陨石撞击打造的德国“钻石城”

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Image caption 1500万年前,一颗小行星撞击了现在的诺德林根小镇所在的位置(图片来源:Education Images/Getty Images)

德国诺德林根(Nördlingen)小镇有一处哥特式教堂塔楼,爬行在塔楼内狭窄的楼梯上,我发现破旧石阶在阳光的照耀下闪闪发光,给通往塔顶的阴暗之行带来了意想不到的光亮。

"这是因为整个塔楼是用陨磺砾岩建成,里面包着一颗颗小钻石,"塔楼的守夜人霍斯特·伦内尔(Horst Lenner)兴致勃勃地对我说。

"幸运的是,这些钻石非常小,否则塔楼可能在很久以前就被拆毁了。"他开玩笑说,脸上露出了灿烂的笑容。

伦内尔的话虽轻佻,却无可辩驳。据最早记载,小镇在公元九世纪开始建造,当时定居者们并没有意识到他们所用的石头上镶嵌着数以百万的微小钻石,如此庞大的数量在世界上其他地方绝无仅有。

当我从塔顶俯瞰这个安睡中的巴伐利亚小镇时,很难联想到除安静祥和以外的其他画面。但事实上,正是一次暴力的撞击事件才形成了这个超然世外的小镇——1500万年前,一颗小行星的撞击使德国诺德林根"钻石城"成为了现实。

这颗1公里宽的小行星以每秒25公里的速度撞击地面后,不仅产生了一座26公里宽的陨石坑,而且基岩遭受强烈的热量和压力,内部的碳气泡几乎瞬间变成了不足0.2毫米的微小钻石,肉眼勉强可见。

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Image caption 小行星的撞击使现有的基岩变成了镶满钻石的陨磺砾岩(图片来源:Julie Ovgaard)

由于不知道陨磺砾岩含有钻石,这里的建筑物几乎全部用镶满宝石的岩石建成——于是,诺德林根一样成为世界上独一无二的"钻石城"。

"城墙内的所有建筑都是由受到那颗小行星撞击的岩石建成。"诺德林根镇的居民罗斯维塔·费尔(Roswitha Feil)说道。

更令人费解的是,直到近年来诺德林根镇的居民才知道火山口的起源。

直到美国地质学家尤金·舒梅克(Eugene Shoemaker)和美籍华裔地质学家赵景德(Edward Chao)在20世纪60年代造访小镇之前,当地人从来没留意到他们的房子会闪闪发光,并且一直以为诺德林根镇是建立在一个死火山的火山口。后来,科学家远距离研究了诺德林根镇的地形,发现火山口并不满足火山的确切标准,于是前往小镇验证假设:这片土地是从地上而不是地下形成的。这一理论很快得到证明,科学家唯一要做的是考察诺德林根镇教堂的墙壁,发现一簇簇微小的宝石群。

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Image caption 发现钻石之前,诺德林根镇的居民一直以为他们生活在火山口(图片来源:Lothar Theobald/Getty Images)

"教科书上说,因为火山所以形成了这片土地,"费尔解释,"后来发现是因为一颗小行星,所以不得不更改所有教科书的内容。"

舒梅克和赵景德第一次造访诺德林根小镇后不久,当地地质学家估算出城墙和建筑物中大约镶嵌有72,000吨钻石。尽管世界其他地方因为类似撞击影响发现过陨磺砾岩,但诺德林根小镇的宝石集中程度绝无仅有。

爬下塔顶之后,我在安静的小镇街道上漫步。虽然天气异常寒冷,但是色彩鲜艳的联排房屋和诺德林根小镇四周依然挺立的古老城墙将巴伐利亚的刺骨寒风牢牢阻挡在外,使我不受一点侵袭。每当太阳穿破云层,镶嵌在墙上的钻石就会闪闪发光,耀眼夺目。

里斯陨石坑博物馆(RiesKrater Museum)馆长地质学家斯特凡·霍尔兹(Stefan Hölzl)博士说:"这可真是独一无二。"博物馆建在16世纪的一个谷仓里,帮助游客了解行星撞击如何改变了小镇的未来。六个展览室的陈列柜里装满了陨石碎片,当然包括陨磺砾岩。

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Image caption 当地地质学家估算出城墙和建筑物中大约镶嵌有72,000吨钻石(图片来源:Julie Ovgaard)

"世界其他地方也有这类撞击形成的岩石被用于建筑,但数量远不及此,"我们参观陈列柜时,霍尔兹说道,"这里整个小镇都是用撞击岩石建成的。"

除此之外,建筑物并不是百万年前行星撞击事件的唯一证据。城墙之外,陨石坑的边缘长着像侏罗纪时期一样茂密的针叶林和松树林,这是由于小行星撞击后形成了盐湖,而这片土壤正好位于湖底,所以土质肥沃,源源不断地滋养着树林。整个地形中到处都是废弃的矿井和采石场,陨磺砾岩正是从这里开采。

霍尔兹告诉我,诺德林根镇的陨石坑与众不同,阿波罗14号和阿波罗16号宇航员在执行登月任务之前都前来参观,提前了解可能在太空中发现的岩石类型,以及应该带回地球的岩石类型。

霍尔兹还充满自豪地对我说:"就连美国宇航局,甚至欧洲航天局的宇航员也来我们这里参观。"在他的带领下,我参观了博物馆一层的展览室,那里陈列有执行阿波罗太空任务之一带回的登月纪念月球岩石。

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Image caption 诺德林根镇的陨石坑与众不同,阿波罗宇航员前来参观,提前了解可能在太空中发现的岩石类型(图片来源:Julie Ovgaard)

尽管如此,镇上的许多人仍然对身处数以百万的小钻石无动于衷。正如一位妇女在教堂时告诉我的那样:"这是我们日常所见,对我们来说平淡无奇"。

但是,霍尔兹是从慕尼黑搬到诺德林根小镇的,所以无法理解为什么这里的人们对如此独特的地质和历史不为所动。"在他们眼中,这么多钻石没什么大惊小怪,反倒奇怪为什么那么多人来这里参观,"他的话语中满是痛惜。

他认为诺德林根镇和月球岩石一样,极为罕见。

"诺德林根镇的一切都离不开百万年前发生的行星撞击事件。虽然撞击已成过去,但现在它依然呈现在人类眼前,"他强调,"现在是过去的产物。"

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