氣球可以將我們送到太空的邊緣嗎?

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一隻氦氣球在小孩子生日派對上,逍遙自在地飄來飄去。試想一下,你也能像這只氦氣球一樣,不費吹灰之力就飄然飛抵太空之中。而這正是何塞-馬里亞諾·洛佩斯-烏迪亞萊斯(Jose-Mariano Lopez-Urdiales)的夢想,他的公司「zero2infinity」(意為「從零到無窮大」)正在探索開發一種嶄新的太空旅行方式,使得旅客可以乘坐一款由他命名為「bloon」的飛行器,遨遊天際。

如果他的願景得以實現,那你將有機會乘坐「bloon」,盡享神奇的太空之旅。首先,你會從一個巨大的穹頂形發射台進入吊艙。然後,一個高達96米(315英尺)的氣球將帶你升入高空。大約一小時後,你會到達地球表面之上約36千米(22英里)的高度。而在接下來的幾個小時裏,「bloon」氣球會在這個高度水平上飄來飄去。期間,你可以透過四扇巨大的全景窗,俯瞰地球,縱覽奇觀——也許,此時此刻,你還啜飲品味著馬提尼酒,或正與一位昔日的宇航員談笑風生。

等到了要下降的時候,「bloon」會先排放一些氣體出來,然後再與氣球囊完全脫離。屆時在吊艙之上,將會有一方降落傘伸展開來,以減緩氣球的降落速度。而且,當你抵達地球時,還會出現8個化解衝擊力的安全氣囊。在「bloon」的路線規劃過程中,駕駛員們綜合運用氣象數據以及大氣模擬技術,從而總是能夠保證氣球在安全的地點著陸。

至少,不做深究的話,這方構想著實令人嘆為觀止。但只要與維珍銀河公司(Virgin Galactic)旗下的類似飛行器稍作比較,便會發現差距:維珍銀河預期可將太空旅行者送上地表之上110千米(68英里)的高度;對此,「bloon」的確是望塵莫及。不過,洛佩斯-烏迪亞萊斯指出,「bloon」所飛抵的高度已經足以讓太空旅行者觀賞到地球表面的圓弧,看到它在一片漆黑的太空中熠熠生輝。宇航員們表示,這種體驗令人油然而生一種高山深谷的情懷,也就是所謂的「總觀效應」。而且,洛佩斯-烏迪亞萊斯也表示,在這種「視角轉換」的開悟下,乘客們將在旅行歸來之後更加悉心地愛護地球。

此外,「bloon」可能還有其他的優勢。比方說,當美景躍入眼簾時,火箭驅動的飛行器往往只能在軌跡的最高點,給你短短幾分鐘瞟一眼;但「bloon」卻可以賦予你更長的時間慢慢品味,流連忘返。洛佩斯-烏迪亞萊斯說:「這就好比,一種你只能看電影的預告片,而另一種你卻能看到整部電影——這是航天飛機和氣球之間的一大核心區別。」此外,「bloon」的化石燃料消耗量小之又小,用它更環保;而且因為不用攜帶爆炸物,它也應該會安全得多。

英國開放大學(Open University)的行星科學家莫妮卡·格雷迪(Monica Grady)表示,「bloon」的整體概念「聽起來很驚艷」。但是,她著實對該計劃的環保性表示懷疑,她指出:「氦氣被稱為稀有氣體並不是空穴來風,而且,它還是一種不可再生資源。」

洛佩斯-烏迪亞萊斯並不認為「bloon」是其他太空旅行工具的直接競爭對手,而是將搭乘「bloon」的太空旅行,看成為一種別開生面的另類體驗。

德克薩斯裏奧格蘭德河谷大學(University of Texas Rio Grande Valley)的弗雷德里克·珍尼特(Frederick Jenet)是SpaceX公司合作伙伴「Stargate」的一位主管,他對洛佩斯-烏迪亞萊斯的看法表示贊同:「Zero2infinity的『bloon』項目帶來了實現人類太空探索之夢的新思路。」對那些夢想像柯克船長(Captain Kirk)或J·J·艾布拉姆斯(JJ Abrams)那樣環遊太空的人來說,「bloon」或許沒什麼吸引力,但它更適合「另一種客戶,他們希望少點碰撞、少點晃動、不要再那麼突降不止,這樣,他們便可以在一種更加靜謐、益於沉思冥想的環境中細心凝視我們所居住的世界。」

目前,洛佩斯-烏迪亞萊斯正致力於獲得歐洲航空安全局(European Aviation Safety Agency)和美國聯邦航空協會(US Federal Aviation Association)的批准,以在2018年實現太空首飛計劃。他表示:「我已經為自己量身定制了一件太空服。而且,趕早不趕晚,真希望盡快地用上它。」

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