尋找癌症初始形態 英美科學家結盟防患未然

顯微鏡下的乳腺癌細胞 圖片版權 Francis Crick Institute
Image caption 顯微鏡下的乳腺癌細胞

英美科學家們正設法在實驗室裏模仿癌症的自然發生過程,從而定格「癌症誕生時刻」的狀態。

知道了癌症的初始狀態,就有可能做到防患於未然,在癌症這個魔鬼尚未出生或剛剛出生時就把它殺死。

尋找並定格這個「初始狀態」是國際癌症早期檢測聯盟( International Alliance for Cancer Early Detection,IACED)的目標之一。

大海撈針

聯盟旗下包括英國慈善組織癌症研究(Cancer Research UK)和劍橋大學、曼徹斯特大學、倫敦大學學院和美國斯坦福大學、俄勒岡大學的科學家。

他們在研究無創或創傷較小的癌症檢測方式,比如通過血液、呼吸和尿檢篩查癌症,跟蹤觀察高危病患。

他們還在設法提高癌症早測影像技術,以便「看到」幾乎無法檢測到的癌症跡象。

最後這個目標聽起來似乎很高遠,世界上也確實如此。科學家們承認,要探測幾乎無法檢測到的癌症症狀就像大海撈針。

CRUK早期檢測研究負責人克勞斯比博士(Dr David Crosby)解釋:「最關鍵的問題是我們看不到癌症在人體內的初始狀態。」

等到檢測確診為癌症時,它已經成型,成熟,在人體內站穩了腳跟。

A blood test 圖片版權 Patrick Harrison, Cancer Research UK
Image caption 通過血液檢測癌症是科學家們多年來一直在研究的課題

英國曼徹斯特大學的研究小組正在做一項實驗——在實驗室培養人的乳房組織,培養液中加入了合成免疫細胞,目的是觀察乳腺組織發生可能導致癌症的微妙病變的最初狀態。

布里斯托教授(Prof Rob Bristow)形容這些實驗室裏培養的人體組織就像「患者體外的活體組織庫」。

不是所有的細胞病變都會演變成癌症。

因此,科研和診治必須更精凖。發現了細胞開始病變還不夠,還需要考慮每個人的遺傳基因、成長背景和生活環境,這樣才能評估每個人罹患各種癌症的風險。

然後,才能在這個基礎上確定最佳的醫療干預時間。

顯微鏡下的前列腺癌細胞 圖片版權 LRI EM unit
Image caption 顯微鏡下的前列腺癌細胞

眾人拾柴火焰高

到目前為止,癌症早期檢測方面的研究都屬於小範圍的研究,不同的課題組各自為政,互不通氣,不具備在大範圍人群基礎上做實驗的能力。

解決方案就是聯手、合作。

克勞斯比博士說,國際癌症早期檢測聯盟(IACED)將給醫療系統「帶來巨變」,徹底改變人類抗癌格局,從目前花費昂貴的晚期救治,轉變為第一時間實施干預,盡早盡快對症下藥,提高療效。

數據顯示,如果乳腺癌1期(早期)得到確診並實施治療,患者5年存活率達98% ;如果拖到4期才發現,存活率只有26%。

現在早期(1期)診斷發現的乳癌患者只有44%。

英國政府對年齡達到一定程度的人群提供乳癌、子宮頸癌和腸癌篩查。

歐洲第一位接受前列腺癌超極化核磁共振檢測的患者的掃描圖 圖片版權 Rafat Chowdhury
Image caption 超極化核磁共振檢測前列腺癌將來可能會普及

靜悄悄的革命

目前對於其它癌症還沒有可靠的篩查工具,因此患者存活率相對低得多。

不過,類似核磁共振(MRI)之類的掃描將來可能會更普遍地用於前列腺癌檢測,取代用針取樣的活檢。

還有更精確的超極化核磁共振和光聲影像掃描技術,現在處於測試階段。

下一步要明確的是哪些癌能夠被這些掃描技術捕捉到。

劍橋大學的菲茨傑拉德教授(Prof Rebecca Fitzgerald)正在研發一種用於探查食道和結腸內癌前病變的內窺鏡。

她認為癌症早期檢測沒有受到應有的重視,而有些檢測其實可以很簡單、很便宜。

她希望IACED能更有力地推動實驗成果的臨牀應用。

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