Мисливець за кометою наблизився до здобичі

Копирайт изображения
Image caption Розетта має спустити посадковий модуль на комету у листопаді

Європейський космічний апарат Розетта, який відслідковує пересування однієї з комет, розпочав процес, за допомогою якого він має натрапити на слід своєї здобичі.

Цього тижня науковці запустили двигуни на супутнику, тим самим дозволивши апарату почати налаштовуватися на швидкість, з якою рухається комета 67Р/Чурюмов-Герасименко - величезна куля з льоду та пилу.

45-хвилинний запуск двигуна був першим із серії запланованих аж до 6 серпня десяти таких запусків. Планується, що саме цього дня Розетта вийде на орбіту ракети.

Потім космічний зонд зробить мапу об'єкта, щоб знайти місце, де можна приземлити посадковий модуль. Ця подія запланована на середину листопада.

На даний момент Розетта, як і комета, розташовані за 538 мільйонів кілометрів від Землі, і апарат летить трохи попереду космічного тіла.

Відстань між ними скорочується кожної доби. Зараз вона становить 1800 мільйонів кілометрів.

Втім, запуск двигуна, що відбувся у середу, має уточнити траєкторію та швидкість зустрічі апарату з кометою.

Після наступних дев'яти кроків швидкість Розетти щодо її "жертви" зменшиться лише до 1 м/сек., і відстань між ними стане меншою за 100 км.

Без усіх цих запусків двигуна апарат просто прошмигне повз комету, пролетівши повз неї на відстані 40 тисяч кілометрів.

Неоціненні знання

Ця місія - один з найскладніших та найамбітніших проектів, що коли-небудь здійснювало Європейське космічне агентство (ЄКА).

Запущена ще в 2004 році, Розетта наближувалась до своєї крижаної цілі доволі довго та ще й кружляючи.

Під час своєї подорожі вона підлітала до планет Сонячної системи, використовуючи їхнє тяжіння, аби набрати достатню швидкість для кінцевої зустрічі.

За цей час вчені отримали неоціненний досвід та знання, особливо під час підльотів до двох астероїдів: Штайнс у 2008 році та Лютеції у 2010-му.

План полягає в тому, аби Розетта супроводжувала комету, поки та наближується до Сонця, та фіксувала і досліджувала зміни, які відбуватимуться на цій кулі діаметром чотири кілометри.

Посадковий модуль "Філе", який зараз прикріплений до космічного зонду, потім повідомлятиме про зміни на поверхні комети.

Науковці з ЄКА зможуть наче на долоні побачити, як газ та пил вивітрюються з комети, коли її льодовий покрив почне нагріватися від Сонця.

Далі – більше

Розетту ввели в “штучний сон” в 2011 році, бо траєкторія, на яку вона вийшла в межах Сонячної системи, вказувала, що апарат відлетить настільки далеко від зірки, що його сонячні батареї отримували би мінімальне живлення.

З тих пір обмеження такого роду стали менш відчутними, тому апарат “розбудили” 20 січня цього року.

Після цього інженери перевірили системи та обладнання, встановлені на Розетті.

У цьому контексті запуск у середу був теж певною мірою тестом – враховуючи, що останній раз двигуни вмикали на повну силу кілька років тому.

Контрольний центр ЄКА у німецькому Дармштадті аналізуватиме телеметричні дані, які Розетта надішле після запуску.

Якщо ці дані виявляться задовільними, то буде дозвіл на наступний, другий маневр, запланований на 21 травня. І цей крок буде значно масштабнішим.

Тоді як як перший запуск двигуна мав на меті сповільнити Розетту відносно швидкості комети з 775 м/cек. до 755 м/сек., другий запуск скоротить цю швидкість ще майже на 300 одиниць. Вся процедура триватиме майже вісім годин.