电子邮件碳足迹:少寄几封电邮能否拯救地球

减少电子邮件保护环境
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减少电子邮件保护环境

你的电子邮件信箱经常爆炸吗?如果每个人都能少发几封电子邮件,不但能节省时间,还能减少碳排放保护环境。

根据2021年联合国气候变化大会(COP26)的英国官员表示,每个人都应该减少使用电子邮件,这样做可以节能省碳。

英国《金融时报》的一篇报道甚至打趣地说说,如果一定要写电邮就要字句精简,只含有短短一句“谢谢”的电邮最好不要寄。

电子邮件也有碳排放?

大部分看不到互联网的实体存在,还以为互联网只存在云端,跟自己的计算机、手机或游戏机这些看得到摸得到的硬件不同,但事实上,你寄送电子邮件,或任何网络连接,都是一连串消耗能源的电子活动。

你发出的这封电子邮件通过你家里的无线网络,讯号传到所在地的交换机,也就是街口或转角的绿色箱子,从那里再传输到电信公司,然后讯号再传输到大型科技公司营运的数据中心。

这一路上所有的传输通路都需要耗费电源,想象一下全世界一天内收发多少封电子邮件,全数加总起来能源消耗就非常可观。

但光是少寄几封电邮对庞大的全球互联网基础设施的能源消耗来讲,影响非常有限。

电子邮件会危害环境吗?

英国再生能源公司Ovo能源此前表示,如果每个英国人每天少寄送一封只含有短短一句“谢谢”的电邮,全英国一年能减少16433吨的碳排放,相当于好几万次英国往返欧洲的飞行航班。

但问题是,就算上述计算准确,和全球每年碳排放总量相比,减少一万多吨仍然是大洋里的一滴水,帮助有限。

2019年,英国的温室气体年排放量超过4.35亿吨,一万多吨相当于全英国年排放量的0.0037%,而且还要每个英国人都减少收发电子邮件才做得到。

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流媒体越来越普遍,消耗的能源也越来越多

减少收发电子邮件是节能省碳的一个好的开端,有助于吸引人们对这个问题的关注,但我们面临更大的问题。

布里斯托大学永续发展教授普里斯特(Chris Preist)表示,我们必须检视所有环节,寄发一封电邮涉及的耗能包括你的电脑、你家的无线网络、服务器等,甚至兴建数据中心所消耗的能源也算在内。

“但事实是,传送电子邮件之后,上面所说的很多设备还在不断消耗能源,你的电脑还开着,你家的无线网络也是,任何网络连接都还维持畅通,消耗大约类似的能源。”

“储存那封邮件的数据中心可能会节省一点能源,少传送一封电子邮件省碳远远不足一克。”

要怎样才能起到变化?

一些学者认为,与其将焦点放在小小的电子邮件,不如关注电子游戏,流媒体视频和云端储存等会造成更大影响的网络服务。

但是这些问题更加复杂且存在争议性,如何计算和估计这些网络服务的能源消耗和碳排放,谁改为哪些能源消耗和碳排放负责。

许多大型科技公司,例如Google宣称已经实现“碳中和”,他们通过补助环保项目来抵消提供用户包括电子邮件和YouTube在内的网络服务所造成的碳排放。

普里斯特表示,真正能起到更大作用的是减少电子产品的消费,加长每件电子产品的使用时间,还有就是减少不必要的旅游交通,不论是飞行或是开车。

他总结说,“如果你这封电邮对收信人是有价值的,那就发送吧,否则就不要,不然不只是浪费能源,你们两人都会浪费时间。”