新冠後遺症:「長新冠」症狀、原因等我們已經知道的幾個關鍵問題

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新冠疫情進入第四年,痊癒患者和重覆感染病例隨時間推移增多,最新病毒變異株奧密克戎的亞型株BA.1、BA.2相繼主導全球疫情,傳染性更強,但在疫苗和自然免疫力普遍增強、藥物和療法跟進等幾方面因素作用下,重症和病死率明顯降低。

同時,更多的注意力轉向新冠長期症狀,或稱「長新冠」,包括成年和未成年患者。

新冠病毒僅在2019年底才出現,2020年初開始全球大流行,因此缺乏長期數據研究,現有定義也只能基於小範圍樣本和較短的隨訪觀察。

新冠長期症狀是否會消失,患者是否會痊癒,後遺症最長可以持續多久,這些問題目前都沒有答案。世界醫學權威雜誌《柳葉刀》2021年8月發文稱,新冠長期症狀是現代醫學的頭號挑戰。

BBC中文整理與新冠長期症狀相關的幾個問題。

新冠長期症狀有哪些?

世衛組織在官方聲明中稱,新冠長期症狀,就是新冠後遺症。據世界衛生組織2021年10月公布的臨牀定義,這種症狀通常發生在已確診或可能被新冠病毒感染的人身上,通常「在染疫後3個月內出現、持續至少 2 個月,並且無法由其他診斷解釋」。

「長期」的時間跨度目前沒有統一標凖。英國一項研究稱將跟蹤25年。從最初發現新冠病毒距今只有兩年多,需要更長時間的觀察和相關數據積累。

根據英國醫務人員的指南,持續超過 12 周且無法用其他原因解釋的症狀,應該屬於「長新冠」。這些症狀可能包括:

  • 極度疲倦
  • 氣短、胸痛或緊繃
  • 記憶力和注意力問題(「腦霧」)
  • 味覺和嗅覺的變化
  • 關節痛

各人症狀、嚴重程度和病歷因人而異。迄今為止最常見的症狀是嚴重疲勞。

其他症狀還包括:肌肉疼痛、聽力和視力問題、頭痛、味覺和嗅覺失靈以及心臟、肺、腎臟和腸道損害、腹瀉心理健康問題包括抑鬱症、焦慮症和思維渙散、神思恍惚。

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感染新冠病毒患者的肺部

新冠病毒出現時間不長,大部分長期症狀的研究也在早期階段。其中一項研究發現新冠病毒可能會影響大腦,感染後會出現輕微的體積縮小,另一項研究發現有新冠長期症狀的患者肺部出現異常。

但是,必須指出,這些變化意味著什麼,以及它們是否具永久性,目前不得而知。

長期症狀的嚴重程度也因人而異,有些人日常生活完全不受影響,而另一些人可能會感覺很困難。

英國全民醫療保健系統NHS官方網站告訴公眾,出現長期症狀的可能性與急性感染時的病情及症狀溫和或嚴重程度沒有顯而易見的關聯,輕症患者也可能出現長期症狀。

「長新冠」是什麼原因導致的?

目前沒有劃一的標凖。對疑似患者首先會檢查其他問題,例如糖尿病、甲狀腺功能和缺鐵,然後再確認是否「長新冠」。將來可能會通過驗血診斷。

但研究人員目前重點關注四個方面:

  • 血栓和小血管損傷(微凝血)—— 長新冠的一些症狀可能是微小的凝塊阻塞了我們體內最小的血管,稱為毛細血管。毛細血管的任務是為身體各個細胞提供氧氣和營養,清除新陳代謝的廢物。毛細血管阻塞可能導致細胞迅速受損,使人容易疲乏。
  • 免疫系統紊亂 —— 炎症是身體對感染或損傷的一種正常反應,但血液中的蛋白質表明長新冠引起的炎症可能會導致一些症狀。同時,自身免疫系統的抗體已被證明能隨新冠病毒在人體細胞上粘附較長時間。自身抗體是錯誤攻擊或與人體器官或組織產生糾結的抗體,它們會導致不同的症狀,取決於針對的目標和反應形式。
  • 持續感染冠狀病毒 —— 感染始於肺部和呼吸道,但病毒也能夠感染身體的其他部位。關於新冠患者痊癒後病毒是否排出體外,目前仍有爭議。一種設想是病毒潛伏在身體的其他部位,很可能是在已經充滿微生物生命的腸道中。
  • 新陳代謝受損 —— 線粒體受損會導致人體產生和消耗能量的能力出現異常。線粒體存在於幾乎所有的人體細胞中,像微型發電站一樣把食物中的能量轉化為人體可以利用的形式。一種猜測是新冠病毒會導致線粒體處於休眠狀態,就像消極怠工。

研究還表明,即使在輕度感染後,大腦也會縮小 0.2% 到 2%,因此未修復的損傷是導致腦霧等症狀的潛在原因。

有一系列理論解釋為什麼長期病症出現在成年人身上,從休眠病毒的重新激活,到體內殘留的病毒碎片,到病毒誘導的自身免疫反應。兒童可能也是如此,但另一種被認為作用於兒童和成人中的可能機制是,病毒會對循環系統造成損害。

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「長新冠」怎麼治?能不能痊癒?

在確定導致新冠長期症狀的原因和病理之前很難找到有效的治療方法,但專家認為上述關注領域至少可以作為進一步探索的引導方向。

對於「長新冠」目前還沒有經過驗證的藥物治療方法,主要側重於控制症狀並在可能的情況下逐漸增加活動。

關於如何更好地改善「長新冠」患者生活的研究仍在繼續。

患有新冠長期症狀的人數似乎隨時間推移而減少。但新冠病毒僅在2019年底才出現,次年開始全球大流行,因此缺乏長期數據研究。

英國萊斯特大學布萊特林教授告訴BBC,他的團隊明確要求對新冠長期症狀跟蹤觀察25年。

但令人擔憂的是,即使新冠患者似乎現在正在康復,他們也可能面臨終身風險。

患有慢性疲勞綜合症的人更可能再次患有該綜合症,並且擔心將來的感染可能會引發更多症狀。

將來仍可能出現更多問題。比如,世衛組織警告說,新冠病毒引起的炎症可能導致年輕人出現心臟問題。

無症狀或輕症感染者也會出現「長新冠」?

根據目前假設的四個導致「長新冠」的原因判斷,出現長期症狀未必跟感染後是否出現重症有關,無症狀和輕症感染者同樣可能有「長新冠」。

無症狀和潛伏期不同,雖然兩者都會傳播病毒。後者指病毒入侵後尚未引發疾病症狀,而前者指感染後始終沒有相關症狀。

世界衛生組織認為,通常感染新冠病毒後約 5-6 天出現 COVID-19 症狀,但也可能長達 14 天。但如果14天後還沒有出現症狀,那麼基本上不太可能會出現。

至於無症狀感染者是否有潛在的後遺症風險,目前沒有足夠令人信服的數據。

已經發現感染的嚴重程度與疲勞症狀之間沒有聯繫。而極度疲勞只是新冠長期症狀之一。

英國萊斯特大學的克里斯·布萊特林(Chris Brightling)教授也是PHOSP-Covid項目的首席研究員,該項目正追蹤患者的康復情況。他認為由於肺部受損,患肺炎的人可能會有更多健康問題。

結果顯示近兩個月後,有87%的人至少有一種症狀,而一半以上的人仍感到疲勞。

孩子們會不會患「長新冠」?

與成年人相比,兒童感染新冠的可能性較小,因此患「長新冠」的可能性也相應較小,當然不排除這種可能性。

儘管絶大多數兒童新冠引起的症狀相對較輕、恢復得很快,但有跡象表明,新冠長期症狀兒童的比例可能在上升,並有跡象表明,病毒會給曾經健康的青少年帶來長期的影響。

治療過新冠長期症狀的兒科醫生認為,真正的發病率在 10% 左右。

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兒童出現長期症狀的原因仍然是一個謎。在某些情況下,兒童的器官可能會受到新冠病毒的損害。病毒可以侵入心臟或胰腺,造成心包炎或胰腺炎,導致特定器官發炎,也可能會導致呼吸問題和其他長期併發症,但這種情況相對少見。

倫敦大學學院(UCL)的科學家最近公布了該疾病的首個標凖化定義——這些症狀會影響兒童的身體、心理或社會活動,並在首次確診後持續至少12周。希望這將使研究人員更容易研究疾病的過程和各種結果,並凖確了解有多少兒童受其影響。

2021年9月,倫敦大學學院和英國公共衛生學院的研究人員在2022年1月至3月對 3065 名 11-17 歲的青少年進行了調查,這些人的新冠病毒檢測呈陽性。

在核酸檢測呈陽性 15 周後,2%至14%的青少年仍然感到疲勞、呼吸短促和持續頭痛,這一比例高於病毒檢測呈陰性的對照組。大約在同一時間,以色列衛生部發佈的一項調查顯示,11.2% 的兒童報告了一些長期新冠的症狀,其中 1.8-4.6% 的兒童在 6 個月後仍有症狀。

根據英國國家統計局(ONS)最新數據,16歲以下未成年人中,自我報告的冠狀病毒長期症狀的人數從2021年10月的 7.7 萬人增加到 2022 年 1 月的 11.9 萬人。

「長新冠」很普遍嗎?

目前很難統計全球「長新冠」患者具體人數,但世衛組織估計大約 10-20% 的急性新冠感染患者在感染後會有數周至數月的殘留症狀。

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英國國家統計局ONS估計全國約有 150 萬人出現新冠症狀超過四個星期,其中 71% 至少在 12 周前首次感染病毒,45% 至少在一年前感染。

ONS 推測「長新冠」最常見的群體包括:35 - 49歲、女性、有嚴重基礎疾病的人、從事醫療保健、社會關懷或教育工作的人、生活在貧困地區的人。

國際權威醫學刊物《柳葉刀》2021年8月發表一項對武漢金銀潭醫院治癒的 1276 名新冠住院患者愈後追蹤研究報告,根據出院後 6 個月和 12 個月的健康狀況和生活質量研究患者康復情況。

這些患者的中位年齡為59歲,大部分屬於重型及危重型病例。對同一批病人出院6個月時的隨訪發現,出院後仍有「疲勞或肌肉無力」等至少一項持續症狀者佔四分之三。

  • 與出院6個月時相比,出院12個月後部分後遺症明顯減弱,至少有一種後遺症症狀的比例從6個月的68%下降到12個月的49%。
  • 與「非典」後遺症類似,「疲勞或肌肉無力」也是新冠患者最常見的長期症狀,有該症狀的患者比例從6個月時的52%下降到12個月的20%。
  • 與上述症狀下降形成反差的是,新冠患者出院12個月時,出現呼吸困難、焦慮抑鬱的比例反而比半年前更高。

根據中國國家診療方案規定患者出院後要集中醫學觀察14天,完全回歸社會前必須確定抗體達標、核酸檢測呈現陰性,不具傳染性。因為跨度時間長、樣本量大,這項研究是迄今為止對新冠痊癒者進行的最大規模研究之一。

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疫苗能起什麼作用?

有一些報告表明,接種過疫苗的人不太可能長期感染新冠病毒。

疫苗首先有助於阻止人們感染病毒。感染仍然可能發生,尤其是當免疫力開始減弱時,但疫苗的主要任務是預防重症或死亡。

有數據顯示,疫苗有可能緩減新冠症狀。

還有一些證據似乎表明疫苗能防止新冠感染變成「長期症狀」。