หลักฐานใหม่ชี้มนุษย์อพยพสู่ทวีปอเมริกาตั้งแต่ 33,000 ปีก่อน

The entrance to the rock shelter in Zacatecas, Mexico
คำบรรยายภาพ,

ทางเข้าถ้ำ Chiquihuite บนภูเขาทางตอนกลางของเม็กซิโก

มีการขุดพบโบราณวัตถุซึ่งเป็นเครื่องมือหินของมนุษย์เกือบ 2,000 ชิ้น ที่ถ้ำ Chiquihuite บนภูเขาสูงทางตอนกลางของเม็กซิโก โดยการค้นพบนี้เป็นหลักฐานยืนยันถึงการที่บรรพบุรุษของชนพื้นเมืองอเมริกันได้อพยพเข้ามาอาศัยในทวีปอเมริกาตั้งแต่ 33,000 ปีก่อน ซึ่งเร็วกว่าที่เคยคาดกันไว้ถึง 15,000 ปี

ทีมนักโบราณคดีนานาชาติเผยแพร่รายงานการค้นพบดังกล่าวถึง 2 ฉบับในวารสาร Nature โดยระบุว่าในบรรดาโบราณวัตถุจำนวนมาก มีเครื่องมือหินบางชิ้นที่สามารถตรวจสอบหาอายุด้วยคาร์บอนกัมมันตรังสีได้ถึง 31,000 - 33,000 ปี แต่ไม่พบซากโครงกระดูกหรือร่องรอยดีเอ็นเอของมนุษย์ในถ้ำแห่งนี้แต่อย่างใด

ผลการวิเคราะห์ชี้ว่า มนุษย์โบราณได้เข้าอยู่อาศัยและใช้งานถ้ำดังกล่าวอย่างต่อเนื่องเป็นเวลาราว 20,000 ปี โดยอาจอพยพเข้ามาอาศัยเป็นประจำในบางฤดูกาลของทุกปี ซึ่งน่าจะเป็นส่วนหนึ่งของวงจรการโยกย้ายถิ่นฐานเพื่อการดำรงชีวิตในแบบของพวกเขา

คำบรรยายภาพ,

วัตถุโบราณชิ้นหนึ่งที่พบอาจเป็นหินที่สกัดทำเป็นหัวหอกหรืออาวุธอื่น ๆ

ก่อนหน้านี้ คำถามที่ว่ามนุษย์ยุคใหม่หรือโฮโมเซเปียนส์เดินทางมาถึงทวีปอเมริกาได้อย่างไรและเมื่อใดนั้น ยังคงเป็นที่ถกเถียงกันอย่างกว้างขวาง เนื่องจากปัจจุบันมีการค้นพบหลักฐานใหม่หลายชิ้นที่ชี้ว่า มนุษย์มาถึงดินแดนแห่งนี้ก่อนช่วง 11,500 ปีที่แล้ว อันเป็นยุคสมัยที่นักมานุษยวิทยาส่วนใหญ่เชื่อว่า บรรพบุรุษของชนพื้นเมืองอเมริกันจากพื้นที่แถบไซบีเรีย ได้เดินทางข้ามสะพานแผ่นดินเบริงเจีย (Beringia land bridge) ที่เกิดขึ้นตามธรรมชาติในยุคน้ำแข็ง เข้ามาอาศัยในทวีปอเมริกาเป็นครั้งแรก

คำบรรยายภาพ,

นักวิทยาศาสตร์เก็บตัวอย่างตะกอนดินในถ้ำ เพื่อนำไปวิเคราะห์หาดีเอ็นเอที่อาจหลงเหลืออยู่

อย่างไรก็ตาม รายงานวิจัยหนึ่งในสองฉบับข้างต้นชี้ว่า ประชากรมนุษย์ยุคใหม่ที่เดินทางมาถึงทวีปอเมริกาเป็นรุ่นแรกเมื่อราวสามหมื่นปีก่อนนั้นมีจำนวนน้อย และอาจอพยพโดยใช้วิธีล่องเรือหรือแพเลาะมาตามชายฝั่งมหาสมุทรแปซิฟิก มากกว่าจะเดินข้ามสะพานแผ่นดินซึ่งในยุคนั้นอาจยังมีสภาพภูมิประเทศเป็นหล่มโคลนที่เดินได้ลำบาก

รายงานดังกล่าวยังระบุว่า ผู้บุกเบิกบางกลุ่มไม่อาจอยู่รอดได้ในดินแดนแห่งใหม่ และตายลงโดยไม่ทิ้งลูกหลานผู้สืบเชื้อสายเอาไว้ แต่ผู้รอดชีวิตส่วนใหญ่ได้กระจายกันไปตั้งหลักแหล่งทั่วภูมิภาคอเมริกาเหนือ โดยปรากฏหลักฐานในถ้ำและสถานที่ต่าง ๆ อีกอย่างน้อย 42 แห่ง ซึ่งยังไม่แน่ใจว่าผู้บุกเบิกเหล่านี้มีความเกี่ยวข้องทางสายเลือดกับกลุ่มชนที่ให้กำเนิดวัฒนธรรมโคลวิส (Clovis culture) ในเวลาต่อมาหรือไม่