阿波羅登月50週年:太空探索大飛躍前前後後

US astronaut on Moon Image copyright Reuters

1969年7月20日,美國成為第一個將人類送上月球的國家,距今已近50年。

阿波羅11號成功讓人類登陸月球是美國和世界歷史的重要一刻,當時究竟發生了什麼?為什麼這一刻如此重要?

美國為何要登月?

1957年蘇聯發射第一顆人造衛星後,美國和蘇聯展開了一場太空競賽。

1961年,肯尼迪(John F Kennedy)當選美國總統時,許多美國人認為他們在技術競爭中輸給了蘇聯,那年蘇聯實現了第一次載人航天飛行。

美國也決心要完成首次載人任務,1962年肯尼迪作了一次著名演講,宣佈:「我們選擇登月!」

兩國隨後一直進行太空競賽,1965年蘇聯成功將一艘無人飛船著陸月球。

美國的計劃是什麼?

美國國家航空航天局(NASA)投入大量資源,實施阿波羅計劃(Apollo)。大約有40萬人參與,成本達250億美元。

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Image caption 土星5號火箭

三名宇航員被選中執行阿波羅11號任務:巴茲·奧爾德林(Buzz Aldrin)、尼爾·阿姆斯特朗(Neil Armstrong)和邁克爾·柯林斯(Michael Collins)。

美國的計劃是由威力強大的土星5號(Saturn V)火箭裝載著阿波羅指揮艙、服務艙和登月艙發射升空。阿姆斯特朗和奧爾德林進入登月艙並降落到月球表面,而柯林斯則留在指揮艙和服務艙中。

有出錯嗎?

1967年,美國進行阿波羅1號載人飛行測試。但是在例行測試期間發生意外,大火席捲指揮艙,導致三名宇航員死亡,載人太空飛行計劃因此擱置數月。

阿波羅11號執行任務期間,與地面控制人員出現通訊問題。電腦上響起宇航員以前從未聽到過的警報,登月艙也在距離目標區域較遠的地方著陸。

月球上行走

儘管出現問題,但7月20日——在離開地球後110個小時後,阿姆斯特朗成為第一個登上月球的人。20分鐘後,奧爾德林也登上月球。

阿姆斯特朗的聲音通過電視傳到了世界的各個角落,並寫入歷史:「對一個人來說,這是一小步,但對人類來說,這是一次飛躍。」

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Image caption 巴茲·奧爾德林、尼爾·阿姆斯特朗和邁克爾·柯林斯

阿姆斯特朗和奧爾德林在登月艙外待了兩個多小時,他們在月球表面採集樣本、拍照,並進行了一系列科學實驗。

在完成月球探測後,兩名宇航員成功與指揮艙和服務艙對接。他們返回地球,於7月24日降落在太平洋。

據估計,全球6.5億人觀看了首次登月,美國向全球觀眾成功展示自己的實力。

當時的美國在經歷肯尼迪遇刺、大城市種族騷亂以及軍事介入越南混亂的十年後,民族自信被登月的成功全面提升。

我們怎麼知道確有其事?

到1972年底,美國六次將宇航員送到月球,可直到今天仍有陰謀論稱登月是精心虛構的。

但是,美國國家航空航天局自2009年就有一艘偵測飛船環繞月球飛行,帶回高分辨率的照片。照片顯示阿波羅號在月球表面探索的痕跡,如腳印和車輪軌道。除此之外,還有從月表帶來的岩石作為地質證據。

登月有何意義?

美國仍是唯一將人類送上月球的國家。不過俄羅斯、日本、中國和歐洲航天局、以色列和印度已經向月球發射了探測器,或者在月球表面著陸。

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Image caption 據估計,全球6.5億人觀看了首次登月,美國向全球觀眾展示了自己的實力。

國家進行這些項目意味著擁有技術實力,但也有務實的考量,如探索月球資源。

在兩極發現的冰可能使飛船更容易進入太空深處,因為其含有氫和氧,可以給火箭提供燃料。人們也有興趣在月球上開採黃金、鉑和稀土金屬,不過目前還不清楚開採這些資源的難度。

首次登月你可能不知道的四件事

土星5號仍然是有史以來最大的火箭。土星5號高度超過100米,重2800噸,發射時每秒燃燒約20噸燃料,可以產生3450萬牛頓的推力。

阿波羅乘員艙的空間相當於一輛大型汽車。阿姆斯特朗、奧爾德林和柯林斯在一起度過8天,他們往返月球在乘員艙中飛行100萬英里。在發射和著陸的過程中,宇航員們被綁在像凳子一樣的「沙發」上,最寬處有3.9米。

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Image caption 登月艙

精通數學的非裔美國女性幫助研究了去月球的路線。美國國家安全局僱傭了大量的女性數學家,這些「人類計算機」大多是非洲裔美國人。她們處理數據、進行複雜的計算,對太空項目的成功起到了至關重要的作用。

現在仍無人知道阿波羅11號登月艙在哪裏。一共有10個登月艙被送入太空,6個登月艙將人類送上月球。登月艙由上升級和下降級組成,一旦被使用上升級就會脫離,要麼墜落在月球上,要麼在地球大氣層中被燒燬,要麼圍繞太陽轉動。但並不是每次都能發現它們最終的降落地點。

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