探索北美洲狼的真正起源

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Image caption 對某些人而言,狼象徵著恐懼(圖片來源:Getty Images)

它們成千上萬紛至沓來,從亞洲穿越白令海峽來到北美洲。大約一萬兩千年前的冰川時代末期,海平面很低,於是一條大陸橋成為連接兩個大陸的直接通道。

入侵者是灰狼,它們種族繁衍興旺,成為統治北美洲大片地區的捕食者。

近代,某種程度上由於公眾對這種捕食者的認知,它們的種群歷經了衰落和流離失所。對某些人而言,狼象徵著恐懼,而在另一些人眼中,狼則是自然和野性的象徵。

儘管狼承載著公眾的想像力,但一直以來,灰狼最早到底怎樣在北美洲安家卻是個不解之謎。一項最新研究給出了一個意外的答案。

化石證據表明,早在 50 萬年前,北美洲就有大量灰狼。因此可以說,今天的狼都是這些古代捕食者的後代。

但是,一項分析灰狼族譜的遺傳研究所發現的情況卻並非如此。

發表在《生物地理學雜誌》上的研究報告指出,北美洲今天的所有狼群都源自一次殖民。研究報告的首席作者、奧地利格拉茨大學的斯蒂芬·科布穆勒(Stephan Koblmüller)表示,這些狼的遺傳多樣性「比化石記錄要晚得多」。

這意味著 50 萬年前古代狼群邁向滅絕,而後來者又重新佔據北美大陸。

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Image caption 今天北美洲生活的所有狼群都來自一次殖民(圖片來源:Getty Images)

這個結論讓人頗感意外。報告共同作者、西班牙塞維利亞西班牙國家研究院多尼亞納生物站(Estación Biológica de Doñana)詹尼弗·倫納德(Jennifer Leonard)表示,「我們不懷疑狼群會消失,因此我們假設這些狼應該是古代狼的後代」。

這些狼約在七萬年前至兩萬四千年前來自歐亞大陸。繼之而來還有熊、鹿以及人,但進入北美洲的具體時間我們並不清楚。

狼群進入北美洲時,南北美洲尚未被大冰川分隔,鼎盛時期,狼群佔據了北美大陸約三分之一的面積。

起初,它們與另一種捕食者——懼狼(dire wolf)共存,但大約在冰川時代末期,懼狼滅絕,當時大多數大型獵物都死亡殆盡。

雖然灰狼對懼狼的滅絕不太可能發揮什麼作用,但也有若干可能的原因讓兩種狼中不那麼兇猛的一種得以存活。

灰狼體型較小,也更敏捷,因而它能重點捕食像鹿或者野兔這樣的小型獵物。科布穆勒表示,灰狼的群居性質和能力讓它們成群獵食,從而能輕易打敗如劍齒虎這樣的大型捕食者。

他說,「更新世大多數其他捕食者都獵食巨型動物。」巨型動物滅絕後,這些獵殺者可吃的東西也減少了。

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Image caption (圖片來源:Getty Images)

冰川時代後,灰狼很好地適應了環境,它們捕食當時存在的動物,從而自己主宰了命運。

但是,到了 1930 年代,激烈的滅狼運動讓灰狼幾乎在北美洲消失殆盡。科布穆勒表示,「在被從大部分原始分佈區域趕盡殺絕前,灰狼曾經是分佈最為廣泛的野生食肉動物。」

此後,隨著生態環保人士認識到灰狼對生態系統的獨特價值,灰狼種群數量也得以反彈。值得注意地是,1995 年黃石國家公園重新引入灰狼常常被視為成功實現野化的案例。目前,生態環保人士正呼籲在英國蘇格蘭開展一個類似的項目。

令人意外的是,長期以來人們都認為墨西哥狼自有起源。墨西哥狼是灰狼的一個亞種,但其體型要比北美洲的親戚要小得多。倫納德表示,她的研究成果現在應該改變了這種誤解。

倫納德說,「我們拿出了包括墨西哥狼在內的所有遺傳多樣性證據,它們都與歐亞種群的一次殖民相吻合。」

這項新發現可能會改變生態保護計劃。

為保護墨西哥狼,人們很大程度上將墨西哥狼與其他狼群隔離,避免發生雜交。倫納德說,「現在由於它們近親繁殖,因而存在大量基因問題。」

也許最好還是讓兩個種群接觸。倫納德說,「它們共同的祖先可用來證明健康種群的遺傳物質。」

請訪問 BBC Earth 閱讀 英文原文

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