食物裏不該含有的毒素

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Image caption 牛奶的價格是由內含多少蛋白質決定的,這意味著奸商有可能在其中摻水,添加皮革水解蛋白等物質. (圖片來源: Getty Images)

在貝爾法斯特一所大學的實驗室,一個名叫特裏(Terry )的學生拿著一個紅外傳感器檢查一小盤牛至粉(powdered oregano)。在市場裏,它被稱為「幹牛至」。但事實上是這樣麼?

傳感器照射並檢測牛至粉,並通過一套軟件程序進行分析。這一次檢測結果證明了物品確為牛至粉, 但是結果並不常常如此。 在某些批次的檢測中,有高達40%的所謂「幹牛至」實際上是來自另一種植物的葉子,如番石榴、橄欖樹。

Image caption 一名實驗室技術人員正在檢測一份樣品。(圖片來源: Chris Baraniuk)

很多消費者不僅僅是被敲了一筆卻僅僅是買到了添加了便宜幹葉子的草藥包。而且很多時候這種廉價的葉子並沒有經過充分衝洗和消毒,不能供人類食用。

「當我們進行農藥測試的時候發現很多樣品中充斥著殺蟲劑,」 實驗室所在地的女王大學全球食品安全研究所所長(Global Food Security at Queen』s University)克里斯·埃利奧特(Chris Elliott)說。」因此即便是你購買了摻假20%的牛至, 裏面的農藥含量仍然很高。」

食物鏈

如今,全球零售食品市場的規模在4萬億美元(3萬億英鎊)左右,並呈現出快速增長的趨勢。一些專家預測到2020年,該市場規模將超過8萬億美元(6萬億英鎊)。供應鏈也將因此變得越來越複雜,更容易在生產過程中發生摻假等犯罪欺詐行為。其結果是低劣商品衝擊合法市場,並掠走數十億美元, 同時這些商品還嚴重危害人民的身體健康。

埃利奧特在北愛爾蘭的安特裏姆郡(County Antrim)的一個農場上長大,他對於如何培育高品質的食物自有一套見解。事實上,他一直是這個領域的專家,但直到2013年當一些英國的牛肉產品(經常在漢堡牛肉餅和冷凍麵條中所用),被發現含有大量馬肉這一新聞的出現才廣為公眾知道。這些問題產品有一些是純用馬肉做成的。

這一醜聞震撼了英國零售食品行業。埃利奧特受政府委托寫一份報告。三年後,他表示他確信再沒有馬肉出現在在售食物中。

通過撰寫這份報告,埃利奧特確信,那些製造馬肉醜聞背後的奸商們是有組織的犯罪團伙,他們在歐洲各個市場秘密活動,從消費他們產品的客戶手中詐騙數以百萬計美元。

在埃利奧特的實驗室,經常發現這種摻假和被污染的食品,而不僅僅是牛肉。

測試,測試

在主要的測試室裏,到處都有測量儀器和小容器。他們中的一些被存放在比薩餅盒中以便隨時取用。其中一個儀器可以在10,000開爾文溫度中汽化樣品(大約9,700攝氏度,17,500華氏度)。另外一個體積類似直立的鋼琴大小的儀器可以同時進行上百項測試,造價75萬英鎊(約合98.5萬美元)。 「不要打破儀器!埃利奧特半開玩笑的對一名正在使用儀器的學生說到。「我會小心的,」那個學生緊張的回復他。

Image caption 試驗室裏不僅有昂貴的設備,還測量儀器和小容器。(圖片來源: Chris Baraniuk)

要測試牛至就要進行一種叫做光譜化學分析的測試。

「操作很簡單。我們用光來照射食品,光的能量可以使食物分子振動或擺動,這也就是我經常說的擺動模式,「埃利奧特說。「每一個分子振動方式都略有不同,因此通過測量這些震動波形, 我們就可以得到一個指紋類圖案,圖案是驚人的一致的。」

通過進行盡可能多的測試,模型對於識別不同的模式得到的結果也就更加可靠。那個學生特裏使用的手持設備是他們最新的創新。該團隊希望有一天能提供給食品檢驗人員,也許是一個無線連接的設備,使一個檢驗員走進任何生產商或供應商,並立即檢查,看看食品是否真如包裝袋所宣傳的那樣。

其他檢查可以確定摻假食品中是否存在毒素。一種方法使用含有抗體成分的生物傳感器——也就是動物的免疫系統中蛋白質與特定的病原體或毒素結合中和的生物傳感器。如果測試物質與這些抗體之一發生粘接,那麼就可以測試物質中是存在某些污染物的。

幾乎任何一種食物都有可能含有有害的化學物質。工業染料有時添加到香料中,這樣就可以使顏色更加艷麗。而且由於牛奶的價格通常由含有多少蛋白質定價,奸商們可以在摻了假的牛奶中添加另一種的蛋白質來源,例如大米蛋白或有動物的皮製成的水解皮革蛋白。

有一些添加物質則更為危險。在一些氣候炎熱的國家,路上行駛的運輸卡車內部溫度可能高達40度,這可能導致危險,埃利奧特認為。

「其中一個招數是,他們將防腐劑添加到牛奶中以阻止它在運輸過程中變質。他們喜歡添加的防腐劑之一是甲醛,」他說,「而甲醛是一種致命的毒藥。」

即使毒素不是人為加入到產品中,食物中仍然有可能包含毒素,這樣的食物本應下架,但事實往往不是這樣。大米種植的地方不同就有可能含有不同物質,例如一些大米可能含有高濃度的重金屬物質砷,這是一種可能會增加消費者患癌症風險的重金屬。

X射線熒光成像技術是用於檢測此類重金屬物質,或者其他例如鉛或鎘物質的實驗室技術。當X射線撞擊樣品時,它們使電子從原子中分離。當這種情況發生時,特定於原子類型的能量的光子也被釋放出來了。通過測量能量,技術人員可以分辨出樣品含有哪些元素。

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Image caption 你能明確分別4種鱈魚麼?大多數人不能。(圖片來源: Getty Images)

造假過程

該實驗室不

僅僅鑒定食品中的危險元素和化合物。就像之前說到的馬肉的情況,有些食品實際上和包裝上標注的物品是千差萬別的。

最常見的標錯的食物就是白色的魚片。大多數人即便是嘗了之後也根本無法區分四種鱈魚的區別。但每一條魚在價格上都有很大的不同。將便宜的魚以高價賣出獲得高昂利潤對於魚和薯條小店店主和供應商來說都是個誘惑。

埃利奧特還藏了一手,他有個小工具能夠協助鑒別。這個工具叫做「i-knife」或「智能手術刀」,它最初是由倫敦帝國學院(Imperial College)的世界級的外科醫生佐爾坦·塔卡茨(Zoltan Takats)發明。塔卡茨希望能有一個手術器械,能夠協助他清晰分辨癌組織和健康組織:這樣可以更精確的切掉腫瘤,避免再次手術或者切錯健康組織。

塔卡茨發明的刀裝有激光設備,能夠汽化分子。由此導致的煙霧將被吸入到質譜儀進行分析。電子在煙霧中發射,使分子解離,這樣機器可以根據它們的電荷來對原子進行分類,鑒別他們所屬類型。

Image caption 通過繪製煙霧的分析結果,該實驗小組能夠區分魚的種類。(圖片來源: Chris Baraniuk)

通過削切4種鱈魚塊,埃利奧特的團隊能夠根據所產生的煙霧進行分析。這樣在短短的幾分鐘時間之內,僅通過輕輕切片,就可以明確的分清不同的魚種了。

但埃利奧特並沒有因此停下來。他還在開發一種能夠判斷魚是被釣上來的還是被慾望捕撈的方法。因為漁網捕撈有可能會導致過度捕撈,一些動物如海豚和海龜也容易被漁網纏住,甚至損害珊瑚礁和海底棲息地,道德意識強的消費者經常支付溢價只吃釣來的魚。但是,消費者如何分辨呢?

「我們在這些魚中發現了不同的代謝標誌物,」埃利奧特說。「我們的假設是,這些標誌物的產生源於魚類所受到的不同壓力。」

由於一種捕捉方法比其他的方法形成更大的壓力,那麼就可以據此簡歷一個可靠的模型進行區分。這就是目前的方案計劃。

由埃利奧特和他的團隊開發的技術為我們提供了一個機會,使我們可以看到全球繁複的食品供應鏈中正在發生的事情。

Image caption 實驗室的測試設備,如圖所示的機器,顯示了隱藏在我們的全球食品供應鏈內部的活動。(圖片來源: Chris Baraniuk)

「我們需要這個複雜的供應系統,」埃利奧特說。「但缺點之一就是越來越多的人員加入到了供給系統中,而每個人都帶來了新的不穩定的因素。」

「大家都是為了錢,」歐洲刑警組織專門從事假冒商品調查的調查員克里斯.萬.斯特克斯特(Chris Van Steenkiste)說。在他職業生涯中他調查了多起食物詐騙–例如把隨意從叢林中找到的蝸牛冒充農場養殖的食用蝸牛,死魷魚塗上化學物質放在冰上假裝新鮮魷魚出售。

「我們目前進行的一些案件恕我不能告知你太多,但是其中一些很明顯與犯罪團伙和黑幫有密不可分的關係,」他補充說。

埃利奧特認為完全根除食品欺詐是不太現實。但他認為,各國對此採取強硬的態度會使犯罪份子的行為頻頻受挫。

「你能完全阻止人們從事這種食品欺詐嗎?他問。「不,你要做的是讓這種投機取巧變得更困難。」

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