科技前沿:打印機「印」出生牛肉

更新時間 2013年 1月 22日, 星期二 - 格林尼治標準時間10:09
人造牛肉

3D生物打印機(3D bioprinter)「印」出來的不是牛身上切割下來的肉,而是人造牛肉

就在立體打印機印出巧克力仍屬稀罕之際,又有人在研製能「印」出生牛肉的打印機。

這種3D生物打印機(3D bioprinter)「印」出來的不是牛身上切割下來的肉,而是人造牛肉。

研製這種生物打印機的是美國一對父子成立的「現代牧場」(Modern Meadow)科技公司。

目前,從平面紙張到立體建築設計模型、耳墜,再到可以吃的巧克力塊或奶油,三維打印技術已經實現了不止一次飛躍。

生物墨

密蘇里大學的Forgacs父子希望再次突破:用活細胞組成的活的材料「打印」。

他們已經有了一台模型機,但目前還不適合商業用途。

3D生物打印機的「墨盒」裝的不是油墨,而是一種由數十萬個活細胞組成的「生物墨」(bioink)。

這種材料打印成型後便自然形成有活性的組織。科學界已經嘗試用這種技術「打印」動物器官和組織。

Forgacs 教授在創辦「現代牧場」公司前與人合作成立了一家叫Organovo的公司,嘗試用生物打印機製造醫用的活的組織。

2010年,這家公司採用人的細胞成功「打印」出能夠正常工作的血管。

再生材料

同時,美國哥倫比亞大學的另一組科學家把一個用3D打印機「印」出來的牙齒形狀的裝置植入一隻老鼠的顎骨;這只老鼠幾周之內就開始長出牙齒。

與美國軍方合作的北卡羅來納州Wake Forest大學的科研人員則在試驗把生物打印而成的細胞直接打印到老鼠的傷口來加快傷口的癒合。

不過,到目前為止,這方面的技術仍處於動物實驗階段,近期不大可能開始人體實驗。

不難理解,涉及到「製造」活器官,有無數的監管條件和規則,而且這個過程本身也極為複雜,因為器官的結構很複雜。

但生物打印機「打印」一塊人造肉,就相對簡單得多。

困難在於用這種方式批量生產,以及讓消費者接受這種打印出來的肉。

最貴漢堡

在荷蘭的馬斯特裏赫特大學,科學家們也在嘗試生產合成肉的新方法。他們的目標是在今年晚些時候向公眾展示世界上第一塊人造牛肉漢堡。

他們使用的不是生物打印技術,而是生物編織(biofabrication)技術,讓幹細胞在一個特製的框架裏繁殖,形成活組織。

用這種方法「編織」出一個漢堡,目前估算成本大約是20萬英鎊。

不過,科研人員相信,將來技術成熟後,這個價格應該會降下來。

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