皰疹導致老年癡呆——證據越來越充足

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阿爾茨海默病(又稱老年癡呆,譯者注)是最常見的癡呆症,全球有超過3000萬人患此病。不幸的是,該病目前無法治癒,只能依靠藥物緩解症狀。

但我的研究找到了治療方法。我發現了迄今為止最有力的證據,表明皰疹病毒是該病的病因之一,這說明安全有效的抗病毒藥物可能能夠治療老年癡呆,甚至可以給孩子們接種疫苗來預防。

造成老年癡呆的病毒,即單純皰疹病毒1型(HSV1),通常被人們熟知的症狀是唇皰疹。大多數人會在嬰兒期受到感染,病毒隨後在周圍神經系統(腦神經和脊髓神經以外的神經系統)中保持休眠狀態。有時如果壓力大,病毒就會被激活,有些人就會出現唇皰疹。

我們在1991年發現,許多老年人的大腦中也有HSV1病毒。在1997年又證明,腦中攜帶APOE4基因的人患有老年癡呆的可能性會更大。

皰疹病毒有可能在大腦中活躍起來,還可能會反復活躍,從而不斷累積損傷。腦內有HSV1病毒的APOE4基因攜帶者,患老年癡呆的機率是非病毒及基因攜帶者的12倍。

後來,我們又和其他研究者發現,細胞感染HSV1病毒會導致β-澱粉樣蛋白和異常的τ蛋白積累,而這些蛋白在大腦中積累就是老年癡呆的特徵。

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Image caption 壓力可能會激活皰疹病毒,也許最終導致長期的腦損傷。

我們認為,HSV1病毒是老年癡呆的主要原因,它會隨著老年人免疫系統逐漸衰退而進入大腦,之後潛伏腦中,處於休眠狀態。當出現壓力,免疫系統減弱,或是受其他微生物感染誘發腦炎時,被重新激活。

病毒被激活會直接損傷受感染的細胞,誘發炎症。反覆激活會累積損害,最終導致攜帶APOE4基因的人患上老年癡呆症。

我們推測,APOE4基因攜帶者出現老年癡呆症是由於HSV1病毒引起的毒性物質較他人更多,或是損傷修復的比較少。

新療法?

數據表明,抗病毒藥物可以用於治療老年癡呆。主要的抗病毒藥物是安全的,可以防止新病毒形成,從而控制病毒的損害。

我們在早前的一項研究中發現,抗皰疹的抗病毒藥物阿昔洛韋能夠阻斷HSV1病毒複製自身DNA,從而降低受HSV1病毒感染的細胞中β-澱粉樣蛋白和τ蛋白的水平。

值得注意的是,所有研究,包括我們的研究,只是說明皰疹病毒和老年癡呆有聯繫,但並不能證明皰疹病毒就是真正病因。證明微生物是不是病因,唯一的方法可能是使用特定的抗菌劑,或是接種針對性的疫苗,看看能否顯著減少這種疾病。

但令人興奮的是,在台灣,已經有大規模樣本的實驗證明,使用特定的抗皰疹藥物能夠預防老年癡呆。希望其他國家/地區如果有這方面的實驗,結果也是如此。

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