天方夜谭?从空气中提取水资源

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水:21世纪的今天,水资源一次又一次对人类构成挑战。水资源变得越来越匮乏,随着海平面上升,水资源越发面临危险,与此同时,水资源也在日益改变着劳动力结构。

但是,水资源最重要的一项功能却往往被忽视:事实上,它是世界和平的关键要素(相对而言)。对于水资源的权属以及水资源的分享,如果没有明确的区分,世界将陷入混乱。

今年早些时候,作为我们大挑战系列(Grand Challenges Series)的一部分,我们采访了一组水资源方面的专家,向他们陈述了在面对稀缺的水资源时我们所面临的重大问题。他们的回应直白清晰:"水政治"—即围绕水资源的供应和获得展开的政治活动—将塑造21世纪。

举个例子:尼罗河流经众多国家,发源于埃塞俄比亚,终于埃及。这就使得埃塞俄比亚在地缘政治方面占有上风,因为如果受紧张局势推动,理论上埃塞俄比亚可以切断或限制对埃及的庞大供水。

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Image caption 世界上有超过160个国家依赖进口水供应(图片来源: Getty Images)

在气候不断变化世界不断变化的今天,对于防止发生广泛冲突,水资源不可或缺。然而,我们如何才能确保每个人都能得到他们公平的份额呢?

作为我们大构想(Grand Ideas)后续系列的一部分,我们再次与我们的专家小组交流,并要求他们对世界所面临的迫在眉睫的挑战提出解决方案。

非营利机构XPrize全球发展和国际扩张执行董事齐尼娅·塔塔(Zenia Tata)是其中的一位专家。塔塔给出了怎样的解决方案?——通过先进的技术,让更多人有能力自己采集水资源。

塔塔说:"颇为显著的变革就是建立分散的、按需获取的,社区层面的体系——无论何时何地,满足人们基本的需求。

为此,她所在的组织XPrize创立了一个叫作"丰富水源"(Water Abundance)的项目,旨在通过技术让水资源变得更易于获取。

在一项奖金高达175万美元(约合129万美元)的竞赛中,该非营利机构对来自世界各地的工程师团队提出挑战,即打造一款设备,利用100%可再生能源,每天从大气中提取至少2,000升的水,而每升所需的成本不超过2美分。或者用该组织的话来说,"从稀薄的空气中收获水资源"。如果XPrize的参赛者能够打造出这样一种装置,那么明年8月将会在全球亮相。

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Image caption 空气中的水无处不在(图片来源: AFP/Getty Images)

这一挑战或许听上去十分棘手,但研究人员对实现这一目标正全力以赴。由加州大学伯克利分校奥马·亚吉(Omar Yaghi)率领的一支团队已着手探索水资源收集技术。他们使用了一种被称为金属有机框架的材料——一种可通过其细孔从大气中收集液体的粉末,正如他们的展示,只需1公斤这样的粉末就能在12小时内汲取3公升的水。在潮湿的地区,这一技术可为人们提供一个全新的水源,而不必依靠中央化的供应。

从人类诞生以来,可以说淡水是生存最基本、最重要的物质。但是,随着我们进一步驶入21世纪,水资源变得愈发重要。它的供应(是否足够?)和获得(是否人人都可以获得)将是人类必须解决的关键问题。

幸运的是,我们并不缺少有想法且可以解决这一问题的人。

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