещения стоят десятки белых мешков, каждый из которых весит тонну и стоит 200 тысяч долларов.

"Эти порошки затем превращаются в металлы-магниты или используются в качестве оксидов для самого широкого спектра применения"", - говорит Джим Симс.

В связи с ростом использования редкоземельных материалов увеличится и конкуренция, а доступ к минералам может изменить мировую политику.

Новости по теме