下水道里是否充满了违禁毒品?

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Image caption 下水道(图片来源:Thinkstock)

“下水道流行病学家”听起来可不像是那种能吸引人们踊跃申请的工作,但这的确是一个快速增长的领域。这份工作的主要目标是搞清楚问卷调查和犯罪统计等传统方法计算出来的违禁毒品使用量,与城市排水系统提供的直接证据之间有多么吻合。

鉴于众所周知的原因,违禁毒品的使用者未必总能开诚布公地披露自己的行为,所以通过下水道获取的数据可以帮助政府、研究人员和警方掌握某一地区的真实状况。

近几年的研究表明,下水道流行病学对毒品滥用问题的定量分析结果,似乎与其他方法得出的结论非常吻合。这项技术并不是为了寻找滥用毒品的具体个人,而是着眼于更为宏观的层面。例如,可以借此发现伦敦的迷幻药使用量过高,从而帮助监管部门判断他们是否制定了有针对性的公共健康政策,并据此合理分配了警力资源。除此之外,测量污水中的毒品含量之所以十分重要,还因为这是一种普遍存在的污染物。污水中的毒品含量之高已经足以对生态系统造成影响,因而应当引发人们的关注。

然而,下水道流行病学真的为我们揭示了事实真相吗?最新研究显示,之前对下水道展开的违禁毒品研究可能低估了实际的毒品使用量。

Image caption 通过下水道可以估算出一座城市的大麻使用量(图片来源:Getty Images)

目前为止,很多下水道流行病学研究项目都把重点放在衡量尿液中的毒品含量上。换言之,这种方法衡量的毒品都必须溶于水。但现在看来,分析粪便似乎能够获得更加精确的结果,因为某些毒品更容易保持固体状态。

欧洲已经有一些研究开始着眼于下水道固体物质中的违禁毒品,而纽约州卫生部沃兹沃斯中心的比克拉姆·苏贝蒂(Bikram Subedi)和库伦萨查拉姆·卡纳安(Kurunthachalam Kannan)也在美国率先开展了此类研究。他们选择了奥尔巴尼(Albany)地区的一座污水处理厂,那里每天都要处理成千上万人产生的污水。他们从那里取得了一些污水和淤泥样本,然后对其中的化学成分展开分析,寻找与毒品有关的化合物。

他们并没有单纯着眼于毒品本身——例如可卡因、苯丙胺、吗啡(海洛因的活性成分)以及迷幻剂甲撑二氧苯丙胺(这是一种被称作“Sally”或“Sass”的化合迷幻剂)——还会分析这些毒品共同的“代谢物”,也就是它们在人体内所转化成的相关化合物。

高科技分析

这两位研究人员还测量了尼古丁和咖啡因等常见化合物的含量,这些化合物充当了人类粪便的化学标记物,因而可以借此判断究竟有多少人在使用某个下水道。

为了衡量这些物质在样本中的含量,苏贝蒂和卡纳安使用了一项名为电喷雾质谱(electrospray mass spectrometry)的方法。这需要在分子上增加或减少氢离子,从而将其转化成带电离子,然后通过电磁场加速这些带电离子,使之撞击探测器。电磁场使得原本呈直线排列的离子发生偏斜,但质量越大,偏斜度越小。所以,这些分子会被分离成不同质量的“质谱”。

Image caption 我们脚下的管道中隐藏着一个毒品世界(图片来源:Thinkstock)

借助这些方法,研究人员估计奥尔巴尼的人均可卡因使用量,达到之前的美国污水研究结论的4倍,而苯丙胺的滥用量约为之前研究结论的6倍,更是达到西班牙、意大利和英国的3至27倍。虽然这项研究还处于早期阶段,但它的确表明,分析固体物质将推动下水道流行病学的发展。

苏贝蒂和卡纳安还能计算出污水处理设施在去除这些物质时的效果。不同物质的去除效果也各不相同:污水处理可以去除99%的可卡因,但却只能去除约4%的奴佛卡因(这是一种具备药物活性的可卡因代谢物)。另外,美沙酮等毒品反而显示出明显的“负面去除效果”——污水处理设施会将某些相关化合物转化成毒品。

这两位科学家承认,没有人知道这些违禁毒品进入自然生态系统后所能产生的影响——但我们或许应该开始思考“被动毒品滥用”的可能性——就算不会影响人类,至少也会对一些野生动物产生影响。

这项研究揭露了一个不堪的事实:地下污水管道内的毒品含量可能超出我们的想象。

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(责编:友义)

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