美国大选前一天小行星撞地球?BBC帮你查明真相

特朗普

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如果你最近有看新闻,可能听说过人类的民主制度正受到一颗小行星的威胁,据报一颗小行星会在11月2日、美国总统大选投票的前一天,撞上地球。

但事实上,这颗被命名为2018 VP1的小行星撞上地球的机率只有0.41%。

即使真的命中,它的直径也只有大约两米,所以会在大气层中解体,连弄乱总统候选人头发的机会都没有。

这颗小行星是2018年被发现的,是美国国家航空航天局(NASA)近地天体研究中心(Center for NEO Studies)持续观测的2.3万颗近地天体的其中之一。

近地天体是太阳系中轨道接近地球的天体(距离太阳约两亿公里之内),只有极少数近地天体是彗星,超过99%的都是小行星——太阳系形成过程中遗留的残骸物质。

如何计算?

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要计算出小行星撞地球的机率,近地天体研究中心要收集世界各地天文台观察小行星的资料,分析计算小行星围绕太阳的轨道,有越多的观测资料,就越能准确计算小行星的未来轨道路线。

如果有直径超过140米的小行星靠近地球750万公里(大约是地球和月球距离的20倍),那就会被列为有潜在危险。

目前,美国国家航空航天局登记在列的有2100颗小行星属于上述的潜在危险范围。

直径140米的小行星如果撞上地球,受灾范围可能扩及像全英国那么大的一个地区,更小一点的小行星也会造成很大的影响。

例如2013年2月在俄罗斯上空爆炸的车里雅宾斯克小行星(Chelyabinsk meteor)造成的损害之大就出乎意料。这颗只有20米长的小行星造成类似爆炸的冲击波,导致地面上1500人受伤,大多数是被窗户碎玻璃所伤。

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陨石撞地球还不足以把恐龙从地球上彻底抹掉,撞击的地点、时间,还有角度,缺一不可

机会有多大?

近地天体研究中心的丘达斯(Paul Chodas)表示,像2018 VP1 这样的小行星很常见,并不足为虑。“两米长物体撞上地球的事每隔几个月就会发生。”

像车里雅宾斯克小行星那样大小的小行星撞地球的事件,大概是每80年发生一次。“直径达140米有潜在危险的小行星,大概两万年才有一次撞上地球的机会。”

造成恐龙灭绝的小行星,据信直径达10公里长,大概是1亿年才有一次撞上地球的机会,但丘达斯说并不能套用这个机率来预测未来,因为这是机率而非规律。

幸运的是,小行星体积越大,就越容易被发现。丘达斯说,体积大、潜在危险性高的小行星在距离地球很远的地方就能够被发现,给人类“数十年的时间”预警。

如何避险?

这个预警时间足够给科学家准备“偏离任务”,设法让小行星偏离撞地球的路线,例如发射一个太空飞行器推撞小行星,让它偏离轨道。

另外也有构想是发射一个核装置将小行星击落,但是随着天文望远镜越加精密,人类越来越密集的扫描太空,小行星撞击地球的机会也越来越少。

小行星撞地球并非多数人每天担忧的事,丘达斯说,小行星撞地球造成灾害的机会非常的小,世界上有更多更可能会发生的灾害值得我们操心,实在不必杞人忧天。