水熊蟲:登月微生物展現打不死的超強生命力

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Image caption 這不是水熊蟲漫步太空的真實圖片,但它們是現在已知第一種能夠暴露於外太空還存活的動物。

地球上最無堅不摧的動物如今可能已將月球作為家園,且多達成千上萬隻。

緩步動物——俗稱水熊蟲——是一種身長不足一毫米,能在高達150攝氏度或低至絶對零度(約等於負273.15攝氏度)極端條件裏存活的動物。

今年4月,以色列一架搭載了水熊蟲的月球探測器在月球表面墜毀。

探測器搭載的水熊蟲之前已經過脫水處於休眠狀態,然後被裝入人造琥珀中。將水熊蟲送上月球的機構聯合創始人認為,它們幾乎絶對還活著。

「我們相信緩步動物存活的可能性非常之高,」美國拱門任務基金會(Arch Mission Foundation)主席諾瓦·斯皮瓦克(Nova Spivack)表示。

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Image caption 電子顯微鏡彩色掃描下一隻藏身苔蘚間的水熊蟲

拱門任務基金會儲存了一份地球的「備份信息」——包括人類知識和地球生物學。這些信息被發送到太陽系不同位置,以防地球發生毀滅性事件。

「創世紀」號(Beresheet)月球探測器上搭載了「月球圖書館」——一個類似DVD光盤的裝置,裏面包含相當於3000萬頁的人類歷史檔案,可在顯微鏡下閲讀,還攜帶了人類DNA樣本。

除此以外,還有脫水的緩步動物——有的裝在人造琥珀中,還有的附在磁帶上。

對於大多數生物來說,脫水後不可能再復蘇——沒有水的生命幾乎是不可能的。

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Image caption 它們算不上可愛,但這不由我們決定。

水熊蟲還有一個非常可愛的綽號——苔蘚豬。

它們與眾不同,脫水數十年後還能復活。

科學家們發現,緩步動物有超強的生命力。當完全脫水時,它們會縮起頭和八條腿,卷成一個小球,然後進入深度休眠狀態,幾乎等同於無生命跡象。

它們幾乎排出了體內所有水分,新陳代謝降低到正常情況的0.01%。

幾十年後,當它們重新接觸到水就能復活。

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Image caption 下一次當你遙望月亮的時候,記得跟這些苔蘚豬招招手。

水熊蟲的這些特性加上它們曾在2007年成為第一種成功在太空存活的動物,使得它們成為「月球圖書館」的最佳選擇。

「緩步動物是理想的選擇,因為它們是多細胞微生物,還是地球上最持久的生命形式之一,」斯皮瓦克說。

儘管小小的苔蘚豬很可能在月球探測器墜毀意外中倖存,但它們留在月球上也許並非好事。

「這意味著月球所謂的『原始環境』已被破壞,」英國公開大學行星與空間科學家莫妮卡·格雷迪教授( Prof Monica Grady)說。

當宇宙飛船離開地球後,它們受制於《外層空間條約》,不應該污染太空環境。

「你也許會說,1969年尼爾·阿姆斯特朗(Neil Armstrong)和巴茲·奧爾德林(Buzz Aldrin)登月時已經違約了,的確是這樣。但自那以後我們就對如何保護這些星體越來越小心。

「我不認為任何人能獲得允許將脫水的緩步動物送到月球表面。所以這不是一件好事。」

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Image caption 以色列月球探測器墜毀造成的無心之失——這些小家伙本不應該在月球表面。

這些流落在月球的水熊蟲在不接觸到水的情況下,基本不可能復活。

但理論上,可以將它們收集起來,帶回地球,使它們復活然後研究觀察登月對它們的影響。

不過,下一次當你抬頭看月亮的時候,想想有成千上萬隻(已脫水的)苔蘚豬也在看著你,這麼想也不錯。

換個角度看,這肯定給科幻電影和驚悚片提供了很棒的素材。

例如,來自月球苔蘚豬的攻擊?我們肯定願意看。

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