漫話英倫:新年 百萬餓肚子的英國人

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Image caption 世界最富裕國家之一的英國,為什麼會有這麼多人依賴救濟糧站,而且人數還在猛增?調查委員會的報告,再次引起了社會的關注和爭論。

4百萬英國人在等著領救濟糧中迎來了新年。世界富國俱樂部中的英國,為何這麼多人食不果腹?

聖誕新年,電視上,美酒美食美女,溫馨香濃;街頭上,採買的人流摩肩接踵,欲壑難填。

歡歡喜喜的氣氛中,由英國議會跨黨派議員以及教會領導人組成的一個調查委員會在年底公布的一份報告,讀起來尤為艱難。

報告說,英國的救濟糧站和依賴救濟糧站提供的食品果腹的英國人數量急劇增加。

百萬人面臨飢餓威脅

救濟糧站,food banks,是向買不起食品的人提供基本營養所需的食物的慈善組織。它由義工提供服務,食品則來自公眾的捐助,主要是便於儲藏的罐裝食品和米麵通心粉等幹貨。

調查委員會的報告說,在過去10年中,最主要的一家救濟糧站,Trussell 信託慈善機構,從最初的十幾家猛增到470家。報告說,還有其它獨立的救濟糧站至少不會小於這個數目。

僅Trussell信託一家,靠它提供的救濟糧才免於挨餓的英國人,在2011-14短短的三年中,從12萬人激增到近100萬人。

報告中的幾個數字尤為刺目:

  • 有400萬英國人面臨飢餓的威脅。
  • 有50萬英國兒童生活在買不起食品的家庭中。
  • 有350萬英國成年人吃不起像樣的飯食。

飽漢看餓漢

世界最富裕國家之一的英國,為什麼會有這麼多人依賴救濟糧站,而且人數還在猛增?調查委員會的報告,再次引起了社會的關注和爭論。

爭論中,兩種論調尤為刺耳。

保守黨上議院議員傑金夫人(Lady Jenkin)說:造成這種局面的原因之一是「窮人不會做飯」。

此言一齣,輿論嘩然。傑金夫人被迫道歉,說她沒把話說清楚。她的本意是在家裏自己做飯,要比吃罐裝食品更便宜也更有營養。

恐怕傑金夫人的「家」與掙扎在貧困線上的英國人的「家」是兩重天。以19歲的待業女青年雅斯敏為例。她是有證書的廚師,要比一般人更會做飯。但她既無錢買做飯的基本原材料,也沒有做飯的環境和設備(她住在慈善機構YMCA提供的宿舍裏)。

巧婦難為無米之炊。對雅斯敏來說,是既無米,也無炊,所幸有救濟糧站。雅斯敏說,英國上下和她處境相似的青年人有許多。

另一種論調是,吃救濟糧的人多了,是因為開設的救濟糧站多了,不吃白不吃。

這是不需要去領救濟糧的人的想當然。其實,並不是你想吃救濟糧就能吃到的。你要有地方政府社會工作者、或你的家庭醫生、或片警出具的介紹信,證明你或家人面臨飢餓和營養不良的威脅,才可以到糧站領食品。

而且,開一次介紹信只能連續三次到糧站領食品,超過三次,則要重新去開介紹信。

由樂施會、英格蘭教會、拯救貧困兒童等組織聯手進行的另一項調查顯示,領救濟糧「是走投無路的最後一個選擇」。許多受訪者都說,到糧站領食品是他們一生中最難為的事。許多成年人說他們寧可餓肚子,只是家有嗷嗷待哺的孩子,萬不得已。

家貧百事哀

百萬人靠救濟糧果腹,特別委員會的調查顯示的原因簡單明瞭:窮,沒錢買食品。或者,買了食品,其它要花的錢就沒了著落。

報告說:「太多低收入家庭的人面臨這樣一個選擇:或用錢維持煤氣表運轉,或把食物放到餐桌上」。

連年的經濟衰退,對靠最低工資過活的低收入階層打擊最大。

而聯合政府上台後推行的福利制度改革,用報告的話說,「一些本可以避免的問題,也一定程度上給窮人和弱勢群體造成了影響」。

英國政府大力削減社會福利開支、收緊領取福利金的條件,讓部分人減少了福利金收入,甚至失去了領取福利金的資格。

而政府將各項福利金合併成單一福利金的改革過程中,造成的混亂失誤影響了福利金的發放。

一周的福利金可能是富人一頓便餐的小錢,但對領取福利金的人來說,拿不到手,就可能一周餓肚子。

仁愛始於家

特別委員會的報告為減少依賴食品救濟的人數提出了一系列建議,包括盡快理順福利體系、加快福利金髮放;增加中小學可以享受免費午餐的學生人數、為貧困家庭分憂解難;建立全國性協調機構,降低超市等商店食品浪費等等。

報告說,這是近期目標。從長遠著眼,要提高最低工資水平,減少貧困人口。

參與調查的英國坎特伯雷大主教韋爾比說,英國人遭受飢餓折磨的困境,比非洲難民營裏的情景更令他震驚,因為實在令人難以置信。

英語裏有句諺語,Charity begins at home(「慈善從自家開始」、「仁愛始於家」)。英國人是個樂善好施的民族。在賑濟非洲飢民、救助亞洲災民的時候,看來也不能忘了家鄉父老。

(責編:路西)

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