为什么强光会使我们打喷嚏?

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1991年,曼彻斯特大学一位名叫埃米尔·本博(Emyr Benbow)的病理学家给英国眼科杂志写了一封信。信中写到:“即便是一些很微小的症状,如果给它们命名,就能使它们更容易被容忍,尽管这些命名可能也只是对它们重要性的一些抽象理解。”他在这里所指的症状就是“光喷嚏反射”。本博自己深受一种奇特症状的困扰:当他从黑暗的地方进入有强光的地方时,都会条件反射般地打喷嚏。然而使他感到些许安慰的是,“很多人都有这种症状”。

第一次对这种反射症状进行正式研究的是20世纪50年代早期一位叫色当(Sedan)的法国学者。他发现有一些病人在他打开检眼镜检查他们的视网膜时会打喷嚏。他先后询问了6位有过这种光反射喷嚏的患者,证实了如果他们突然暴露在强烈阳光下或闪光灯下,包括有一位在紫外线下,就会打喷嚏;但如果持续呆在有强光(太阳光或者检眼镜下)的地方,就不会继续打喷嚏。

色当在医学著作中并没有找到任何关与光线引发喷嚏症状的论述,因此他认为这种症状应该不常见。但在1964年,物理学家H·C·埃弗雷特(H C Everett)提出“光喷嚏反射”这个新名词,并在1964年的神经学杂志中加以描述。现在人们对这个症状有了更多了解。

有一点可以肯定的是,这种症状比色当推测的更加普遍。研究人员们估计全世界有17%到35%的人都受其困扰。在埃弗雷特的研究中,23%的医学学生有此症状,而在另一项研究中24%的捐血者有此症状。

一些人受到光线刺激会打喷嚏的现象并不是上个世纪才受到关注的:古希腊哲学家和科学家亚里士多德也同样观察到了这种症状。他在《难题篇》中描述了这个问题,他(也许是他的学生)问:“为什么太阳的热量会让我打喷嚏,但火的热量却不会?”他猜测可能是太阳的热量使鼻子中的液体气化,从而引发喷嚏。而火的热量,一方面使液体气化,另一方面又将它们消耗掉了,让鼻子发干,从而抑制了喷嚏产生。

尽管他既没有正确指出光喷嚏的成因——是光线而非热量引起的,也没有给出正确的解释,但却说明这种条件反射可能早在公元前3世纪的时候就已经为人所知。

强光引发喷嚏

我们现在对光喷嚏反射的生物学成因有了更多的了解。比如,这种条件反射现在有一个有趣而贴切的英文名缩写“Achoo”,意思是常染色体显性遗传性强迫性日光视神经喷发综合症。“常染色体”是指与这个症状有关的基因处于一条非性染色体上的,“显性遗传”意味着这一特征是从你的父亲或母亲那里遗传下来的。

2010年,在基因检测公司 23andMe 的专家尼古拉斯·埃里克森(Nicholas Eriksson)带领下,一群基因学家对该公司近10000名客户的基因图谱进行了测定,由此识别出两个单核苷酸多态性(也称为SNP)与光喷嚏有关。这两个SNP属于人类基因组上的变异。其中一个叫 rs10427255,另一个相对来说统计确定性较低,叫 rs11856995。其中一个SNP位于一个会引发光敏性癫痫的基因旁边,从而加大了这两种症状的生物学关联的可能性。

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Image caption 如果你是一个光喷嚏反射者,开车从黑暗的隧道进入阳光下可能会有危险(图片来源:Getty Images)

关于这个症状的实验室研究非常稀少。克利夫兰的一位名叫哈诺德·H·莫里斯三世(Harold H Morris III)的医生为我们提供了一份案例报告。一名55岁的女性告诉他说自己有癫痫病史,一见到阳光就会发作。她说自己“非常容易打喷嚏”,但是从来没有注意过她是否对着阳光也会打喷嚏。为了确认这种情况,莫里斯采用各种方式对她的眼睛进行强光照射。

他在1989年发表在克利夫兰临床医学杂志(Cleveland Clinic Journal of Medicine)上发表的一份报告中指出,对这名女性患者用频率为15Hz的闪光晃她的眼睛,就能引发喷嚏。喷嚏平均在第一道光线出现后的9.9秒内产生。闪光通常能引发连续打两次喷嚏,但至少有一回连续打了三次喷嚏。“喷嚏的间隔时间一般是2到4秒钟。”莫里斯详细记录了每一个细节。但是对于引发他的病人打喷嚏的光线频率,他推断仅仅是巧合;为什么一定是15Hz而不是其他数值,应该没有任何生物学原因。

尽管研究人员在这个研究课题上已经收集了大量的信息,但仍然没有人确切知道眼部的刺激是如何引发喷嚏的。有一种可能性是,眼睛和鼻子是通过第五支颅神经,即三叉神经连接在一起的;或者也可能是一个被称为“交感神经回传”过程的结果。当有外部刺激激发了我们身体的交感神经系统时,系统的其他部分似乎也被激发了。因此,当强烈的光线射入眼睛,使瞳孔缩小时,也会间接引起鼻腔粘膜分泌异物和充血,这就需要通过打喷嚏把异物排出去。

这听起来是一个微不足道的问题,但是本博在他1991年写的一封信中指出,这个症状在某些情形下可能非常危险。他写道:“我发现,如果从一条足够长的隧道里出来并突然暴露在阳光下,一定会引发打喷嚏,同时也会伴随短暂失明。”

光喷嚏也可能会为棒球外场手和高空作业人群带来危险。或许为避免高空打喷嚏,一个潮词应运而生:飞行员墨镜。

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(责编:郱书)

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