移民火星在经济上是否可行?

最近,在墨西哥举行第67届年度国际宇航大会上,科技创业大亨伊隆·马斯克(Elon Musk,特斯拉汽车创始人之一)宣布,他已经制定了在火星上建立人类殖民地的计划。但是,他同时也告诉了观众一个令人沮丧的事实:“在现有技术条件下,即便你拥有几乎无限的财力也去不了火星。”

他随后说,在组织高效的情况下,如果采用传统宇航技术,理论上一个人花费100亿美元就能成行——这已经是现有技术条件下最保守的估计了。但是真的有人愿意买一张100亿美元的票吗?

马斯克的SpaceX公司正在开发一种可重复使用的新型火箭系统,这种火箭一次可以运载100人。这种火箭与其他一系列技术成果结合起来,有望大幅度降低成本:理想情况下,甚至可以低至每人20万美元,这也是一幢美国普通住宅的售价。他解释说,为了降低成本,一个设想是在地球轨道上给飞船加注燃料,然后飞船再踏上漫长的火星之旅。

马斯克在大会上没有宣布是否已经有人计划投资这项宏伟的计划。他正在四处兜售他的伟大设想,希望能够借此吸引政府和私人投资。

他也痛快地承认,这项计划肯定具有人身风险。尽管飞船上的餐厅等设施会让旅途“非常有趣”,但是乘员死亡的概率也很高。“你是否做好了献出生命的准备?”马斯克问。“如果你已经做好了这个准备,你就能成为乘员的人选。”

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Image caption 要保障人类在火星上生存,需要提供零部件和维护服务,成本极为高昂。(图片来源: Getty Images)

判断火星殖民计划在经济上是否可行并不容易,但是有一个人已经尝试这样做了。他就是麻省理工学院研究员悉尼·杜(Sydney Do)。他最近和同事联名撰写了另一项登火计划“火星一号”(Mars One)的分析文章。“火星一号”计划希望在2024年前在火星上建立殖民地。鉴于在火星上维持人类生存需要天文数字的费用,杜认为这项计划“完全不可行”,他说。

“需要提供零部件和维护服务以确保水分提取系统和气体再生系统正常运行,从而保障人员呼吸。所需成本极为高昂,”他说。

他对马斯克的计划有何看法?这完全是一种幻想,悉尼·杜说,一次把100人送入太空需要跨越巨大的技术壁垒。截至目前,人类单次太空发射最多人数的记录不过是航天飞机所创造的8人而已。另外,马斯克计划中的火星飞船重量极大——和目前的国际空间站不相上下,杜指出。

但是他认为马斯克的计划最不靠谱的地方在于,马斯克只谈了把人送上火星的较小成本,让人类长期居住在火星的成本则根本没提。

“准确的成本估算不仅要包括每次登火的成本,还要包括在火星上每停留一天所需要的成本。”

有观众向马斯克问起火星殖民计划的细节。马斯克回答说,他的公司主要考虑的是运输过程。打个比方,SpaceX公司只是一家航空公司,不做酒店生意。

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