虎鯨和人類一樣有更年期 母女競爭是關鍵

殺人鯨是已知會進入更年期的3種物種之一 圖片版權 JANE COGAN
Image caption 殺人鯨是已知會進入更年期的3種物種之一

虎鯨(殺人鯨)和人類一樣有更年期。研究人員表示,母女之間的競爭可能是原因所在。

虎鯨是少數在停止繁殖後還能活很長一段時間的物種,全世界只有虎鯨、領航鯨和人類3種動物有更年期。

據科學家推測,虎鯨的更年期可能是為了增加下一代的生存機會而演化來的。

虎鯨又稱殺人鯨(Killer Whale)是其他鯨類與海豹等海洋哺乳的殺手,常錯譯為殺人鯨,但事實上虎鯨並不會主動攻擊人,也很少有傷害人的紀錄。

目前科學家正在研究虎鯨如何演化出更年期這個特殊生理現象。

英國埃克塞特大學和約克大學的學者以涵蓋30年、共550頭虎鯨資料的追蹤資料庫進行分析。

此資料庫由美國鯨魚研究中心建立,包含兩個虎鯨群體中每個個體的出生日期、死亡日期、基因和社交關係。

研究指出,年長母鯨無法再繁殖後代,在協助家人找食物及生存上扮演重要角色。這項研究發表於美國《當代生物學》期刊(Current Biology)。

研究說,如果年長母鯨與女兒同時繁殖後代,它們的孩子死亡率高出1.7倍。

由此看來,年長母鯨停止生育,將精力用於協助較年輕家族成員較有道理。

英國埃克塞特大學研究人員克勞夫特(Darren Croft)表示,這「能解釋為何年長母鯨停止生育,因為它們在繁衍競爭中不敵女兒」。

母鯨15歲就有生育能力,能持續至40多歲。它們能活到約90歲。

母鯨進入更年期後,開始扮演類似祖母的角色,它們會保護較年輕成員及分享獵捕和覓食經驗。

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