В Австралии нашли окаменелости старше 3 миллиардов лет

  • 23 августа 2011
Окаменелые бактерии Правообладатель иллюстрации D.WACEY
Image caption Серные бактерии, похожие на эти окаменелости, существуют и в наши дни - в гейзерах, вулканах и горячих источниках

Окаменелые бактерии, обнаруженные в песчанике на западе Австралии, существовали на Земле порядка 3,4 миллиардов лет назад, когда в атмосфере планеты еще даже не появился кислород.

К такому выводу пришли ученые из Оксфордского университета, проводившие анализ окаменелостей, обнаруженных в 2007 году в отдаленном уголке Австралии под названием Стрелли-Пул.

Согласно результатам анализов, опубликованным в журнале Natural Geoscience через четыре года после открытия окаменелостей, эти микроорганизмы вырабатывали энергию не за счет кислорода, а за счет сернистых соединений, отличаясь этим от современных микроорганизмов.

Биологи считают, что эти бактерии были одним из древнейших живых организмов на Земле и могут приоткрыть завесу над тем, каковы были условия для жизни на планете в тот период.

Серные бактерии

Правообладатель иллюстрации D.WACEY
Image caption Уединенный уголок Стрелли-Пул в Австралии стал местом захоронения одного из древнейших живых существ на Земле

"Наконец-то у нас есть веские доказательства существования жизни на планете 3,4 млрд лет назад, - говорит один из исследователей Оксфордского университета Мартин Брэйзер. - Они подтверждают факт существования организмов, живущих без кислорода".

Песчаник, в котором были обнаружены эти окаменелости, находится в месте, где в прошлом, вероятно, было устье реки или береговая линия.

Ученые нашли несколько признаков того, что окаменелости, чей диаметр не превышает несколько микрон, являются останками живых организмов.

Во-первых, на органическое происхождение ископаемых указывает сферическая и эллипсоидная форма клеточных структур, а также расположение полостей в породе.

Во-вторых, об этом факте свидетельствуют микрокристаллы пирита, найденные в этой породе. Как утверждают ученые, тип изотопов в этих кристаллах говорит о том, что они возникли в результате метаболических процессов серных бактерий.

"С учетом того, как тесно пирит прилегает в породах к самим останкам, мы можем предположить, что там существовала целая серная экосистема", - отмечает ученый Дэвид Уэйси из Университета Западной Австралии.

Бурная молодость Земли

3,4 миллиарда лет назад условия существования на Земле были экстремальные. Температура воды в реках и озерах могла достигать 40-50 градусов по Цельсию, температура воздуха - еще выше. В атмосфере преобладали углекислый газ и метан, а кислорода практически не было.

В отсутствие кислорода живым организмам необходимо было найти другой источник энергии; одним из возможных вариантов для них была сера.

Примечательно, что, по мнению некоторых ученых, на Земле существовали живые организмы в еще более ранние периоды, задолго до серных бактерий.

Правообладатель иллюстрации NASA
Image caption Некоторые районы Марса очень похожи на Стрелли-Пул, но могла ли там тоже зародиться жизнь?

Следы простейших живых существ и микропланктона, существовавших на земле 3,75 миллиарда лет назад, были обнаружены учеными в каменистых породах на западе Гренландии. Тонкие слои черных отложений, разделенные четкими слоями вулканического пепла, заставляют предположить, что здесь располагались колонии морских микроорганизмов.

Ископаемые останки в этих отложениях отсутствуют, но изотопный состав углерода не противоречит предположению, что он был выделен живыми организмами. Однако среди ученых отсутствует единство мнений по этому поводу.

Земные марсиане

Одной из причин столь пристального внимания ученых к окаменелым останкам древнейших организмов является, как ни странно, стремление узнать что-то новое о внеземных формах жизни.

Дело в том, что природные и атмосферные условия на других планетах могут быть схожи с теми, которые были характерны для Земли на ранних этапах ее истории. К примеру, район под названием Nili Fossae, расположенный в северном полушарии Марса, очень сильно напоминает по составу пород песчаник из Стрелли-Пула.

Древние земные бактерию внушают ученым оптимизм относительно возможного существования похожих микроорганизмов на других планетах, хотя найти их будет крайне непросто.

Возможно, новые открытия в области астробиологии удастся сделать очередному аппарату НАСА - марсоходу "Кьюриосити" ("Любопытство", англ.), который стартует в ноябре нынешнего года и прибудет на Марс в августе 2012 года.

Новости по теме