黄沙遍地的阿拉伯也曾郁郁葱葱

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Image caption 阿拉伯也曾郁郁葱葱,现已经变成了荒凉的沙漠

提到阿拉伯,多数人都会想到起伏的沙丘、耀眼的阳光和稀少的水源。但在不久前,它还曾经是一个植被茂密、雨水丰富的地方。

这一发现或许有助于解释现代人类是在什么时候、凭借什么方式离开非洲的,也可以帮助我们进一步探索人类的演化进程。如果阿拉伯果真有过郁郁葱葱的年代,那里或许曾经是一个理想的迁徙地。

“人类离开非洲的机会窗口比我们之前想象的要多。”英国牛津大学的阿什·帕顿(Ash Parton)说。

以采集和狩猎为生的人类祖先“在当今阿拉伯的很多地区都无法生存。”他说,“现在,印度洋季风只能扫过阿拉伯半岛的最南端,”所以其他地方都是沙漠。

他的团队发现,季风每过2.3万年都会深入阿拉伯腹地一次,使得那里的植物茁壮生长,动物繁衍生息。这一发现已经发表在《地质学》(Geology)期刊上。

现代人类大约20万年前在非洲进化出来。随后,他们中的一些人离开非洲,前往欧洲和亚洲,然后逐渐遍布世界各地。

但目前还不清楚他们究竟是在什么时候离开非洲的,也不知道他们离开时的路径是什么。

最为普遍的一种观点是,他们大约在6万年前离开非洲,沿着阿拉伯海岸来到南亚。这意味着他们在非洲生活了整整14万年。

还有一些考古学家认为,他们离开的时间要早得多,有可能追溯到13万年前。“有证据表明人类在13万至9万年前就已经离开非洲,来到了中东。”帕顿说,“但很多人都认为这是一条死胡同,他们最多也只能到达这里,因为阿拉伯都是沙漠。”

帕顿和他的同事现在却证明,阿拉伯也曾经历过好几段雨量充沛的时期。这将在阿拉伯催生草原和林地,使之更适宜人类生存,从而支撑人类更早离开非洲的理论。

帕顿研究了阿拉伯东南部干涸的河床。他们在一个采石场找到了Al Sibetah,那里保存着许多来自河流底部的淤泥和沉积物,最早可以追溯到16万年前。

他们掌握的证据显示,那里曾经有过5段湿润的时期。在那些时期内,河流会从那里经过,淤泥逐步沉积。而在干旱时期,当地的水流匮乏,淤泥沉积量减少。

第一个湿润的时期发生在16万至15万年前,最近一个时期大约在5.5万年前。每一段时期都给人类创造了从非洲迁徙到亚洲的机会。

之前的研究表明,这些时期的降雨量的确有所增加,但并不清楚具体增加了多少。在炎热的沙漠中,如果增加的雨量不多,便不会产生太大影响。而最新研究表明,新增的降雨足以支撑起丰富多彩的生态系统。

“我掌握的环境记录与考古学记录完美吻合。”帕顿说,“人类有过一系列向阿拉伯迁徙的活动。”

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(责编:友义)

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