世界老年化:其实“你比你想象的要年轻”

卡米拉·卡文迪什
Image caption 卡米拉·卡文迪什

世界人口构成正在发生急剧的变化。据德国一项研究显示,到2020年,全球65岁或以上的人口将首次超过5岁或以下的儿童。

换句话说,世界人口正在迅速老化。

人口老龄化已经成为一个老生常谈的话题。这听起来让人有点沮丧,因为伴随而来的是人口衰老,劳动力人数下降,医疗成本上升,给政府和个人都带来沉重负担。

然而,英国专栏作家和记者卡米拉·卡文迪什女士(Camilla Cavendish)说,老年并没有人们所想象的那样悲惨和可怕。随着医药和基因科学的进步,人类寿命越来越长,人们应该用新的眼光来看待和利用这“额外延长的寿命”,活出精彩健康老年。

卡米拉在其发表的新书《不退休:10条献给老龄化社会的建议》(EXTRA TIME: 10 Lessons for an Ageing Society)中, 全面刷新了所谓老年人的观念,并向各国政府和个人提出有关老年面临的全新挑战。

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Image caption 老年人衰老的程度也不同,同贫富差距呈正比。

60岁至75岁不算老年

在书中,卡米拉引用日本人近年提出的老年新概念“年青老者”(Young-Old),让人耳目一新。卡米拉提醒人们:我们并没有像自己所认为的那样快速变老,而且你比你想象的要年轻。

日本是世界平均人口寿命最长的国家之一,由于人口寿命增加和人口老龄化,日本人提出应该重新定义老年。

他们说,60到75岁甚至更老都不应该算真正的老年人。日本大和市政府希望藉此释放出积极的信号,鼓励健康的“年青老者”,提高这一年龄群体的社会价值和参与感。

卡米拉在书中采访了各国顶尖科学家,反驳了许多有关老龄化的禁忌。她表示,人们需要改变对50多岁、60多岁和70多岁人的态度,认识到延长的不是老年,而是中年。

她指出, 英国四分之一的退休人士又重返工作岗位。而且,在过去20年,失智症(俗称老年痴呆症)人数下降了五分之一,而许多人对此并不了解。

总体上来说,人们其实比过去更健康了。因此,我们应该好好利用这些额外的时光。

卡米拉在接受BBC采访时强调,要想做到这一点,就要尽量让自己健康地生活。

她认为,随着生物和基因科学的不断突破,科学家已经成功让虫子等许多小动物的寿命延长了一倍。他们还延长了猴子的青年期,并让一只猴子活到相当于人类寿命的103岁。

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Image caption 怎样活出健康老年才是关键。

衰老是不是病?

过去人们常说,生老病死是自然界不可抗拒的规律。然而最近几年,把衰老当作一种疾病来治的理念越来越盛行,并认为所有其他疾病都跟衰老有关。

卡米拉认为,这关键在于未来人们是否真能把衰老当作疾病来治疗。

她说,目前在美国已经有这样的临床试验。该试验的目的是希望未来能够说服政策制定者们,可以把衰老当病治。

卡米拉承认这听上去好像有点牵强俯会,但她表示,如果真能这样的话,将会解冻制药业的大笔资金。如果这些资金能够投资到研制与衰老有关的新产品上,那将会有巨大潜力。

但卡米拉强调,这样做的结果并非是要让人人都活到120岁。她更关注的是如何在生命的最后几十年获得健康和生活质量,而不是担心暮年时的衰老时光。

她认为目前的医学进步和证据显示,人们已经能够减少疾病缠身、无能为力的晚年。

如果能够实现这一点,人们不但能够生活的更好,同时还会减少医疗系统的费用。

衰老也有差距

世界上不但有贫富差距,还有衰老差距。卡米拉说,人们的老龄化也正呈现不平等趋势。

根据美国斯坦福大学研究的推算,美国最穷和最富人之间的平均预期寿命差距为15岁。

同样,一个比较富裕的英国人在80岁的时候才会经历一个穷人70岁时就开始出现的一些衰老病痛。

卡米拉说,缩小老龄化之间的差距是我们这个时代最重要的社会责任之一。因为如果只有富人能够享受他们最后几十年的生活,而那些穷人在最后的几十年饱受病痛折磨,影响的不仅仅是穷人本人,它也会让整个社会为此付出沉重的医疗和社会福利代价,拖累所有的人。

问题是,许多国家政府的政策已经滞后于当前人口结构的变化。

因此,卡米拉也向各国政府呼吁调整其政策,尤其在就业领域,让这些“老当益壮”的群体充分发挥他们的“余热”,活出健康、精彩的人生。

注:《不退休:10条献给老龄化社会的建议》的作者卡米拉·卡文迪什目前是英国上议院议员,她曾是英国前首相戴维·卡梅伦David Cameron政府政策部门负责人。她也是英国政府2018年启动的为抵抗肥胖症对含糖饮料征收“糖税”的起草者。

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