牙医会帮助你长出新牙齿吗?

Image caption (图片来源:Getty Images)

不喜欢去看牙医的人不止你一个。大多数人对看牙医感到些许焦虑。荷兰的一项研究表明24%的人对牙医感到害怕。而且,相当数量的人会尽量避免去看牙医,直至他们不得不去。这也可能是92%的美国成年人的恒齿都有蛀牙的原因。

不过,我们也看到了希望的曙光——最近的研究表明我们可能很快就可以向牙洞里填充健康的、有生命的组织,给我们的恒齿第二次生长的机会。

你可能会认为,与其他物种相比,人类的运气太差了,一生的大多数时间只能依靠一套牙齿。鲨鱼爱好者熟知鲨鱼有生之年有无数套牙齿。鲨鱼恐惧症患者尤其会对以下事实感到恐惧:鲨鱼的皮肤下有一排排的乳牙,等待着替换正在使用的牙齿,每三周都会换一遍牙齿。专家由此认为海底洒满了鲨鱼的牙齿。

鲨鱼、大多数爬行类动物和两栖类动物可以在有生之年多次换牙,那么为什么人类和大多数哺乳类动物只有两套牙齿?

Image caption 鲨鱼的微笑可能并不像是牙科治疗的灵感来源——但是科学家希望人类的牙齿也可以再生。(图片来源:Getty Images )

英国伦敦大学国王学院发展与进化学教授阿比盖尔·塔克(Abigail Tucker)说牙齿的复杂程度和牙齿的套数具有平衡关系。哺乳类动物有咀嚼的能力,这意味着它们的牙齿能够横向研磨(想象一下牛或马的动作),所以我们进化出了带有复杂的尖形、凸起和丘形的牙齿。虽然我们的尖牙只有一个牙尖,但是我们的前臼齿有两个牙尖,后臼齿有四到五个牙尖。

“复杂度与饮食结构有关,比如吃竹子的动物拥有最复杂的牙齿,”她说,“比如大熊猫或吃竹子的狐猴,它们的后部牙齿有很多牙尖,这样它们在可以咀嚼并磨碎硬纤维。它们的牙齿看似与其他哺乳类动物相似,不过实际上完全不相关。”

还有一些动物拥有独特的牙齿。比如水虎鱼(食人鱼)的小牙齿汇合为一颗大牙齿,形状像一把锋利的小刀。当它们的牙齿开始脱落时,首先四分之一块会一下子脱落,之后它们依靠剩下的四分之三存活,直至新牙长出来。

尽管哺乳类通常都只有两套牙齿——一套乳牙和一套恒牙——一些哺乳类动物保留了生长更多牙齿的能力,或者重新进化出了该能力,比如海牛在有生之年口腔后部一直会长牙齿。

还有一些动物只有一套牙齿,但是这套牙齿一直生长,包括狐猴和老鼠等啮齿动物。“啮齿动物和兔子的牙齿基底通常有一批干细胞,这样牙本质和牙釉质会保持生长。这是对他们所吃的坚硬食物的一种适应”,塔克说。

Image caption 能够完成消化竹子的挑战,说明熊猫的牙齿已经进化到非常复杂的地步,超过了所有其他哺乳类动物。(图片来源: Getty Images)

人类不太可能进化获得两套以上的牙齿,因为进化的前提是特征差异将影响到后代能否存活。但是我们的确在以某种方式进化——专家相信长智齿的人会越来越少,也就是年轻时当我们的下巴已经充分长大后,长出来的第三组臼齿。“我们烹煮食物,食物变得越来越细嫩,所以第三组臼齿已经没有必要了。此外,我们的下巴也在变小,空间越来越小。”塔克说,“因此,我们发现没有智齿的人的百分比越来越高。现在,大约20%的人没有智齿。”

我们有可能永远无法进化出第三套牙齿,但是这并未阻止科学家尝试用新的、活的替代物取代被拔掉的牙齿。伦敦大学国王学院已经在老鼠身上成功移植生物牙齿。他们从人体提取牙龈组织,并从老鼠身上提取制造牙齿的细胞,这样就能让老鼠长出带牙本质和牙釉质的牙齿。“让人难以置信的是,研究者能够移植这一萌芽,并控制它借助周围的组织生长出血管,形成一颗有生命的牙齿,”塔克说。

对人类使用这一疗法的一大挑战是在体外培育干细胞,因为这会让干细胞失去活性。

最近,另一些研究则关注牙齿自我修复的方法。加利福尼亚的牙医、美国口腔协会发言人鲁奇·萨赫塔(Ruchi Sahota)建议将牙齿的解剖结构想象为一只苹果。“牙齿有一层薄薄的牙釉质外壳,就像苹果皮一样,它保护着牙齿的内核,也就是牙本质。牙齿也有神经,就像苹果的籽一样。”她说,“龋齿在牙釉质中形成,当它进入牙本质时,你就需要找牙医补牙了。当它进入神经中,你就需要做根管治疗了。”

一家名为 Reminova 的公司正在努力将一种新方法推向市场。这一技术也是基于伦敦大学国王学院的研究,它使用无痛电流促进牙釉质在出现最初的腐蚀征兆时再矿化。

Image caption 电流有可能帮助刺激牙釉质的生长,修复牙齿的腐蚀。(图片来源:Getty Images)

另有一些方法使用牙齿中的细胞修复已经穿透牙釉质的龋齿。一种方法是刺激牙本质——牙齿内部矿化组织——的生长。以最近发表在《科学转化医学》(Science Translational Medicine)为例,他们发现用低能量的激光处理老鼠暴露在外的牙髓,然后填补牙洞,这样可以促进干细胞制造牙本质。

诺丁汉大学和哈佛大学的研究人员发现了另一种方法,他们正在开发一种医疗生物材料,用来修复龋齿,在必须施行根管治疗前进行干预。这种材料可以刺激牙髓中的某种干细胞与其他材料互动,形成一种新的细胞,可以制造牙本质。

“把这种材料注射进去与牙髓接触,再用紫外光硬化并形成可塑体,”正在开发这一技术的博士后亚当·塞利斯(Adam Celiz)说,“原本的细胞会与这种可塑体发生相互作用并异化成一种新的细胞,它能制造牙本质。所以,我们希望修复牙本质层,让牙齿恢复活性,这就意味着不必进行根管治疗,移除牙髓。”

预防是关键

当然,牙医会告诉你从一开始预防龋齿的形成是牙齿长寿的关键。要从口腔卫生做起——一天两次用含氟牙膏刷牙,每天用一次牙线,并定期找牙医检查牙齿——以及选择正确种类的食物。

“预防蛀牙最应牢记的食物是水——尤其是含氟水,” 萨赫塔说,“氟有助于矿化和牙齿结构的再生,预防龋齿感染,而喝水有助于冲走食物残渣、细菌和卡在牙齿之间的碎屑,”她补充道,奶制品也是很好的食物,因为它的钙含量很高,还有丰富的瘦蛋白,有助于加强和修复牙釉质。

即使我们可以在口腔中重新制造这一材料,我们仍然必须防范工业化膳食中的现代公害——精制糖。这是因为细菌在分解糖分后会分泌酸性物质,而酸性物质会腐蚀牙齿。

那么,最应少吃哪种糖果?萨赫塔说,棒棒糖这样的硬糖对牙齿特别有害,因为你会持续接触到糖,而粘牙的糖也不好,它会长时间附着在牙齿上。

至少她给爱吃巧克力的人带来了好消息。“午饭或晚饭后吃一点巧克力比吃大量其他糖果要好,因为它更容易被冲刷走。所以不妨在餐后吃一些巧克力,好好享受一下。”

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