非洲巨鼠:受训成为“扫雷特工队”

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Image caption 英雄鼠(图片来源:Jonathan Kalan)

比利时扫雷组织APOPO将其训练的第一批四足英雄鼠放到莫桑比克的一片雷区时,现场参观的许多政府官员都满怀疑惑。这完全可以理解。

“在莫桑比克,老鼠是我们的食物。”莫桑比克国家扫雷组织总监阿尔伯托·奥古斯托(Alberto Augusto)开玩笑说,“所以,看到它们参与扫雷是一件很奇怪的事情。我们脑海里都浮现出它们被串在烧烤架上的样子。”

但随着这种巨大的啮齿动物(体型比纽约的褐家鼠还大)戴上吊带,开始沿着绳子在人类指挥官之间来回穿梭,并频频在埋有地雷的地方停下脚步,抓挠地面时,围观的人群很快就信服了。

“这些不是普通的老鼠。”奥古斯托说,“它们是老鼠扫雷特工队。”

这群英雄鼠的官方名称是“扫雷鼠”(Mine Detection Rats),它们都在比利时非政府组织APOPO接受了特别训练,该组织专门研究、开发和部署老鼠侦查技术,用于执行扫雷等人道主义任务。

地雷至今仍是世界上最危险的武器之一,尤其是在曾经爆发过冲突的国家。这种战争武器散落在78个国家或地区,即使在地下埋藏数十年之久,其杀伤力也不会减弱。根据国际红十字会的统计,全球每月都有800人因为地雷爆炸死亡,1,200人因此致残——多数都是儿童、妇女和老人。

莫桑比克是一个贫困的非洲沿海国家,那里至今仍是非洲大陆埋藏地雷最多的国家之一。1964至1975年,莫桑比克爆发独立战争,随后又经历了接近20年的内战,导致该国地下埋藏了数以万计的地雷。由于没有一张地图能够标记出雷区,所以奥古斯托表示,要清除整个国家的地雷是一项“巨大的挑战”。

然而,自从APOPO的扫雷鼠2006年加入进来之后,他们已经在莫桑比克境内清除了超过600万平方米的雷区,排除地雷2,406个、炸弹992颗、小型军火13,025件。

“它们表现太优异了。”奥古斯托说。他相信,有了这些扫雷鼠的帮助,莫桑比克能在20年内彻底排除所有地雷。

“聪明,但又愚蠢”

事实上,拆除地雷是整个扫雷过程中最容易的步骤,而最困难的是找出地雷所在的位置。

过去20年,世界各国投入了数亿美元来改进扫雷技术,救治因为扫雷而受伤的人们。

据APOPO首席执行官克里斯多夫·考克斯(Christophe Cox)介绍,当该组织在20世纪90年代初开始研究老鼠侦查技术时,有数十所大学正在研究热成像处理、激光探测仪和一种名为“核四极矩共振”(Nuclear Quadropole Resonance)的化学分析技术。

“虽然人们尝试过成百上千种方案,但我们却是唯一一种真正应用于实际的技术。”考克斯说。

日内瓦国际人道主义扫雷中心的盖伊·罗德斯(Guy Rhodes)为多个国家的相关组织充当顾问,他表示,新技术之所以难以应用于实际,根源在于缺乏一种万全之策。具体而言,很难开发一种能够处理各种地雷的技术,这些地雷不仅种类和年代不同,分布的地形也多种多样——有的是干旱的沙漠,有的是茂密的丛林。

“人们对扫雷技术怀有巨大的期待。”他说,“但由于变量太多,所以可能一个因素进步了,其他因素仍会面临很大的局限。”

目前有很多方法可以探测地雷,包括手工技术——例如,携带金属探测器或探测棒的扫雷人员,或者经过特殊训练的扫雷犬——以及一些机械装备,例如美国国防部开发的Hedgehog,这其实是一款经过改装的约翰·迪尔(John Deere)拖拉机,它的上面安装了一个装甲驾驶室,侧面则配备了扫雷工具。

使用这些技术扫雷的速度很慢,成本也很高。“你可能花费了大量的时间和金钱,但却一无所获。”罗德斯说,“正因如此,动物变得至关重要。老鼠是一种速度极快的工具,可以让我们自信地认定一大片区域内已经没有任何地雷。”

扫雷鼠具有多项优势。首先,它们的获取、饲养、繁殖和维护成本极低。非洲巨鼠在非洲大陆的数量众多,分布广泛。由于它们的视力很弱,所以高度依赖敏锐的嗅觉,因此可以完美地探测到埋藏于地下的爆炸物。

人工饲养的非洲巨鼠最多可以存活8年,因而可以最大程度地回收培训成本。APOPO估计,一只非洲巨鼠一生大约要耗费6,000欧元的成本,如果能够工作4年时间,那么分摊到每月的成本大约仅为100欧元。

第二,非洲巨鼠很“聪明”,可以在相对较短的时间内学会重复性任务。不过,它们也很愚蠢——似乎找不到更好的描述——所以不会轻易厌倦或分散精力。狗也经常被用于探测地雷和爆炸物,但与狗不同的是,非洲巨鼠不必受制于它们的训练员,因而很容易转移到不同的任务中。不仅如此,非洲巨鼠重量也很轻,不会意外引爆地雷。

最后,非洲巨鼠最大的优势是速度。金属探测器可以在扫过任何金属时发出警报,因此无论下面埋藏的是易拉罐还是地雷,扫雷人员都必须停下来,小心翼翼地将其挖出。由于经过训练的非洲巨鼠可以通过嗅觉寻找爆炸物,所以误报的概率大大降低。而且,它们甚至可以发现塑料地雷。一个人类扫雷员需要将近两周才能排查完毕的区域,一只非洲巨鼠只需要一天即可完成。

致命疾病

训练扫雷鼠大约需要9个月的时间,APOPO在坦桑尼亚的莫罗戈罗拥有一处宽敞的训练场。从几周大的时候,非洲巨鼠就与母亲分开,使之可以更好地适应与人类训练员相处的生活。接下来的几个月,非洲巨鼠会接受一种名为“咔哒奖励”的训练。就像巴普洛夫的狗一样,它们通过训练将手持机械设备发出的“咔哒”声与食物奖励(通常是碎香蕉和碎丸子)之间建立起条件反射。一旦非洲巨鼠明白咔哒声意味着食物,训练人员就会教给它们将特殊的气味(对于扫雷鼠而言就是TNT炸药的气味)与这一奖励过程联系起来。

由于非洲巨鼠是夜行动物,所以训练活动只能在早晨进行,通常在7点至9点之间。逐渐地,它们将学会在3平方米(32平方英尺)“受污染”区域内找到TNT炸药,之后是5平方米(54平方英尺) 埋有地雷的区域,然后再扩大到10平方米(108平方英尺)。

为了符合国际扫雷行动准则(International Mine Action Standards Accreditation)的要求,并获得扫雷活动认证,非洲巨鼠接受了盲测,在2天时间内清除了800平方米(8,600平方英尺)的雷区。它们必须找到全部的地雷,而且只有两次误报的机会。目前为止,已经有300只非洲巨鼠通过了测试。

然而,尽管非洲巨鼠的速度可能快于金属探测器,成本和烦恼也低于扫雷犬,但同样无法适应所有的环境。

“在某些环境下,这种新颖的方式可以发挥重大作用。”罗德斯说,“但这种方式或许无法适应所有环境。如果使用探测器,只要装上电池就能使用。但如果要动物来帮忙,就需要更多的信心。”

有人担心需要为非洲巨鼠提供额外的保障,包括持续不断的训练、兽医服务、运输转移和饲养工作。另外,在沙漠这样的地方,非洲巨鼠也无法发挥作用。

除了扫雷之外,还要面临其他一些挑战。

“很多地雷问题都不是地雷的问题,而是地面上未引爆的武器弹药的问题。”考克斯说。要解决这些问题,需要的是拆爆人员,而不是搜爆动物。

即便如此,APOPO的扫雷鼠目前已经部署在泰国和莫桑比克,而且还在柬埔寨和安哥拉进行技术调研。与金属探测器等现有的其他技术结合起来之后,非洲巨鼠便可迅速有效地完成扫雷任务。

APOPO还为非洲巨鼠强大的嗅觉找到了新的用途,而且发现很容易对它们进行训练。在坦桑尼亚,非洲巨鼠可以在人类唾液样本中发现肺结核病菌——这种疾病每年致死的人数达到地雷的40倍。非洲巨鼠检测的肺结核病例达到现有方法的两倍之多,充当了二线检测系统。与扫雷一样,非洲巨鼠的检测速度比现有技术快得多,它们10分钟内检测的样本数量甚至比实验室的技术员一天的检测量还大。

“我对非洲巨鼠的前景很有信心,对于我们所能产生的影响也很有信心。”考克斯说。但要说服所有人认同这种方法仍然并非易事。

“由于要考虑军事因素,所以非洲巨鼠很难在扫雷领域渗透,而医疗行业同样存在挑战。”他说,“我们必须不断开展研究,不断发表论文,才能说服政策制定者认可这种技术。”

挠一挠,闻一闻

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Image caption APOPO是一家专门训练非洲巨鼠从事扫雷等各种任务的组织。(版权所有:Jonathan Kalan)

搜寻爆炸物

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Image caption 非洲巨鼠很聪明,完全可以学会重复性任务,其灵敏的嗅觉可以闻出地雷里的TNT炸药的味道。(版权所有:Jonathan Kalan)

扫雷鼠学校

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Image caption 在坦桑尼亚莫罗戈罗的训练中心,每天有多达37只非洲巨鼠在这里接受扫雷训练。(版权所有:Jonathan Kalan)

吊带训练

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Image caption 戴着吊带的非洲巨鼠沿着两个训练员之间的一条绳子来回走动。当它们发现爆炸物时,就会用爪子抓挠地面。(版权所有:Jonathan Kalan)

食物奖励

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Image caption 如果它们准确找到了地雷,训练员就会用一台设备发出咔哒声,让非洲巨鼠知道它们获得了奖励。(版权所有:Jonathan Kalan)

测试

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Image caption 经过几个月的训练后,非洲巨鼠就能够迅速“清除”5平方米的无效雷区。(版权所有:Jonathan Kalan)

体重很轻

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Image caption 非洲巨鼠的体重很轻,不会引爆地雷,它们一天扫清的雷区需要人类扫雷员花费将近2个星期才能完成。(版权所有:Jonathan Kalan)

成本低廉

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Image caption 与狗和其他可以探测爆炸物的动物不同,非洲巨鼠的维护成本很低,而且只需要简单的笼子就能放在卡车上。(版权所有:Jonathan Kalan)

医疗检验

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Image caption 非洲巨鼠灵敏的嗅觉还有其他用途。目前有30多只非洲巨鼠协助医疗人员通过人类唾液检验肺结核病。(版权所有:Jonathan Kalan)

实地测试

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Image caption 肺结核样本是从坦桑尼亚的17家诊所收集的。目前为止,非洲巨鼠检验的肺结核病例达到这些诊所的两倍。

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(责编:友义)

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