非洲巨鼠:受訓成為「掃雷特工隊」

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Image caption 英雄鼠(圖片來源:Jonathan Kalan)

比利時掃雷組織APOPO將其訓練的第一批四足英雄鼠放到莫桑比克的一片雷區時,現場參觀的許多政府官員都滿懷疑惑。這完全可以理解。

「在莫桑比克,老鼠是我們的食物。」莫桑比克國家掃雷組織總監阿爾伯托·奧古斯托(Alberto Augusto)開玩笑說,「所以,看到它們參與掃雷是一件很奇怪的事情。我們腦海里都浮現出它們被串在燒烤架上的樣子。」

但隨著這種巨大的嚙齒動物(體型比紐約的褐家鼠還大)戴上吊帶,開始沿著繩子在人類指揮官之間來回穿梭,並頻頻在埋有地雷的地方停下腳步,抓撓地面時,圍觀的人群很快就信服了。

「這些不是普通的老鼠。」奧古斯托說,「它們是老鼠掃雷特工隊。」

這群英雄鼠的官方名稱是「掃雷鼠」(Mine Detection Rats),它們都在比利時非政府組織APOPO接受了特別訓練,該組織專門研究、開發和部署老鼠偵查技術,用於執行掃雷等人道主義任務。

地雷至今仍是世界上最危險的武器之一,尤其是在曾經爆發過衝突的國家。這種戰爭武器散落在78個國家或地區,即使在地下埋藏數十年之久,其殺傷力也不會減弱。根據國際紅十字會的統計,全球每月都有800人因為地雷爆炸死亡,1,200人因此致殘——多數都是兒童、婦女和老人。

莫桑比克是一個貧困的非洲沿海國家,那裏至今仍是非洲大陸埋藏地雷最多的國家之一。1964至1975年,莫桑比克爆發獨立戰爭,隨後又經歷了接近20年的內戰,導致該國地下埋藏了數以萬計的地雷。由於沒有一張地圖能夠標記出雷區,所以奧古斯托表示,要清除整個國家的地雷是一項「巨大的挑戰」。

然而,自從APOPO的掃雷鼠2006年加入進來之後,他們已經在莫桑比克境內清除了超過600萬平方米的雷區,排除地雷2,406個、炸彈992顆、小型軍火13,025件。

「它們表現太優異了。」奧古斯托說。他相信,有了這些掃雷鼠的幫助,莫桑比克能在20年內徹底排除所有地雷。

「聰明,但又愚蠢」

事實上,拆除地雷是整個掃雷過程中最容易的步驟,而最困難的是找出地雷所在的位置。

過去20年,世界各國投入了數億美元來改進掃雷技術,救治因為掃雷而受傷的人們。

據APOPO首席執行官克里斯多夫·考克斯(Christophe Cox)介紹,當該組織在20世紀90年代初開始研究老鼠偵查技術時,有數十所大學正在研究熱成像處理、激光探測儀和一種名為「核四極矩共振」(Nuclear Quadropole Resonance)的化學分析技術。

「雖然人們嘗試過成百上千種方案,但我們卻是唯一一種真正應用於實際的技術。」考克斯說。

日內瓦國際人道主義掃雷中心的蓋伊·羅德斯(Guy Rhodes)為多個國家的相關組織充當顧問,他表示,新技術之所以難以應用於實際,根源在於缺乏一種萬全之策。具體而言,很難開發一種能夠處理各種地雷的技術,這些地雷不僅種類和年代不同,分佈的地形也多種多樣——有的是乾旱的沙漠,有的是茂密的叢林。

「人們對掃雷技術懷有巨大的期待。」他說,「但由於變量太多,所以可能一個因素進步了,其他因素仍會面臨很大的局限。」

目前有很多方法可以探測地雷,包括手工技術——例如,攜帶金屬探測器或探測棒的掃雷人員,或者經過特殊訓練的掃雷犬——以及一些機械裝備,例如美國國防部開發的Hedgehog,這其實是一款經過改裝的約翰·迪爾(John Deere)拖拉機,它的上面安裝了一個裝甲駕駛室,側面則配備了掃雷工具。

使用這些技術掃雷的速度很慢,成本也很高。「你可能花費了大量的時間和金錢,但卻一無所獲。」羅德斯說,「正因如此,動物變得至關重要。老鼠是一種速度極快的工具,可以讓我們自信地認定一大片區域內已經沒有任何地雷。」

掃雷鼠具有多項優勢。首先,它們的獲取、飼養、繁殖和維護成本極低。非洲巨鼠在非洲大陸的數量眾多,分佈廣泛。由於它們的視力很弱,所以高度依賴敏銳的嗅覺,因此可以完美地探測到埋藏於地下的爆炸物。

人工飼養的非洲巨鼠最多可以存活8年,因而可以最大程度地回收培訓成本。APOPO估計,一隻非洲巨鼠一生大約要耗費6,000歐元的成本,如果能夠工作4年時間,那麼分攤到每月的成本大約僅為100歐元。

第二,非洲巨鼠很「聰明」,可以在相對較短的時間內學會重覆性任務。不過,它們也很愚蠢——似乎找不到更好的描述——所以不會輕易厭倦或分散精力。狗也經常被用於探測地雷和爆炸物,但與狗不同的是,非洲巨鼠不必受制於它們的訓練員,因而很容易轉移到不同的任務中。不僅如此,非洲巨鼠重量也很輕,不會意外引爆地雷。

最後,非洲巨鼠最大的優勢是速度。金屬探測器可以在掃過任何金屬時發出警報,因此無論下面埋藏的是易拉罐還是地雷,掃雷人員都必須停下來,小心翼翼地將其挖出。由於經過訓練的非洲巨鼠可以通過嗅覺尋找爆炸物,所以誤報的概率大大降低。而且,它們甚至可以發現塑料地雷。一個人類掃雷員需要將近兩周才能排查完畢的區域,一隻非洲巨鼠只需要一天即可完成。

致命疾病

訓練掃雷鼠大約需要9個月的時間,APOPO在坦桑尼亞的莫羅戈羅擁有一處寬敞的訓練場。從幾周大的時候,非洲巨鼠就與母親分開,使之可以更好地適應與人類訓練員相處的生活。接下來的幾個月,非洲巨鼠會接受一種名為「哢噠獎勵」的訓練。就像巴普洛夫的狗一樣,它們通過訓練將手持機械設備發出的「哢噠」聲與食物獎勵(通常是碎香蕉和碎丸子)之間建立起條件反射。一旦非洲巨鼠明白哢噠聲意味著食物,訓練人員就會教給它們將特殊的氣味(對於掃雷鼠而言就是TNT炸藥的氣味)與這一獎勵過程聯繫起來。

由於非洲巨鼠是夜行動物,所以訓練活動只能在早晨進行,通常在7點至9點之間。逐漸地,它們將學會在3平方米(32平方英尺)「受污染」區域內找到TNT炸藥,之後是5平方米(54平方英尺) 埋有地雷的區域,然後再擴大到10平方米(108平方英尺)。

為了符合國際掃雷行動凖則(International Mine Action Standards Accreditation)的要求,並獲得掃雷活動認證,非洲巨鼠接受了盲測,在2天時間內清除了800平方米(8,600平方英尺)的雷區。它們必須找到全部的地雷,而且只有兩次誤報的機會。目前為止,已經有300隻非洲巨鼠通過了測試。

然而,儘管非洲巨鼠的速度可能快於金屬探測器,成本和煩惱也低於掃雷犬,但同樣無法適應所有的環境。

「在某些環境下,這種新穎的方式可以發揮重大作用。」羅德斯說,「但這種方式或許無法適應所有環境。如果使用探測器,只要裝上電池就能使用。但如果要動物來幫忙,就需要更多的信心。」

有人擔心需要為非洲巨鼠提供額外的保障,包括持續不斷的訓練、獸醫服務、運輸轉移和飼養工作。另外,在沙漠這樣的地方,非洲巨鼠也無法發揮作用。

除了掃雷之外,還要面臨其他一些挑戰。

「很多地雷問題都不是地雷的問題,而是地面上未引爆的武器彈藥的問題。」考克斯說。要解決這些問題,需要的是拆爆人員,而不是搜爆動物。

即便如此,APOPO的掃雷鼠目前已經部署在泰國和莫桑比克,而且還在柬埔寨和安哥拉進行技術調研。與金屬探測器等現有的其他技術結合起來之後,非洲巨鼠便可迅速有效地完成掃雷任務。

APOPO還為非洲巨鼠強大的嗅覺找到了新的用途,而且發現很容易對它們進行訓練。在坦桑尼亞,非洲巨鼠可以在人類唾液樣本中發現肺結核病菌——這種疾病每年致死的人數達到地雷的40倍。非洲巨鼠檢測的肺結核病例達到現有方法的兩倍之多,充當了二線檢測系統。與掃雷一樣,非洲巨鼠的檢測速度比現有技術快得多,它們10分鐘內檢測的樣本數量甚至比實驗室的技術員一天的檢測量還大。

「我對非洲巨鼠的前景很有信心,對於我們所能產生的影響也很有信心。」考克斯說。但要說服所有人認同這種方法仍然並非易事。

「由於要考慮軍事因素,所以非洲巨鼠很難在掃雷領域滲透,而醫療行業同樣存在挑戰。」他說,「我們必須不斷開展研究,不斷發表論文,才能說服政策制定者認可這種技術。」

撓一撓,聞一聞

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Image caption APOPO是一家專門訓練非洲巨鼠從事掃雷等各種任務的組織。(版權所有:Jonathan Kalan)

搜尋爆炸物

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Image caption 非洲巨鼠很聰明,完全可以學會重覆性任務,其靈敏的嗅覺可以聞出地雷裏的TNT炸藥的味道。(版權所有:Jonathan Kalan)

掃雷鼠學校

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Image caption 在坦桑尼亞莫羅戈羅的訓練中心,每天有多達37隻非洲巨鼠在這裏接受掃雷訓練。(版權所有:Jonathan Kalan)

吊帶訓練

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Image caption 戴著吊帶的非洲巨鼠沿著兩個訓練員之間的一條繩子來回走動。當它們發現爆炸物時,就會用爪子抓撓地面。(版權所有:Jonathan Kalan)

食物獎勵

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Image caption 如果它們凖確找到了地雷,訓練員就會用一台設備發出哢噠聲,讓非洲巨鼠知道它們獲得了獎勵。(版權所有:Jonathan Kalan)

測試

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Image caption 經過幾個月的訓練後,非洲巨鼠就能夠迅速「清除」5平方米的無效雷區。(版權所有:Jonathan Kalan)

體重很輕

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Image caption 非洲巨鼠的體重很輕,不會引爆地雷,它們一天掃清的雷區需要人類掃雷員花費將近2個星期才能完成。(版權所有:Jonathan Kalan)

成本低廉

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Image caption 與狗和其他可以探測爆炸物的動物不同,非洲巨鼠的維護成本很低,而且只需要簡單的籠子就能放在卡車上。(版權所有:Jonathan Kalan)

醫療檢驗

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Image caption 非洲巨鼠靈敏的嗅覺還有其他用途。目前有30多只非洲巨鼠協助醫療人員通過人類唾液檢驗肺結核病。(版權所有:Jonathan Kalan)

實地測試

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Image caption 肺結核樣本是從坦桑尼亞的17家診所收集的。目前為止,非洲巨鼠檢驗的肺結核病例達到這些診所的兩倍。

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(責編:友義)

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