บรรพบุรุษจระเข้เดินสองขาได้เร็วคล้ายนกกระจอกเทศ เมื่อ 120 ล้านปีก่อน

Artwork: Batrachopus

ที่มาของภาพ, A.Romilio/University of Queensland

คำบรรยายภาพ,

ภาพจากฝีมือศิลปินจำลองรูปร่างหน้าตาของจระเข้ดึกดำบรรพ์ Batrachopus grandis

แม้จระเข้ที่เรารู้จักกันในปัจจุบันจะมีพฤติกรรมที่ดูอืดอาดเฉื่อยชาเมื่ออยู่บนบก โดยมักจะชอบนอนนิ่ง ไม่สู้จะคลานหรือพุ่งเข้าใส่สิ่งรอบตัวมากนัก แต่บรรพบุรุษบางสายพันธุ์ของพวกมันอาจไม่เป็นเช่นนั้น

ฟอสซิลของรอยเท้าจำนวนมากเกือบ 100 ร่องรอยที่พบในเกาหลีใต้ ชี้ว่าบรรพบุรุษบางสายพันธุ์ของจระเข้ ซึ่งมีชีวิตอยู่ในช่วงต้นยุคครีเทเชียสราว 110-120 ล้านปีก่อน สามารถเดินและวิ่งได้ด้วยสองขาบนบกอย่างคล่องแคล่ว คล้ายการเคลื่อนไหวของนกกระจอกเทศ หรือไดโนเสาร์นักล่าอย่างทีเร็กซ์เลยทีเดียว

ทีมนักบรรพชีวินวิทยานานาชาติจากเกาหลีใต้ สหรัฐฯ และออสเตรเลีย ตีพิมพ์ผลการวิเคราะห์รอยเท้าดังกล่าวในวารสาร Scientific Reports แม้จะยังไม่พบฟอสซิลที่เป็นซากร่างของจระเข้โบราณสายพันธุ์นี้โดยตรงก็ตาม และได้ตั้งชื่อวิทยาศาสตร์ให้กับมันว่า Batrachopus grandis เพราะน่าจะมีลักษณะคล้ายกับจระเข้ดึกดำบรรพ์ Batrachopus ในยุคจูราสสิกที่ตัวเล็กกว่า

ที่มาของภาพ, Kyung Soo Kim/CUE

คำบรรยายภาพ,

ตัวอย่างรอยเท้าจระเข้โบราณที่ประทับในดินโคลน ซึ่งปัจจุบันกลายเป็นฟอสซิลหินแข็ง

ศาสตราจารย์ คยุง ซู คิม จากมหาวิทยาลัยศึกษาศาสตร์แห่งชาติชินจูของเกาหลีใต้ หนึ่งในทีมผู้วิจัยบอกว่า "เราทราบได้จากรอยเท้าที่ปรากฏว่ามันเป็นจระเข้โบราณและไม่ใช่ไดโนเสาร์ชนิดอื่น ๆ เพราะมันเดินลงน้ำหนักที่ส่วนแบนของฝ่าเท้าเหมือนมนุษย์ ในขณะที่ไดโนเสาร์จะเดินลงน้ำหนักเน้นที่หัวแม่เท้ามากกว่า"

ที่มาของภาพ, Kyung Soo Kim/CUE

คำบรรยายภาพ,

บรรพบุรุษจระเข้ที่เดินสองขาและลำตัวยาวกว่า 3 เมตร เมื่อเทียบขนาดกับมนุษย์

"ฟอสซิลรอยเท้าที่พบแสดงการเดินเป็นเส้นตรง ไม่มีรอยลากหาง ไม่มีรอยของสองเท้าหน้า ทั้งยังพบรอยกดส้นเท้าลงไปลึกมาก จนพอที่จะสันนิษฐานได้ว่าพวกมันเดินด้วยสองขาหลัง โดยตั้งลำตัวขึ้นตรงในระดับหนึ่ง" ศ. คยุง ซู คิม กล่าว

คาดว่าบริเวณที่พบฟอสซิลรอยเท้าเหล่านี้ น่าจะเป็นตะกอนดินโคลนที่อยู่โดยรอบทะเลสาบโบราณมาก่อน ซึ่งก็น่าจะเป็นแหล่งที่อยู่อาศัยของจระเข้ดึกดำบรรพ์ได้ แต่อย่างไรก็ตาม นักบรรพชีวินวิทยาบางรายยังไม่สู้จะเห็นด้วยว่านี่คือรอยเท้าของจระเข้ เพราะมีลักษณะการเดินบางอย่างที่ไม่สอดคล้องกับโครงสร้างร่างกายของพวกมันนัก

ที่มาของภาพ, Kyung Soo Kim/CUE

คำบรรยายภาพ,

เกาหลีใต้มีฟอสซิลรอยเท้าไดโนเสาร์และสัตว์โบราณอยู่มาก แต่ไม่ค่อยจะมีฟอสซิลโครงกระดูกมากนัก