如何回收旧手机里的贵金属?

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一部镶钻苹果手机的价格可能高达9,500万美元——如果这款穿金戴银的手机超出了你的承受范围,也不要感到气馁。每部智能手机中都包含金、银、铂金、钯等稀有金属。

这不仅仅是关于手机的趣事。这些稀有金属现在变的比以往任何时候都更为珍贵,因为有朝一日我们可能无力承担采掘此类金属的费用。那时你会发现你的智能手机一下子比你想象的值钱多了。

我的智能手机里面到底有什么?

智能手机虽然只有口袋那么大,但却是贵金属和稀土的宝藏。一部苹果手机通常含有0.034克金、0.34克银、0.015克钯以及低于千分之一克的铂金。它还包含一些价值不高但仍很重要的金属,比如铝(25克)和铜(15克左右)。

而这仅仅是开始。智能手机还包含一系列稀土元素:钇、镧、铽、钕、钆和镨。事实上,这些元素在地壳中藏量很大,但是要以合乎经济的方式采掘却十分困难。

还有塑料、玻璃、电池……可以列出一个长长一个零部件单子。

Image caption 2008年,中国的贵屿处理了全球的大量电子垃圾,从手机到电脑,这里处理的垃圾来自海外的比例高达80%。(图片来源:Getty Images)

这些材料的蕴藏量都相对较小。但是目前有超过20亿的人拥有智能手机,并且这一数字预计还将增加。更何况,这些元素的富集程度,比如手机中的金和银,实际上远远高于同等重量的金矿石和银矿石。一吨苹果手机可以提炼的黄金是一吨金矿可以提炼黄金的300倍,而它能产出的银则是一吨银矿的6.5倍。

它何以成为一个问题?

每隔11个月,这20亿智能手机用户就会升级新手机,这就意味着他们的旧手机会被丢在某个地方的抽屉里,然后被忘记,或者被扔掉。仅有10%的旧手机经过回收利用,其中的珍贵材料被提取并再利用。它们简直就是橱柜、箱子和垃圾堆里的金矿。在一个石油和其他很多资源“见顶”的时代,避免浪费这些有价值的资源具有经济和环保双重意义。

智能手机废弃后,这些资源会怎样?

如果你正在思考能不能从自己的电子产品中挖出金矿来,那么每部智能手机中极少量的资源应该会让你犹豫不决。但是,一旦你在更大的尺度上思考,这似乎就变的非常有吸引力:100万部手机可以产出近16吨铜、350公斤银、34公斤金和15公斤钯。

难度在于如何安全、经济的回收这些矿物和材料。包括手机在内的大量电子废品被出口或丢弃到中国这样的国家。有报道称,那些地方雇用廉价劳动力和儿童拆卸电子产品,并经常使用危险的化学品来获得有价值的部分。中国西南部的贵屿是全世界著名的最大规模的电子废品回收地。这对当地居民造成了可怕的健康问题,汞、砷、铬和铅污染了土壤、河流和空气。

Image caption 电子设备包含很多稀有金属和稀土元素,但是提取工作是在中国贵屿这样的环境污染,充满毒素的地方完成的。(图片来源:Getty Images)

甚至在自己国家回收电子废品都成为一种挑战。以澳大利亚为例,回收电子垃圾仍然需要通过工业冶炼的方式,成本高,对环境也有危害。

一定有更好的方法吧?

当然有。理想的情况是,我们换手机的速度不要再像换内裤一样快。但是改变消费者的行为很可能是最不现实的方案,所以我们需要有更好的办法。

新南威尔士大学的材料科学家维纳·萨哈瓦拉(Veena Sahajwalla)正在小范围尝试解决这一全球性问题。萨哈瓦拉看到了“微工厂”的未来。将来,在每个社区都会建立一座小工厂,安全、洁净、有效的从旧手机中提取有价值的金属并焚化剩余部分。

她的方法基本上不需要人手接触手机内较危险的材料。该方法使用高压电分解智能手机,然后以机械臂抓取有价值的电路板,并将其投入小熔炉中,通过精确控制的高温反应提取有价值的合金。任何带有毒性的或不需要的材料可以被安全焚化。

整套设备放置在一个集装箱大小的空间里,这将可能成为最终的淘金小作坊。谁知道呢——只要坚持做下去,你有可能制造出一部属于你的纯金、镶钻智能手机。

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