"英国范":老帝国的经济账

啤酒 Image copyright Reuters
Image caption 在1908年,一品脱啤酒是2便士,1948年是6便士,而今天一品脱的啤酒是3.17镑。

伦敦是世界上唯一三次举办过奥运会的城市,分别是1908,1948和今年这次。这次奥运会与前两次相比,有一些重大的政治经济变化,似乎被人们忽略了。

头两次奥运会举办的时候,英国还是被称为大英帝国(British Empire),虽然大英帝国不是一个正式的称呼,但是人们观念中一直存在。

一般来说,大英帝国的终结,还与中国有关,标志就是1997年香港回归。今天的英国队就只能自称是Team GB,在电视新闻中,听到这么个称呼,刚开始,我还有点觉得怪怪的。

另一个就是英镑。最近,在BBC有一篇比较三届奥运会的文章中,提到了一杯啤酒在三次奥运会的价格。我猜想,这啤酒应该是英国的Ale,单位是英国的品脱,大约相当于560毫升。

在1908年,一品脱啤酒是2便士,1948年是6便士,而今天一品脱的啤酒是3.17镑。但是,这三个价钱并不是简单的一英镑等于100便士的关系,在这篇文章注明了是d(pence)这个单位,这其实可以被称为老便士,今天的便士,英文一般用的penny。

在前两届奥运会中,老便士与英镑的关系,不是今天的百进制,而是240老便士等于1英镑,中间还有一个单位叫先令,12便士等于1先令,那么20先令就是1英镑。当年旅居在英国的马克思,写了大量的经济学作品,常常能读到“先令”这个字眼。

英国作家毛姆有部小说,叫《月亮和六便士》,这里的六便士就是Sixpence。小说题目用月亮和六便士来比喻生活中理想和眼前利益。我曾经很好奇,为什么要六便士,而不是一便士?后来想想,大概当年的六便士是最小的镍币,小于六便士都是铜币,六便士可能算笔小钱,类似于今天的50便士吧。

到了1971年,英国政府采取了百进制,取消了先令,确立了今天英镑和便士换算关系。那么当年,那一品脱的啤酒价格,与今天相比,一个老便士相当于今天的0.4便士(penny),因此那杯1908年的啤酒,还不到今天的一便士。

虽然头两个价格比今天的价格,在金额上了少了很多,但是购买能力绝对不一样。就在1948年,BBC第一次对奥运会实行电视转播,当时转播了60小时,支付给国际奥委会才是1000镑。后来,我根据一个购买能力指数作了换算,大概大概相当于今天2万8的购买力,还不够支付英国稍微像样一点房子的首付。这点让我感到有点奇怪,也许有更加科学的计算方法。

据说这次伦敦奥运会的啤酒价格,曾经引发过大家的争议,认为奥运村的物价有宰人的嫌疑。我觉得未必,假如3.17镑是一个准确的数字,那么在英国,夏天各地有大大小小不同的美食节、音乐节,一品脱的英国啤酒,卖个3镑很正常,更何况是在伦敦。

对于三次奥运会啤酒价格计算,令我想起英镑在今天世界的地位。在大英帝国强盛的时代,英镑曾经是国际贸易中主要结算货币。但是,就在这两场奥运会之间,或者是两次世界大战之间,英镑的国际地位逐渐被美元取代。

我猜想今天这3镑多的英国啤酒,对拿着北京镑来的中国游客来说,就一个字:干。

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