美國首起致死車禍背後不為人知的故事

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Image caption 紐約雙座馬車。(圖片來源: George Eastman House/Getty)

1899年9月13日傍晚,紐約市中央公園附近。69歲的亨利·H·布利斯(Henry H Bliss)正扶著一位女性朋友走下有軌電車,這時,一輛出租車飛馳而過,把他撞了個正著。第二天早上,布利斯由於嚴重受傷而離開人世。

「死於汽車造成的致命傷,」《紐約時報》發表的新聞細緻地描述了死者頭部和胸部被「撞碎」的慘烈場景,另外還十分八卦地爆料,出事的出租車中的乘客是紐約前市長的兒子大衛·愛德森(David Edson)。愛德森是一名醫生,當時正完成一次出診後乘車回家。車禍發生後,他還試圖在現場搶救受害者。車禍發生後,出租車司機被拘捕並投入監獄,但後來被無罪釋放。

這條新聞記入歷史是因為布利斯是北美大陸第一位死於汽車車禍的人,不論是行人還是其他人。(30年零兩周前,一位愛爾蘭婦女從她的表兄弟製造的蒸汽車上被甩下不幸身亡。)但是從後知後覺的角度講,這場車禍最不可思議的細節是,出事的出租車居然是一輛電動車。更加不可思議的是,當時的報社記者對這個細節居然都熟視無睹。

撞死亨利·布利斯的並不是一輛乘坐時光機器回到100多年前的DeLorean電動跑車。在19世紀末,電動車曾經是馬路上性能最好、最為流行的交通工具。1900年,紐約市的電動車數量比內燃機汽車還多,人們選擇電動車的原因很簡單:與內燃機汽車比起來,電動車沒有刺鼻的尾氣,跑起來噪聲更低,啟動無需手搖,開車也無需換擋(在汽車剛誕生不久的早期,換擋是一件麻煩事)。撞死布利斯的出租車由「電氣車輛公司」(Electric Vehicle Company)製造,這家公司最終由於無法負擔維持蓄電池充電服務的巨額成本而宣告破產。

多年來,「電氣車輛公司」一直在每輛出租車的出車班次結束時拆下已耗盡電量的舊電池,然後換上剛充滿電的新電池。但是,隨著電動出租車數量的增加,維持並運營這一充電體系的難度越來越大。最終,這家公司由於無法有效應對車隊規模的擴大而於1907年宣告破產。之後的100多年間,電動乘用車一直沒有多大作為,這無疑給人們敲響了一記警鐘。

就在布利斯死於車禍前的幾個月時間裏,紐約市第74大街與中央公園西街(Central Park West)的交叉路口曾經發生過多起未造成死亡的交通事故,當時的有軌電車駕駛員都稱呼這裏為「危險路段」。一個世紀之後,這裏豎起了一塊牌子,上面寫著:「紐約市房地產商布利斯先生在此遭遇車禍並於翌日早晨不幸去世。這是西半球第一起有記錄的機動車造成的死亡事故。此警示牌於事故發生100週年之際建立,旨在深切紀念布利斯先生,並借此促進街道和公路交通安全。」

下次,當你扶著一位女士走下有軌電車的時候,千萬留心路上有沒有車。因為如果跑來的也是一輛電動車,你很可能根本聽不到任何聲音。

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責編:凱露

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