来自外太空的钻石

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Image caption “Almahata Sitta” 陨石点滴(图片:彼得·詹尼斯肯斯/美国宇航局艾姆斯研究中心/搜寻地外文明研究所)

2008 年,一块陨石坠入地球大气层,在苏丹的努比亚沙漠上空爆炸。

这是人们在陨石撞击地球前,第一次发现并跟踪陨石,随后,陨石跟踪人员迅速赶赴现场。人们发现了陨石的许多碎片,这个陨石后来被称为“Almahata Sitta” 陨石。

很快,人们就发现这些陨石碎片中含有钻石。这不算太过意外,因为有些种类的陨石往往都含有钻石。但一项新的研究表明,这些钻石要比之前在陨石里看到的钻石大得多。

参与研究的科学家们认为,这意味着钻石的形成过程非同寻常。大粒钻石很有可能是在像行星一样非常巨大的岩石内部形成的。如果科学家们的看法没错,那么这些钻石就会来自太阳系形成之前就存在,而此后又破碎的某个行星。

日本广岛大学宫原正明(Masaaki Miyahara)及其同事对陨石样本进行了检测分析。钻石颗粒大多数都极小,直径约 40 微米左右,但其中最大的一颗差不多有 100 微米。

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Image caption 钻石通常要在极高的压力下才能形成(图片:Sinclair Stammers/SPL)

但是,有些钻石颗粒似乎早已分裂,而碎裂的晶体呈现出相同的朝向。

这表明,有些小钻石之前是某个大钻石的一个部分。

标准思路是,陨石中的钻石是在小行星碰撞之时所形成的。撞击产生的巨大冲击力足以将碳分解为小粒钻石。

但这些钻石颗粒似乎太大,这样的解释太过牵强。

作者认为,钻石的形成可能有两种途径。

一种可能是,在外太空的稀薄气体中,众多单一碳原子经缓慢沉积形成钻石。但这种情况也未必可能。

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Image caption 成群的小块岩石聚集在一起就形成行星(图片:Mark Garlick/SPL)

更有可能的情况是,这些钻石在某个“小行星体”内部形成。“小行星体”是指比一般小行星大得多,但其体积又不足以算得上行星的岩石块。

这个小行星体肯定是在太阳系形成早期就存在了,当时,太阳系各大行星尚未完全形成并进入各自轨道运行。

如果事实果真如此,那么这个小行星体必然早已被撞击成碎片,而 Almahata Sitta 只是其中的一个碎片。

我们无法肯定事实是否如此,这个结论是对一块陨石中包含少量钻石这一事实的大胆推断。不过,早期的太阳系处于动荡不安中,大量彼此撞击的岩石和冰块碎片充斥其中。

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(责编:友义)

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