新藥能否帶來健康老年?

希爾達·賈非
Image caption 95歲的希爾達·賈非

希爾達·賈非(Hilda Jaffe)是一位95歲的美國老人。但是,她走起路來健步如飛,把其他人都甩在身後。

她看上去精神矍鑠,根本看不出是95歲高齡的人。很多比她小60歲的人,腿腳都沒有她靈活。

她現在還在紐約公共圖書館(New York Public Library)擔任義務導遊,對生活充滿熱情和活力。

不僅如此,希爾達每天都要做《紐約時報》的填字遊戲。她還經常去劇院聽音樂會、看歌劇演出等。

那麼,希爾達健康長壽的秘訣到底是什麼呢?希爾達爽快地說,肯定跟基因有關。

她說,她的母親活到93歲,父親活到88歲。

圖片版權 HILDA JAFFE
Image caption 年輕時候的希爾達和丈夫

希爾達的DNA樣本被收藏在紐約阿爾伯特·愛因斯坦醫學院(Albert Einstein College of Medicine)的冰櫃中。「長壽基因項目」共有六百多位九十歲以上的長者參與,希爾達就是其中之一。

美國老齡化研究所(Institute for Aging)的巴茲萊博士(Nir Barzilai)說,最令人吃驚的是,這些高齡老人的生活習慣都非常不健康。 

「幾近一半的老人體重超重。許多人煙癮很大,又不運動,而且飲食不健康。他們也不聽從醫囑。」

基因變體

巴茲萊博士進行的研究顯示,在這些老人中發現了數個基因變體。這些基因變體似乎起了一些保護作用,使他們不受老年疾病的困擾。

巴茲萊博士指出,一萬人中大約只有一個帶有這種保護性基因的幸運兒。至於一般人的話,巴茲萊博士認為科學或能提供幫肋。

一些製藥公司正在對這些基因變體進行研究,看能不能研製出抗衰老的藥物。

圖片版權 MAX TOUHEY PHOTOGRAPHY/NYPL
Image caption 紐約公共圖書館知名的玫瑰主閲覽室

二甲雙胍

二甲雙胍(metformin)價格便宜,過去60年一直被用作糖尿病一線治療藥物。

實驗顯示,不同物種的動物服用二甲雙胍後,都活得更長壽、更健康。

暫時還未能了解二甲雙胍如何延遲老化疾病,但它似乎具有減少氧化損失和細胞炎症的功能。

人類實驗顯示,二甲雙胍可以降低心臟病、糖尿病以及認知功能減退的風險。

另外,巴茲萊博士計劃隨意抽選3000名65至79歲的老人進行研究。一半參加者每天服用二甲雙胍,另一半則服用安慰劑。

這項試驗希望能夠在2018年開始,預計將持續6年。不過,現時還需要籌集到3500萬美元。

目前,美國食品藥品監督管理局還沒有把老化當作是一種疾病。

巴茲萊博士認為,如果二甲雙胍試驗成功的話,證明可以進行針對老齡化治療。

他相信未來將可以研製出更好的藥物。

細胞衰老

細胞老化(Cellular senescence )導致細胞停止分裂。在人體老化的研究中,是另一個極具潛力的研究範疇。

在人的一生中,細胞不斷分裂,但細胞的分裂次數並不是無限的。

大部分人類細胞都能分裂,但分裂次數是有限的。這樣能夠限制因分裂以至出錯的機率,從而減低患癌機會。

當我們越來越年長,老化細胞會越積越多,並分泌炎症分子。這些分子可以損害周圍的組織,並可導致與老齡化有關的疾病。

老化細胞(Senescent cells)在老化的組織聚集,例如是關節及眼睛等。這些細胞與關節炎和黃斑退化有關。

位於加州的Unity生物科技公司打算在明年開始人體試驗,測試一種能夠清除膝蓋中化細胞的藥物。

試驗小組的首席醫務官傑米(Jamie Dananberg)說:「老化令人感到痛楚,骨關節炎是一個重要原因。我們希望針藥能夠舒緩痛楚,甚至可以修補膝蓋。」

患者或需每幾個月就要注射針藥。但就算這種新藥只是取得部分成功,也可以大大改善老年人的生活質量。

Unity也在研究針對眼睛、肺部以及腎病等的藥物。

這些新藥的目標並非讓我們更長壽,但至少可以使老年人的生活少些痛苦、更健康。

如果新藥真能取得成功,會有更多的人可以像希爾達一樣,享受健康的老年生活。

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