美國SpaceX推遲試射可回收太空火箭

「獵鷹9號」火箭 圖片版權
Image caption 若能回收火箭將能節省很大成本

美國加州SpaceX公司原定周二發射無人駕駛商業貨運火箭上國際空間站,但是在最後時刻決定推遲起飛時間到星期五,暫時還沒有公布原因。

此時試射的看點是將嘗試使用軟著陸技術,回收部分「獵鷹」火箭再用。

一般而言,火箭各段在發射後會相繼廢棄,在重返地球時損毀。

不過,SpaceX曾經試驗控制「獵鷹9號」火箭第一段的返回。

該公司希望測試是否能控制火箭推進器穩定垂直降落在佛羅里達海岸對開的大西洋。如果成功的話,將會在邁向大幅度降低火箭成本方面邁出一大步。

據悉,下次試射時間將是周五(1月9日)格林尼治時間10:09。

SpaceX公司本身並不過於樂觀,只是提出成功機率大約是一半。

圖片版權 BBC World Service
Image caption SpaceX公司本身並不過於樂觀,只是提出成功機率大約是一半。

「獵鷹9號」的主要任務是把貨運飛船送上國際空間站的軌道,擬讓飛船與空間站會合。

火箭設計

傳統上,火箭設計成幾個階段。

在發射後,火箭會卸下部分引擎和用完的燃料罐,讓火箭更輕身上路,攜帶衛星、飛船等進入軌道。

卸下的器材將丟落地球和解體。這樣意味著每次的新任務都得製造新的火箭。

不過,SpaceX公司認為火箭主要部件可以回收,翻新和再用。

按照這個思路,SpaceX測試過第一階段推進器在返回大氣層時點燃引擎減速,附設飛翼協助落下時導向,還裝有「腿」讓它們穩定降落。

不過,到目前為止,所有試驗都只是模擬形式,火箭都是被引領到海面上的位置,沒有固定的平台降落,所以每個推進器最後都是丟落在海里。

周二的不同之處是SpaceX在卡納維拉爾角東北300公里的海上設置了浮台。

引導推進器降落在凖確地點是巨大考驗。浮台寬度少於100米,過去試驗的降落凖確範圍達到10公里。而且浮台還要克服海浪和水流的問題。

不過,SpaceX認為回收再用屬於長遠目標,他們需要繼續改善回收技術的執行和可靠性。

(編譯:田耕 責編:高毅)