真的是「三歲看小、七歲看老」嗎?

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人的個性是多方面因素塑造而成的:基因、朋友、學校以及其他因素。是它們讓你變成了今天的你。那麼一個人的個性究竟是從什麼時候開始定型的呢?比如,如果你現在是一個害羞的人,那這是否意味著你小時候就很害羞?

差不多是這樣。事實上,有研究表明人在幾個月大時的行為特徵與長大後的個性之間存在重要的聯繫。但這並不是說我們的個性早就已經不可動搖,只是說我們可以追根溯源到幼年時期。

研究嬰兒的心理學家通常所用的術語是「氣質」(temperament)而非「個性」 (personality)。在這一領域的最早的一項調查是在20世紀50年代開始的紐約縱向研究(New York Longitudinal Study)。亞歷山大·托馬斯(Alexander Thomas)和斯特拉·切斯(Stella Chess)夫婦觀察了133名兒童從出生到30歲之間的生活,同時還和他們的父母進行訪談。基於這些觀察和研究,他們提出嬰兒氣質的九種不同維度,包括活躍水平、心情和關注力。他們還認為不同維度的分數有趨同傾向。他們以政治不太正確的方式把兒童分為三類:「簡單的兒童」、「麻煩的兒童」和「慢熱型」兒童。

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Image caption 20世紀50年代的研究發現,大多數兒童可歸為三類——簡單、麻煩和「慢熱」 (圖片來源:Getty Images)

這樣的兒童分類是否預示著他們未來的人格類型?紐約的研究發現證據表明在三歲時被歸為簡單或麻煩的兒童在青年時期仍然表現出相同的個性,但是他們並未研究兒童氣質與成人個性之間的聯繫。

事實上,在很長時間裏,研究嬰兒氣質的心理學家與研究成人個性的心理學家之間是不打交道的。不過,在過去十年左右,情況開始發生變化。儘管嬰兒氣質並不完全能預測人長大後的個性,但是兩者之間一定存在關聯。

還要注意,嬰兒氣質的打分系統隨著時間的推移也發生了變化。如今,原來的九個維度被化歸為三個大維度(不幸的是,心理學實驗室常常使用不同的術語來描述這幾個維度):「努力控制」是指兒童的自控力和關注力(比如,抵抗玩具的誘惑);「負面情緒」正如其字面意義,是指恐懼、挫敗等負面情緒;而「外向」或「精力充沛」與活躍度、興奮和社交能力有關。

今年,有一個來自俄羅斯的關於個性和個體差異的研究在網上發表。該研究讓45個家長評價他們平均七個月大的孩子的氣質,並在八年後再次評價孩子的個性。評價標凖是成人個性的主要特點,比如外向和神經質。

Image caption 小時候更為外向的孩子在長大後神經質的比例較少 (圖片來源:Getty Images)

比較兩個時間點的評價揭示出一些規律,比如在外向方面得分較高的孩子(笑的更多)在八歲時的神經質評價中得分較低(這意味著他們的情緒比較穩定);而在努力控制方面得分較高的孩子在後來的自律性評價中得分較高。如果嬰兒的注意力時間很長——那麼就是好消息了,這很可能意味著他們在長大後會保持房間整潔。

這個研究中,不是一切都可以互相匹配——比如愛笑的、外向的嬰兒在長大一些後,並沒有在外向評價中得到高分——這提醒我們嬰兒的氣質並不是由命運決定。但是研究者的結論是「越來越多的研究達成一項共識,即一個人早年顯現出的氣質會構成他長大後個性的基礎。」

驚人的是,一些聯繫甚至可以跨越四十年之久。2007年的一個研究中,來自捷克的研究者把評價嬰兒氣質的時間點推後,孩子的年紀從30個月到12歲不等。40年後再次測試時,他們發現個性的關聯度非常高。

研究關注的兩個特徵是嬰兒的脫抑制(disinhibition,類似於使用更為廣泛的外向/精力充沛評分)和成人的外向人格。也就是說,嬰兒期越是活躍和堅定的人,長大後在外向性和自我效能(相信自己的能力)方面得高分的可能性更大。

Image caption 很多家長努力從最細微的行動中解讀兒童長大後的個性 (圖片來源:Getty Images)

當我們在閱讀這些關於個性的研究時,值得記住的是儘管個性在人的一生中表現出一貫性,然而它始終處於變化中,不可能在年輕時期的某個時刻確定一個人的個性在他長大後會成為某種個性(而且這還要取決於你所使用的是哪一套成人個性)。不過,嬰兒長大的過程中,其個性也會逐漸定型。比如當孩子滿三歲時,他們的行為會更加強烈的預示他們成年後的性格。

以倫敦心理諮詢研究所的研究者2003年發表的一篇論文為例。他們在1975到1976年對超過一千名三歲兒童進行行為評分(分類標凖為「適應力強」、「接受控制」、「自信」、「脫抑制」、「謹慎」),然後在他們26歲時再進行評分並進行比較。這個跨度近30年的研究得到了驚人的一致結果。比如「自信的」兒童在長大後變得外向,而「壓抑」的兒童變得非常內向。

任何生育小孩或與小孩共度時光的人都知道人會忍不住在嬰兒的一笑一顰中尋找他正在出現的個性的跡象。最新的心理學研究表明,這種猜度的行為可能並不完全是徒勞。

但是這個領域也有嚴肅的另一面。越來越多的研究者意識到成年人的心理問題可能植根於幼年時的行為傾向。找出這些標誌就有可能在幼年期小心干預,引導孩子獲得更為健康的未來。

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