你有没有继承卷舌的能力?

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站在镜子面前,把嘴巴微微张开,尝试把舌头两边卷起来,变成U形。如果你能够做到,那就说明你是属于会卷舌的那类人。大约65%至81%的人会卷舌,其中女性的比例高于男性。

如果你尝试过这件事,那么很有可能是在学校生物课学习基因的时候。我记得高中时坐在实验室的长凳上反复努力,就是卷不起舌头,而我的朋友们似乎毫不费力就达标了。老师告诉我们,做不到的原因是一个简单的基因特征。要么你继承了卷舌的基因变异,要么你没有继承该基因。如果你没有这个基因,你应该是不可能学会卷舌的。

虽然这个技能显然没有什么意义,但是我还是下决心要学会它,所以在不忙的时候,我就会练习卷舌。让我惊讶的是,最后我竟然学会了。这让我感到困惑,既然它是遗传基因决定的,那按理我应该是学不会的。我之所以能学会,是因为卷舌由基因决定只是一个谜团。虽然在如今的生物学课本上,你还是能找到这个理论。

1940年,权威基因学家阿尔弗雷德·斯特蒂文特(Alfred Sturtevant)提出卷舌是一种孟德尔式特征(孟德尔是奥地利遗传学家,Mendelian trait),这就意味着它并不是双亲基因的混合,而是来自父母中的一人。眼睛的颜色、皮肤的色调和有无雀斑被认为是孟德尔式特征。(尽管我们现在知道这些特征也可能受到其他基因变异的影响。)

他提到,一些孩子拒绝张开嘴给别人看他们会不会卷舌。他的猜测是他们不会。在发现那些准备好给别人看舌头的孩子中,有4个自己会卷舌,但是他们的父母不会。尽管如此,他的结论是卷舌至少有一部分是来自遗传。

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Image caption 你似乎可以自学卷舌——尽管可能需要数小时的练习。(图片来源:Alamy)

如果这个理论是正确的,那么基因完全相同的双胞胎应该同为卷舌者,或者同时不会卷舌。但是在20世纪50年代对33对双胞胎进行的一项研究发现,有7对双胞胎不一致,其中一个会卷舌,另一个不会。

值得肯定的是,阿尔弗雷德·斯特蒂文特在发现该研究以后,在1965年的著作中宣称卷舌并不是孟德尔式特征。当他看到有人把卷舌列入其中时,感到很尴尬。但是这并未阻止这一说法在很多学校里流传下来,并延续至今。

更复杂的一点是,一些人既不能算会卷舌,也不能算不会卷舌,因为他们的舌头两边可以微微卷起,但是不能完全变成U形。

你可以辩称卷舌并不重要,因为它不是一项有用的技能。但是这正是它称为基因研究中一个有趣话题的原因。大多数人不会练习卷舌,甚至不会讨论卷舌,所以在研究时就可以减少环境的影响。在数十年的研究后,我们了解到了什么?有可能存在一些基因方面的原因,但是并不是与一个基因直接相关。相反,它可能涉及多个基因,或者基因变异。

而且似乎不止我一个人通过练习学会了卷舌。特拉华大学(University of Delaware)生物学系的约翰·麦克唐纳(John McDonald)让33位不会卷舌的学生每天练习卷舌。每过一个月就多一个学生学会卷舌。不得不承认,这个数量并不多。但是可能其他人也获得了成功。如果你自学卷舌成功,我会有兴趣了解一下你的故事。

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