百万格子网站的科技创业之路

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Image caption 21岁时,亚历克斯·图发现了一种比兼职打工更好的方法来凑足大学的学费,所以他创造了百万格子网站(图片来源:Getty Images)

亚历克斯·图(Alex Tew)从不随波逐流。他向来喜欢寻找别人关注的方向,然后反其道而行。

2005年,亚历克斯·图迷上了一件事情:赚钱!他希望能赚到足够的钱,支付自己在诺丁汉大学企业管理专业就读三年的学费。对多数年轻人而言,这意味着要从事一些兼职工作,或者直接向银行贷款。但21岁的亚历克斯·图却有所不同,这个来自英国维尔特郡(Wiltshire)的新生代创业者创建了“百万格子网站”(The Million Dollar Homepage),他将网站主页上的每个像素以1美元的价格出售,每块广告空间的大小是10×10像素。

亚历克斯·图表示,他之所以放弃英镑而选择美元,其实是经过深思熟虑的:因为美元“最接近通用货币”。他认为,美元可以引发更好的共鸣。如果要吸引100万英镑的广告投入,难度就会大幅增加(2005年的1英镑平均相当于1.82美元),而且对他而言,“美元更好听一些”。“大家都知道这样一句话:‘你看上去帅呆了’。”(You look like a million dollars,译注:此处的“帅呆了”,在英语中使用“a million dollars”,即“一百万美元”来表达。)

“我几乎身无分文,我当时还在为大学的学费发愁。”他说,“我只是突发奇想地想到了这个一夜暴富的疯狂创意,然后把它落实下来。”

短短4个月内,百万格子网站便声名远播,广告位很快销售一空。亚历克斯·图可谓名利双收——他赚到了自己的第一个100万美元。于是,他在那一年的12月从大学退学。

从《泰晤士报》到Beer.com,再到在线赌场,百万格子网站的广告主可谓包罗万象。亚历克斯·图表示,他并未特意瞄准任何广告主,“只要是想购买像素的人”,他都来者不拒。

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Image caption 百万格子网站是个简单的创意——每个像素的广告空间售价1美元(图片来源:Getty Images)

他的成功也令很多人羡慕不已。百万格子网站的主要创意就是出售像素,任何人都有可能想到这样的创意。但亚历克斯·图却是第一个这么做的人,这也令很多人对自己没有率先想到而懊悔不已。

时间很快来到11年后,亚历克斯·图仍在践行着与众不同的理念——甚至与他本人在2005年的状态也迥然相异。如今,他已经定居旧金山,与南英格兰的家乡远隔万里。他还是创业公司 Calm 的创始人兼CEO,这家公司开发了一款同名的手机应用,为用户提供许多带有旁白的放松和冥想项目,希望帮助用户放松身心。这款应用还配有溪流、风暴和海浪的视频和音频内容。

“这就像放在你口袋里的庇护所。”亚历克斯·图说。

这款应用可以免费下载,但用户也可以按照月度或年度支付会员费,或者直接购买终身会员,从而获得更多引导冥想或其他项目。

市场规模

亚历克斯·图并非唯一一个想要让人们的生活更加宁静的人。越来越多的竞争对手开始为用户提供正念和冥想应用,包括Headspace、Buddhify 和 Smiling Mind。根据 IBISWorld 的研究,2015年正念和冥想行业产值接近10亿美元。《赫芬顿邮报》联合创始人阿利安娜·赫芬顿(Ariana Huffington)上月也离开了自己创办的这个媒体帝国,担任她新创办的 Thrive Global 的负责人——这家公司同样希望帮助人们减轻压力。事实上,很多名人也都热衷于冥想,包括希拉里·克林顿(Hillary Clinton)、奥普拉·温弗瑞(Oprah Winfrey)和保罗·麦卡特尼(Paul McCartney)

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Image caption 在当今这个快节奏的世界里,冥想和正念已经非常流行——甚至成为了一门大生意(图片来源:Getty Images)

“压力、焦虑和抑郁都已经成为我们社会的流行病,人们都在寻找各种方式控制这些问题,并希望改善自己的身心健康。”明尼苏达大学灵性与康复中心主任玛丽·乔·克雷泽(Mary Jo Kreitzer)说,“人们都很喜欢那些能够自主实施而且很容易学习的自我治疗措施。”

互联网上已经充斥着各种各样帮助人们提高工作效率的网站和应用,所以亚历克斯·图才选择反其道而行之。“传统观点认为,科技就是为了提升效率,扩大生产力。忙碌,忙碌,再忙碌。而 Calm 却恰恰相反。”他说,“关键是在一个越发忙碌的世界中寻找一丝安宁。”

年少立志

事实上,亚历克斯·图从14岁就开始练习冥想。自那之后,他一直都在思考与 Calm 类似的东西。“我一直对心理学和人类发展很感兴趣。”他说。当时还是个少年的他就已经尽其所能地阅读了各种相关书籍,涉及的内容从改善记忆力到提升注意力和创造力,可谓包罗万象。“即便是在那时,我也认为这种内容应该放到网上。你应该可以直接访问一家网站,然后通过一些放松技术和正念技巧来自我学习、自我引导。”

但亚历克斯·图当时并没有预料到移动互联网革命的广泛影响。“但时机就是一切。”他说。当他2012年创办 Calm 时,只是将其设计成一个网站。一年后,该公司通过手机应用进军移动平台。“我认为这正是 Calm 被很多人接受的原因之一。”他说,“你可以随时使用,因为我们总是随身携带手机。”

亚历克斯·图显然找到了用户的痛点——Calm 目前拥有600万用户,而该公司也已经完成了三轮总额 150 万美元的融资。亚历克斯·图不肯披露具体数据,但他表示,该公司的“年营收已经达到数百万美元”。

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Image caption Calm向用户展示溪流、风暴和海浪的视频,帮助他们放松身心(图片来源:Getty Images)

历经坎坷

但对亚历克斯·图而言,Calm 的成功也并非一帆风顺。

由于曾经凭借百万格子网站一夜成名,创办冥想网站的想法被他暂时抛到脑后,他当时一心只想着如何在短时间内多赚钱。“由于用了短短4个月就赚到了100万美元,让我走上了另一条道路。”亚历克斯·图说,“我当时信心满满,满脑子都是各种各样的创意,几乎忘记了自己真正感兴趣的事情。”

他开始“以不同的方式思考”,并进行了许多尝试,但“却无果而终”。首先,他尝试过 Pixelotto,那是一家从百万格子网站分拆出来的广告空间销售公司;之后又创办了专门分享搞笑内容的PopJam;以及与百万格子网站类似的“百万人”(One Million People),只是把原先的广告换成了照片。

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Image caption 今年32岁的亚历克斯·图正在全身心地创办一家专注于正念的企业,而不再关注娱乐内容(图片来源:Alex Tew)

没有一个项目的效果达到他的预期。最终,当收到了好友、同为英国人的社交网站 Bebo 创始人迈克尔·伯奇(Michael Birch)的邀请,加盟对方的科技孵化器 Monkey Inferno 后,他来到了旧金山。“我以为我会干一些截然不同的事情。”亚历克斯·图说。

伯奇在伦敦通过自己的兄弟认识了亚历克斯·图,他很欣赏其充沛的精力和富有创造力的思维。“亚历克斯是个充满创意的人。”他说,“他从来不惮于思考野心勃勃的事情,而是会集中精力考虑这些创意,并以极大的决心来实现目标。”伯奇知道,亚历克斯·图不会在自己的公司任职太久。“他来到美国帮助我开发一些项目,但他从来没有放弃自主创业的想法。”

不到一年后,亚历克斯·图便离职创办了 Calm。他向这个项目投入了全部精力。“我原本就一直在思考这个有意义的想法,认为它可以给人们带来积极的变化。但后来,我却开始围绕娱乐内容探索其他事情——从影响力的角度来看,这些项目似乎不太重要。”32岁的亚历克斯·图说,“但许多年之后,我又回归了初心。”

但当亚历克斯·图和他的创业伙伴迈克尔·艾克顿·史密斯(Michael Acton Smith)第一次向投资人宣讲 Calm 的创意时,却并未获得普遍认同。“第一轮融资很艰难,因为这个项目非常与众不同,与传统企业有很大的差异。尽管包含许多技术元素,但这并不是一项很有技术含量的业务。”他说,“所以,那时候不太容易说服人们认同这个创意。”

但他却认为,这未必是坏事。“当人们说你的想法有点怪或者‘我搞不清楚’时,反而是好事。我从内心里知道自己找对了方向。”

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