人类2,000多年前就知道地球是圆的

Image caption 70多亿人居住在这里(图片来源:NASA)

著名说唱歌手B.o.B面临着一项艰巨的任务:他要说服自己的Twitter粉丝相信地球是平的。

两个相距16英里的地方在照片上看起来怎么会是平的,他问道:“弧度在那里?请解释一下。”他随后通过推文发表了一系列类似的内容。

很多人都试图向他解释背后的原因,包括天体物理学家兼广播员尼尔·德格拉斯·泰森(Neil deGrasse Tyson)。但B.o.B不为所动。

我们BBC Earth并不经常参与阴谋论的辩论,但这一次却不能坐视不理。首先,“地球”是我们自己起的名字,而且无论我们是何想法,了解一下这些有关宇宙的重要知识是如何被发现的,都是一件充满趣味的事情。

先从几张图片开始。下面这张是从100英里之外看到的地球,它是由美国国家航空航天局(NASA)的深空气候观测卫星拍摄的一系列照片合成的。

Image caption 我们的圆形地球(图片来源:AP)

这张图片是从月球上看到的地球。我们抬头就能看到月球,它同样是圆形的。

Image caption 从月球上看到的地球(图片来源:NASA)

这都无法说服B.o.B,因为他坚持认为这些图片都是NASA伪造的。

对于这种似是而非的观点,你可能也有自己的看法,但无论如何都不要忽视一个问题:在人类无法飞入太空之前的很长时间,我们就知道地球是圆的。

2,000多年前,希腊哲学家亚里士多德就明确阐述了这个问题。

他在《论天》(On the Heavens)一书中写道:“我们对天上的星星进行的观察可以证明,地球不光是圆的,而且是个尺寸不太大的圆。只要将位置稍稍改变一下,朝向南边或北边,就会导致地平线发生巨大的变化。”

换句话说,如果身处不同的位置,你在夜空中看到的星星也有所差异。北半球与南半球的天空并不相同。如果地球是平的,那么只要时间相同,我们在不同地方看到的星星都应该一样。但很显然,我们并没有看到相同的星星。

另外一位古希腊思想家兼数学家埃拉托色尼甚至测量出了地球的周长。

他发现,在埃及的一座城市,正午时分的太阳位于正上方;而在另外一座城市,太阳的高度却没有这么高。埃拉托色尼知道这两座城市之间的距离,他还测量了同一时间的太阳在这两座城市天空中的高度,然后进行了一些三角学计算。他的方法很原始,但答案却大致准确。

事实上,“地球是圆的”已经成为一项常识,至少在受过教育和有一定影响力的人中的确如此。

到了更近一些的年代,人们完成了各种各样的环球之旅。葡萄牙探险家费迪南·麦哲伦(Ferdinand Magellan)在1519至1522年间完成了著名的环球航行。倘若地球真的有边缘存在,这项任务的难度就会加大许多。

但早在麦哲伦之前的很长时间,善于观察的水手就认定地球是圆的。如果你正朝着某个较高的地方(比如山峰)航行,就会发现山顶会率先从地平线上冒出,随后,其余的部分才会慢慢出现。

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(责编:友义)

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