ยานแคสสินีเข้าวงโคจรเตรียมทำลายตนเองแล้ว

  • 12 กันยายน 2017
ยานแคสสินีจะเข้าสู่วงโคจรที่จะทำให้ถูกเผาไหม้ Image copyright NASA/JPL (ภาพจากฝีมือศิลปิน)

ยานสำรวจแคสสินีบินผ่านดวงจันทร์ไททันของดาวเสาร์เป็นครั้งสุดท้ายในวันนี้ ( 12 ก.ย.) เพื่ออาศัยแรงดึงดูดมหาศาลของไททันในการเหวี่ยงตัวเข้าสู่วงโคจรใหม่ ซึ่งจะทำให้ยานพุ่งหลาวเข้าสู่ชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์เพื่อทำลายตนเองในอีกไม่กี่วันข้างหน้า ถือเป็นอันจบสิ้นภารกิจสำรวจดาวเสาร์และดวงจันทร์บริวารที่ดำเนินมายาวนานถึง 13 ปี

ยานแคสสินีบินเฉียดเข้าใกล้ดวงจันทร์ไททัน ซึ่งเป็นดวงจันทร์บริวารที่ใหญ่เป็นอันดับสองของระบบสุริยะ โดยถือโอกาสนี้เก็บภาพและข้อมูลในระยะใกล้ของภูเขาไฟที่พ่นเถ้าถ่านเป็นน้ำแข็ง และเนินทรายที่มีลักษณะคล้ายเม็ดพลาสติกของไททันเพิ่มเติมไปด้วย แม้ว่าก่อนหน้านี้ยานแคสสินีจะได้เคยปล่อยหุ่นยนต์สำรวจขนาดเล็ก "ฮอยเกนส์" (Huygens) ลงบนพื้นผิวดวงจันทร์ไททันเมื่อปี 2005 มาแล้วก็ตาม

Image copyright NASA/JPL
คำบรรยายภาพ (ภาพจากฝีมือศิลปิน) ยานแคสสินีจะทำลายตนเองและจบสิ้นภารกิจสำรวจดาวเสาร์ที่ดำเนินมายาวนานถึง 13 ปี

ทีมนักวิทยาศาสตร์ซึ่งดูแลรับผิดชอบยานแคสสินีบอกว่า กำลังเตรียมการหลายอย่างเพื่อให้ยานสามารถเก็บข้อมูลที่หายากได้จนวินาทีสุดท้ายก่อนที่จะทำลายตนเองในวันศุกร์นี้ (15 ก.ย.) โดยยังต้องการภาพถ่ายเพิ่มเติมของวงแหวนรอบดวงจันทร์เอนเซลาดัส และข้อมูลของสภาพชั้นบรรยากาศที่ลึกลงไปรวมทั้งสนามแม่เหล็กของดาวเสาร์ ซึ่งข้อมูลเหล่านี้จะถูกส่งมายังโลกภายในช่วงเวลาเพียง 3 ชั่วโมงถึงไม่กี่สิบวินาทีก่อนที่ยานจะถูกเผาไหม้ในชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์จนหมดสิ้น

Image copyright NASA/JPL-CALTECH
คำบรรยายภาพ ยานแคสสินีบินโฉบสัมผัสกับชั้นบรรยากาศด้านบนของดาวเสาร์

ยานสำรวจแคสสินีเป็นส่วนหนึ่งของภารกิจแคสสินี-ฮอยเกนส์ ซึ่งเป็นความร่วมมือระหว่างองค์การนาซาและองค์การอวกาศยุโรป (ESA) รวมทั้งรัฐบาลอิตาลี ในการสำรวจดาวเสาร์และอวกาศโดยรอบ โดยยานแคสสินีต้องเดินทางจากโลกเป็นระยะทางทั้งสิ้นเกือบ 8,000 ล้านกิโลเมตร ปฏิบัติภารกิจตามคำสั่ง 2.5 ล้านครั้ง สำรวจดวงจันทร์บริวารทั้งสิ้น 6 ดวง ถ่ายภาพมาได้ทั้งหมด 453,000 ภาพ และเก็บข้อมูลทางวิทยาศาสตร์มาได้ทั้งสิ้น 635 กิกะไบต์ ซึ่งทำให้เกิดผลงานตีพิมพ์ทางวิชาการทั้งหมด 3,948 ชิ้น

ทีมนักวิทยาศาสตร์ได้ตัดสินใจทำลายยานแคสสินีซึ่งเชื้อเพลิงกำลังจะหมดลง โดยบังคับเข้าสู่วงโคจรที่จะทำให้ยานถูกเผาไหม้ในชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์จนไม่เหลือซาก เนื่องจากเกรงว่าหากปล่อยให้ยานล่องลอยไปอย่างไร้จุดหมายหลังเชื้อเพลิงหมดลงแล้ว ยานอาจพุ่งชนพื้นผิวของดวงจันทร์ไททันหรือเอนเซลาดัสซึ่งคาดว่าอาจมีสิ่งมีชีวิตอาศัยอยู่ และทำให้เกิดการปนเปื้อนขึ้นได้

ข่าวที่เกี่ยวข้อง