如何回收舊手機裏的貴金屬?

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一部鑲鑽蘋果手機的價格可能高達9,500萬美元——如果這款穿金戴銀的手機超出了你的承受範圍,也不要感到氣餒。每部智能手機中都包含金、銀、鉑金、鈀等稀有金屬。

這不僅僅是關於手機的趣事。這些稀有金屬現在變的比以往任何時候都更為珍貴,因為有朝一日我們可能無力承擔採掘此類金屬的費用。那時你會發現你的智能手機一下子比你想像的值錢多了。

我的智能手機裏面到底有什麼?

智能手機雖然只有口袋那麼大,但卻是貴金屬和稀土的寶藏。一部蘋果手機通常含有0.034克金、0.34克銀、0.015克鈀以及低於千分之一克的鉑金。它還包含一些價值不高但仍很重要的金屬,比如鋁(25克)和銅(15克左右)。

而這僅僅是開始。智能手機還包含一系列稀土元素:釔、鑭、鋱、釹、釓和鐠。事實上,這些元素在地殼中藏量很大,但是要以合乎經濟的方式採掘卻十分困難。

還有塑料、玻璃、電池……可以列出一個長長一個零部件單子。

Image caption 2008年,中國的貴嶼處理了全球的大量電子垃圾,從手機到電腦,這裏處理的垃圾來自海外的比例高達80%。(圖片來源:Getty Images)

這些材料的蘊藏量都相對較小。但是目前有超過20億的人擁有智能手機,並且這一數字預計還將增加。更何況,這些元素的富集程度,比如手機中的金和銀,實際上遠遠高於同等重量的金礦石和銀礦石。一噸蘋果手機可以提煉的黃金是一噸金礦可以提煉黃金的300倍,而它能產出的銀則是一噸銀礦的6.5倍。

它何以成為一個問題?

每隔11個月,這20億智能手機用戶就會升級新手機,這就意味著他們的舊手機會被丟在某個地方的抽屜裏,然後被忘記,或者被扔掉。僅有10%的舊手機經過回收利用,其中的珍貴材料被提取並再利用。它們簡直就是櫥櫃、箱子和垃圾堆裏的金礦。在一個石油和其他很多資源「見頂」的時代,避免浪費這些有價值的資源具有經濟和環保雙重意義。

智能手機廢棄後,這些資源會怎樣?

如果你正在思考能不能從自己的電子產品中挖出金礦來,那麼每部智能手機中極少量的資源應該會讓你猶豫不決。但是,一旦你在更大的尺度上思考,這似乎就變的非常有吸引力:100萬部手機可以產出近16噸銅、350公斤銀、34公斤金和15公斤鈀。

難度在於如何安全、經濟的回收這些礦物和材料。包括手機在內的大量電子廢品被出口或丟棄到中國這樣的國家。有報道稱,那些地方雇用廉價勞動力和兒童拆卸電子產品,並經常使用危險的化學品來獲得有價值的部分。中國西南部的貴嶼是全世界著名的最大規模的電子廢品回收地。這對當地居民造成了可怕的健康問題,汞、砷、鉻和鉛污染了土壤、河流和空氣。

Image caption 電子設備包含很多稀有金屬和稀土元素,但是提取工作是在中國貴嶼這樣的環境污染,充滿毒素的地方完成的。(圖片來源:Getty Images)

甚至在自己國家回收電子廢品都成為一種挑戰。以澳大利亞為例,回收電子垃圾仍然需要通過工業冶煉的方式,成本高,對環境也有危害。

一定有更好的方法吧?

當然有。理想的情況是,我們換手機的速度不要再像換內褲一樣快。但是改變消費者的行為很可能是最不現實的方案,所以我們需要有更好的辦法。

新南威爾士大學的材料科學家維納·薩哈瓦拉(Veena Sahajwalla)正在小範圍嘗試解決這一全球性問題。薩哈瓦拉看到了「微工廠」的未來。將來,在每個社區都會建立一座小工廠,安全、潔淨、有效的從舊手機中提取有價值的金屬並焚化剩餘部分。

她的方法基本上不需要人手接觸手機內較危險的材料。該方法使用高壓電分解智能手機,然後以機械臂抓取有價值的電路板,並將其投入小熔爐中,通過精確控制的高溫反應提取有價值的合金。任何帶有毒性的或不需要的材料可以被安全焚化。

整套設備放置在一個集裝箱大小的空間裏,這將可能成為最終的淘金小作坊。誰知道呢——只要堅持做下去,你有可能製造出一部屬於你的純金、鑲鑽智能手機。

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