里尔喷气机:改变旅行方式的私人飞机

里尔60喷气机 Image copyright Getty
Image caption 里尔60喷气机

“快来与我一起飞翔,一起飞,飞向远方”,著名歌手弗兰克·辛纳屈(Frank Sinatra)唱到,这是他1958年美国歌曲排行榜冠军歌曲里的歌词。他和他的伙伴、熟人和情人们确实飞了起来。他们是迪安·马丁(Dean Martin)、马龙·白兰度(Marlon Brando)、埃尔维斯·普雷斯利(Elvis Presley)、小萨米·戴维斯(Sammy Davis Jr.)、米高·肯恩(Michael Caine)、保罗·麦卡特尼(Paul McCartney)、米亚·法罗(Mia Farrow)。

辛纳屈之前拥有一架40座的飞机和一架用作商务机的法国军用教练机。1965年,他购买了一架全新的里尔23喷气机,其六座设计,独树一帜的挡风玻璃、坚固的机翼和惹眼的翼尖燃料箱让这架飞机确实不同凡响。

这架飞机的设计部分源自瑞士的一款战斗机原型机,性能非常吸引人。其速度可以媲美可横跨大西洋的波音707,爬升高度最高可达4万英尺,超过了美国空军F-86佩刀战机。机上配备了通用电气生产的双涡轮发动机,是大幅突破音障的诺斯洛普(Northrop)F-5自由战斗机发动机的民用版。里尔23喷气机可以表演空中特技,动力强劲,外观迷人。对很多人来说,它曾经和现在都是经典的商用喷气机。

当辛纳屈在1964年订购里尔喷气机时,他已经是一位商业巨头了。他是以自己名字命名的唱片公司董事长、是自己旗下电影公司的董事,一位房地产界的大亨并且还投资了一家导弹零部件制造商,他确实取得了辉煌的成就。

他用里尔23喷气机追求米亚·法罗。1965年,他们初次约会后,他邀请她去看电影拍摄,后来又去了他在棕榈泉(Palm Springs)的家。第二年,他们度蜜月时乘坐里尔飞机去了法国南部,这架飞机命名为克里斯蒂娜二代,这个名字取自他的二女儿。

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Image caption 里尔23喷气机

1967年5月1日,辛纳屈把里尔喷气机借给猫王埃尔维斯·普雷斯利,让他和21岁的普莉西拉.比柳(Priscilla Beaulieu)从棕榈泉私奔到拉斯维加斯。他们在阿拉丁酒店(Aladdin Hotel)举行了短短8分钟的结婚仪式,然后坐上飞机返回棕榈泉。结婚九个月后,他们的女儿,丽萨·玛丽(Lisa-Marie)诞生了。

辛纳屈曾带着米高·肯恩一起乘坐这架飞机,质问了这位英国演员对他女儿南希(Nancy)怀有什么目的,当时他们正在约会。迪安·马丁是常客。小萨米·戴维斯和马龙·白兰度曾经坐着这架飞机去密西西比参加马丁·路德·金的自由游行。

虽然通常购买这款飞机的买家都是更为传统的商业大亨,而并非像辛纳屈这样的演艺界人士,但这架价值49.5万美元让人眼睛一亮的喷气机在好莱坞名流里名声大噪,他们将里尔飞机的高品质名声传颂至全世界。它曾经是美国广播公司热播节目《约会游戏》(The Dating Game)(1965年至1973年)中的一件道具,参赛选手坐着这架飞机前往旧金山或拉斯维加斯。

丹尼·凯(Danny Kaye)在购买了一架里尔23喷气机后成为了公司的合伙人。在20世纪80年代中期,该公司的销售员兼飞行员克雷·莱西(Clay Lacy)驾驶了一架里尔23喷气机在汤姆·克鲁斯主演的电影《壮志凌云》中拍摄了惊心动魄的空中场景。

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Image caption 里尔45喷气机

突出的个性

比尔·里尔发明的里尔喷气机从设计到生产再到受追捧只花了很短的时间。里尔1902年生于密苏里州汉尼拔市(Hannibal, Missouri),高中辍学,是一个自学成材的发明家。20世纪20年代后期,他为加尔文制造公司(摩托罗拉的前身)发明了摩托罗拉牌收音机。这是世界上第一台成功的车载收音机。他还学会了飞机驾驶,在1931年购买了第一架飞机,为飞机制造行业开发了早期的自动驾驶系统和雷达方向搜索器。这些成果与他的其它发明为里尔在第二次世界大战中赚取了超过1亿美元的收入。

里尔还发明了8音轨磁带录音机,汽车和公交车用的无污染蒸汽涡轮发动机,很不幸后者未能成功。他总是有新的想法。不过他最出名的发明还是里尔喷气机,开启这个发明项目时他已经年近60。

1960年,他在瑞士阿滕海恩(Altenrhein)成立了瑞士美国航空公司(Swiss American Aviation Company)。他与飞机工程师汉斯·鲁祖斯·斯图德(Hans-Luzius Studer)博士以及由来自瑞士、德国和英国的工程师组成的团队一起设计一款基于FFA P16的商用喷气式飞机,FFA P16是一款斯图德博士设计的超音速战斗机原型机。在P-16s的原型机坠毁以后,瑞士空军采购了英国生产的霍克猎人(British Hawker Hunters)飞机。里尔并没有气馁,他把这个项目和斯图德的一些关键构思带回美国。1963年,他在堪萨斯成立里尔喷气机公司,堪萨斯是塞斯纳和比奇两大飞机制造商的大本营。

虽然花钱如流水,但是里尔运气不错。首架里尔飞机在1964年测试飞行中坠毁,由于是一名联邦航空管理局(Federal Aviation Authority)的飞行员在操控飞机,坠机赔偿让里尔有了足够的资金,继续推进这个项目。联邦航空管理局的飞行员在起飞时忘了把襟翼放下。当飞机抬升至10英尺或20英尺后就坠落到地面。没有人在坠机中受伤,但是坠毁的飞机可以得到赔偿,里尔收到了一笔50万美元的保险赔偿。

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无所畏惧

里尔飞机坠机事故接连不断。虽然它时髦、灵活且速度快,易于操作,但是,在早期的商用喷气机时代,飞行员犯错非常普遍:在第一批飞机卖出后的三年内,总共104架飞机中有23架都发生了坠机事故,其中四次有人员死亡。

随着飞行员培训的改善和里尔24的设计中加入了改良后的慢速操控性能,情况有所好转,但是里尔20系列飞机仍然事故频发,难以让人心安。1977年1月,辛纳屈82岁的母亲多利(Dolly)不幸在空难中罹难,当时她乘坐辛纳屈为她包租的里尔24喷气机从棕榈泉前往拉斯维加斯参加凯撒宫酒店(Caesar’s Palace)的夜间开放式活动。飞机因遭遇暴风雪而坠毁。里尔后来的系列型号飞机,包括现在由庞巴迪公司制造的更宽大、更安静、更高效的复合材料机身的里尔喷气机,可谓具有与生俱来的安全性。

辛纳屈的里尔23喷气机目前正在修复中。2008年,为庆祝里尔公司成立45周年,庞巴迪宣布将推出新款8座里尔85喷气机,这在当时引起了轰动。这款最新的飞机被认为是经典的里尔23喷气机的继承者。“我们要求设计师秉承经典路线,”产品经理布莱恩·诺兰(Brian Nolan)说。然而不久公司便宣布,因商用飞机市场低迷不振,里尔85喷气机项目被迫搁置。

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