隕石撞擊打造的德國「鑽石城」

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Image caption 1500萬年前,一顆小行星撞擊了現在的諾德林根小鎮所在的位置(圖片來源:Education Images/Getty Images)

德國諾德林根(Nördlingen)小鎮有一處哥特式教堂塔樓,爬行在塔樓內狹窄的樓梯上,我發現破舊石階在陽光的照耀下閃閃發光,給通往塔頂的陰暗之行帶來了意想不到的光亮。

"這是因為整個塔樓是用隕磺礫岩建成,裏麵包著一顆顆小鑽石,"塔樓的守夜人霍斯特·倫內爾(Horst Lenner)興致勃勃地對我說。

"幸運的是,這些鑽石非常小,否則塔樓可能在很久以前就被拆毀了。"他開玩笑說,臉上露出了燦爛的笑容。

倫內爾的話雖輕佻,卻無可辯駁。據最早記載,小鎮在公元九世紀開始建造,當時定居者們並沒有意識到他們所用的石頭上鑲嵌著數以百萬的微小鑽石,如此龐大的數量在世界上其他地方絶無僅有。

當我從塔頂俯瞰這個安睡中的巴伐利亞小鎮時,很難聯想到除安靜祥和以外的其他畫面。但事實上,正是一次暴力的撞擊事件才形成了這個超然世外的小鎮——1500萬年前,一顆小行星的撞擊使德國諾德林根"鑽石城"成為了現實。

這顆1公里寬的小行星以每秒25公里的速度撞擊地面後,不僅產生了一座26公里寬的隕石坑,而且基岩遭受強烈的熱量和壓力,內部的碳氣泡幾乎瞬間變成了不足0.2毫米的微小鑽石,肉眼勉強可見。

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Image caption 小行星的撞擊使現有的基岩變成了鑲滿鑽石的隕磺礫岩(圖片來源:Julie Ovgaard)

由於不知道隕磺礫岩含有鑽石,這裏的建築物幾乎全部用鑲滿寶石的岩石建成——於是,諾德林根一樣成為世界上獨一無二的"鑽石城"。

"城牆內的所有建築都是由受到那顆小行星撞擊的岩石建成。"諾德林根鎮的居民羅斯維塔·費爾(Roswitha Feil)說道。

更令人費解的是,直到近年來諾德林根鎮的居民才知道火山口的起源。

直到美國地質學家尤金·舒梅克(Eugene Shoemaker)和美籍華裔地質學家趙景德(Edward Chao)在20世紀60年代造訪小鎮之前,當地人從來沒留意到他們的房子會閃閃發光,並且一直以為諾德林根鎮是建立在一個死火山的火山口。後來,科學家遠距離研究了諾德林根鎮的地形,發現火山口並不滿足火山的確切標凖,於是前往小鎮驗證假設:這片土地是從地上而不是地下形成的。這一理論很快得到證明,科學家唯一要做的是考察諾德林根鎮教堂的牆壁,發現一簇簇微小的寶石群。

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Image caption 發現鑽石之前,諾德林根鎮的居民一直以為他們生活在火山口(圖片來源:Lothar Theobald/Getty Images)

"教科書上說,因為火山所以形成了這片土地,"費爾解釋,"後來發現是因為一顆小行星,所以不得不更改所有教科書的內容。"

舒梅克和趙景德第一次造訪諾德林根小鎮後不久,當地地質學家估算出城牆和建築物中大約鑲嵌有72,000噸鑽石。儘管世界其他地方因為類似撞擊影響發現過隕磺礫岩,但諾德林根小鎮的寶石集中程度絶無僅有。

爬下塔頂之後,我在安靜的小鎮街道上漫步。雖然天氣異常寒冷,但是色彩鮮艷的聯排房屋和諾德林根小鎮四周依然挺立的古老城牆將巴伐利亞的刺骨寒風牢牢阻擋在外,使我不受一點侵襲。每當太陽穿破雲層,鑲嵌在牆上的鑽石就會閃閃發光,耀眼奪目。

里斯隕石坑博物館(RiesKrater Museum)館長地質學家斯特凡·霍爾茲(Stefan Hölzl)博士說:"這可真是獨一無二。"博物館建在16世紀的一個穀倉裏,幫助遊客了解行星撞擊如何改變了小鎮的未來。六個展覽室的陳列櫃裏裝滿了隕石碎片,當然包括隕磺礫岩。

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Image caption 當地地質學家估算出城牆和建築物中大約鑲嵌有72,000噸鑽石(圖片來源:Julie Ovgaard)

"世界其他地方也有這類撞擊形成的岩石被用於建築,但數量遠不及此,"我們參觀陳列櫃時,霍爾茲說道,"這裏整個小鎮都是用撞擊岩石建成的。"

除此之外,建築物並不是百萬年前行星撞擊事件的唯一證據。城牆之外,隕石坑的邊緣長著像侏羅紀時期一樣茂密的針葉林和松樹林,這是由於小行星撞擊後形成了鹽湖,而這片土壤正好位於湖底,所以土質肥沃,源源不斷地滋養著樹林。整個地形中到處都是廢棄的礦井和採石場,隕磺礫岩正是從這裏開採。

霍爾茲告訴我,諾德林根鎮的隕石坑與眾不同,阿波羅14號和阿波羅16號宇航員在執行登月任務之前都前來參觀,提前了解可能在太空中發現的岩石類型,以及應該帶回地球的岩石類型。

霍爾茲還充滿自豪地對我說:"就連美國宇航局,甚至歐洲航天局的宇航員也來我們這裏參觀。"在他的帶領下,我參觀了博物館一層的展覽室,那裏陳列有執行阿波羅太空任務之一帶回的登月紀念月球岩石。

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Image caption 諾德林根鎮的隕石坑與眾不同,阿波羅宇航員前來參觀,提前了解可能在太空中發現的岩石類型(圖片來源:Julie Ovgaard)

儘管如此,鎮上的許多人仍然對身處數以百萬的小鑽石無動於衷。正如一位婦女在教堂時告訴我的那樣:"這是我們日常所見,對我們來說平淡無奇"。

但是,霍爾茲是從慕尼黑搬到諾德林根小鎮的,所以無法理解為什麼這裏的人們對如此獨特的地質和歷史不為所動。"在他們眼中,這麼多鑽石沒什麼大驚小怪,反倒奇怪為什麼那麼多人來這裏參觀,"他的話語中滿是痛惜。

他認為諾德林根鎮和月球岩石一樣,極為罕見。

"諾德林根鎮的一切都離不開百萬年前發生的行星撞擊事件。雖然撞擊已成過去,但現在它依然呈現在人類眼前,"他強調,"現在是過去的產物。"

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