美國科學家嘗試以豬培植移植用人體器官

懷有「嵌合體」胚胎的母豬
Image caption 這頭母豬懷有人與豬的「嵌合體」胚胎。

美國加州科學家正試圖透過向豬的胚胎注入人類幹細胞,來培植出可供人體移植的器官。

BBC醫療事務記者弗格斯·沃爾什報道說,加利福尼亞大學戴維斯分校(UC Davis)的團隊希望這些「嵌合體」胚胎(chimera)能為緩解世界移植器官緊缺問題提供答案。

BBC電視時事欄目《廣角鏡》獲准參觀加大戴維斯分校的實驗室。據了解,研究人員會讓這人豬「嵌合體」胚胎在母豬體內發育28天,然後終止懷孕,取出胚胎進行分析。

這項技術一直備受爭議,不少專家從道德層面提出質疑,擔憂人類幹細胞將流轉到發育中的豬隻大腦。動物福利人士也擔心此舉將帶來更多虐待動物行為。

美國國立衛生研究院(NIH)去年曾下令暫停撥款,支持任何同類研究計劃。

製造「壁龕」

這樣的胚胎合成技術牽涉兩個階段。首先,研究人員須利用稱為CRISPR的基因剪輯技術,去除新受精豬胚胎中讓胰臟生成的基因,以形成基因「壁龕」。

然後,科學家會把誘導性多功能幹細胞(iPS)注射到胚胎裏面。這些iPS細胞是從成年人細胞中分離出來,再「回撥」成可以發育成任何組織的幹細胞。

UC Davis的團隊希望被注入的人類iPS細胞能利用豬胚胎中的「壁龕」發育。領導這項研究的UC Davis生殖生物學家巴勃羅·羅斯博士對BBC說,他們希望胚胎中生成的胰臟最終是完全由人類細胞組成。

羅斯博士不認為基因改造過程將造成豬腦染有人細胞,但他稱這正是研究項目進行得小心翼翼的原因。

「我們覺得生成一個人腦是不大可能的,但我們將調查這可能。」

圖片版權 Pablo Ross at UC Davis
Image caption 研究人員正把人類幹細胞注入豬的受精卵中,從圖片右側可看見被注入的人類細胞。

美國明尼蘇達州大學神經外科學系教授華特·勞爾的團隊也有從事類似研究。他認為豬是培植人類器官的理想「生物育嬰箱」,他日有可能用作培育更多人體器官,例如心、肝、腎、肺和眼角膜。

不過勞爾教授強調,研究仍處於初步階段,他的團隊仍要辨別出要培育個別器官而必須去除的對應基因。

「Chimera」一詞在希臘神話中是一隻會噴火的怪獸,由獅子、山羊和蛇組成。不過各研究團隊堅信,經改造出來的人豬混合胚胎無論外貌還是行為都將與一般的豬無異,只是有其中一個器官會是由人類細胞組成。

潛在憂慮

BBC記者指出,基因編輯技術為異種器官移植(xenotransplantation)技術和把動物器官移植到人體的研究獲得新生。

1990年代,世界曾對基因改造豬能無限量提供人類移植器官抱有希望,但由於擔心接受移植的人類可能感染動物病毒而叫停臨牀試驗。

然而,爭取結束工廠式畜牧的活動團體對「器官農場」這個概念感到沮喪。

總部設在英國的世界友善農業組織首席政策顧問史提芬森對BBC說:「我對可能開拓出新的動物受苦來源感到焦慮。讓我們先找更多人捐獻器官。要是這還存在器官短缺,我們再考慮利用豬隻,前提是我們要少吃肉,好讓用於人類用途的豬隻總量不會增加。」

目前,英國有數千人在器官移植輪候名冊上,數以百計病人在等到捐獻者前不治去世。

《廣角鏡——醫學大突破:編輯你的基因》將於星期一(6月6日)英國夏令時間20:30在BBC電視一台播出,歡迎英國境內觀眾到時收看,或在首播後於 BBC iPlayer收看回放。

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