寻找癌症初始形态 英美科学家结盟防患未然

显微镜下的乳腺癌细胞 图片版权 Francis Crick Institute
Image caption 显微镜下的乳腺癌细胞

英美科学家们正设法在实验室里模仿癌症的自然发生过程,从而定格“癌症诞生时刻”的状态。

知道了癌症的初始状态,就有可能做到防患于未然,在癌症这个魔鬼尚未出生或刚刚出生时就把它杀死。

寻找并定格这个“初始状态”是国际癌症早期检测联盟( International Alliance for Cancer Early Detection,IACED)的目标之一。

大海捞针

联盟旗下包括英国慈善组织癌症研究(Cancer Research UK)和剑桥大学、曼彻斯特大学、伦敦大学学院和美国斯坦福大学、俄勒冈大学的科学家。

他们在研究无创或创伤较小的癌症检测方式,比如通过血液、呼吸和尿检筛查癌症,跟踪观察高危病患。

他们还在设法提高癌症早测影像技术,以便“看到”几乎无法检测到的癌症迹象。

最后这个目标听起来似乎很高远,世界上也确实如此。科学家们承认,要探测几乎无法检测到的癌症症状就像大海捞针。

CRUK早期检测研究负责人克劳斯比博士(Dr David Crosby)解释:“最关键的问题是我们看不到癌症在人体内的初始状态。”

等到检测确诊为癌症时,它已经成型,成熟,在人体内站稳了脚跟。

A blood test 图片版权 Patrick Harrison, Cancer Research UK
Image caption 通过血液检测癌症是科学家们多年来一直在研究的课题

英国曼彻斯特大学的研究小组正在做一项实验——在实验室培养人的乳房组织,培养液中加入了合成免疫细胞,目的是观察乳腺组织发生可能导致癌症的微妙病变的最初状态。

布里斯托教授(Prof Rob Bristow)形容这些实验室里培养的人体组织就像“患者体外的活体组织库”。

不是所有的细胞病变都会演变成癌症。

因此,科研和诊治必须更精准。发现了细胞开始病变还不够,还需要考虑每个人的遗传基因、成长背景和生活环境,这样才能评估每个人罹患各种癌症的风险。

然后,才能在这个基础上确定最佳的医疗干预时间。

显微镜下的前列腺癌细胞 图片版权 LRI EM unit
Image caption 显微镜下的前列腺癌细胞

众人拾柴火焰高

到目前为止,癌症早期检测方面的研究都属于小范围的研究,不同的课题组各自为政,互不通气,不具备在大范围人群基础上做实验的能力。

解决方案就是联手、合作。

克劳斯比博士说,国际癌症早期检测联盟(IACED)将给医疗系统“带来巨变”,彻底改变人类抗癌格局,从目前花费昂贵的晚期救治,转变为第一时间实施干预,尽早尽快对症下药,提高疗效。

数据显示,如果乳腺癌1期(早期)得到确诊并实施治疗,患者5年存活率达98% ;如果拖到4期才发现,存活率只有26%。

现在早期(1期)诊断发现的乳癌患者只有44%。

英国政府对年龄达到一定程度的人群提供乳癌、子宫颈癌和肠癌筛查。

欧洲第一位接受前列腺癌超极化核磁共振检测的患者的扫描图 图片版权 Rafat Chowdhury
Image caption 超极化核磁共振检测前列腺癌将来可能会普及

静悄悄的革命

目前对于其它癌症还没有可靠的筛查工具,因此患者存活率相对低得多。

不过,类似核磁共振(MRI)之类的扫描将来可能会更普遍地用于前列腺癌检测,取代用针取样的活检。

还有更精确的超极化核磁共振和光声影像扫描技术,现在处于测试阶段。

下一步要明确的是哪些癌能够被这些扫描技术捕捉到。

剑桥大学的菲茨杰拉德教授(Prof Rebecca Fitzgerald)正在研发一种用于探查食道和结肠内癌前病变的内窥镜。

她认为癌症早期检测没有受到应有的重视,而有些检测其实可以很简单、很便宜。

她希望IACED能更有力地推动实验成果的临床应用。

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