國際縱橫:泰國是如何愛上英超萊斯特城隊的

萊斯特城在泰國越來越受歡迎
Image caption 萊斯特城在泰國越來越受歡迎

萊斯特城足球俱樂部正以5分優勢雄霸英超排行榜,並剛剛確認將參與一場全球精英球隊的季前巡迴賽。

萊斯特城這支來自英格蘭中部的球隊的轉型也越來越有國際範兒。在球隊主人的故鄉泰國,這種趨勢更明顯。

就在一年前,萊斯特城俱樂部還在英超排行榜末尾徘徊,似乎確定會在升入英超僅僅一個賽季之後會降級至英冠。

那時,在位於曼谷市中心的萊斯特城官方紀念品店停留兩小時,可能也不會看到一位顧客。一排排藍色球衣無人問津,只有無所事事的店員們才會觀看店內大屏幕播出的賽況。到去年年底,商店倒閉。

萊斯特城俱樂部所屬的泰國王權免稅店在過去10年內壟斷了擁有五千萬人以上客流量的曼谷國際機場的免稅購物業務。他們想盡了一切辦法提升名氣,在免稅店中擺滿了萊斯特城相關紀念品。

但是,在機場以外的地方,很難讓泰國人戒掉對曼聯、利物浦、切爾西等英超其它球隊的喜愛。

今天,你在泰國買不到一件萊斯特城球衣—全部售罄。王權免稅店不得不讓球迷們從英國直接訂購。

萊斯特城在本賽季的崛起撼動了泰國球迷,甚至那些其它球隊的支持者們也轉而支持該球隊。

正在觀看泰國蒙通聯隊比賽的球迷Sorrapat Sriparn說:「我是利物浦隊的球迷,但是私下支持萊斯特城隊奪得英超冠軍」。在他的不遠處,長期支持切爾西隊的Suphanchai Ketbeungkan則表示,這支泰國所有的球隊上個賽季險些被降級,如今的表現是鼓舞人心的。

Image caption Phra Prommangkalachan是在過去三年內經常前往英國為萊斯特城隊祈福的數十名泰國和尚之一。

在曼谷舉行的一場周日練習賽上,買不到實物的我在中場休息的時候在筆記本電腦上搜出萊斯特球衣給一支泰國青年隊的成員們看。他們都認出了球衣,並且知道球隊的所有者來自泰國。

那麼,這些小球員會支持萊斯特城隊嗎?他們並不很確定,只有寥寥幾個人舉手。不難預見,他們中的多數人是曼聯或利物浦隊的支持者。

但是,如果萊斯特城想利用這個賽季的成功在泰國球迷心中留下永久的位置,那麼王權免稅店需要拿出更多投資,提高其在年輕支持者中的知名度。

到去年年底,萊斯特城展開他們所謂的足球診所項目,把以泰國最著名前鋒塞納芒帶領的教練團派往該國幾所學校,培訓青年球員——其中幾位還被送往英國受訓。

但是,其它英超球隊早已走在萊斯特的前面。比如,阿森納隊在泰國擁有一家充實和完善的足球學校,每周數百名當地兒童前往那裏訓練。

泰國足球評論員Aekarach Kengtooktang認為:「萊斯特城的崛起給球迷留下深刻印象,但是還需要更多時間擴展其球迷群體;曼聯或利物浦等知名球隊靠幾十年來的表現贏得了泰國粉絲;這在英超是一個歷史性時刻,但是還只有兩年,所以我們必須等著瞧」。

Image caption 萊斯特城隊的一些球員在泰國粉絲中越來越出名

雖然國家隊的表現乏善可陳,且當地聯賽水平欠佳,足球在泰國非常受歡迎。儘管近年來情況已經有所改善,對本地球隊的支持也有所提高,一些泰國球迷追隨西甲、德甲、意甲,但是多數人更喜歡英超。

因此,一些泰國大亨開始購買英國足球俱樂部,作為在本國提高自身地位和聲譽的手段。

這一趨勢是由充滿爭議的泰國前總理他信首創的。他因軍事政變被迫下台後在2007年買下曼城隊,但是一年後又將其售出。泰國最大啤酒企業像牌啤酒自2004年起成為埃弗頓隊的贊助商。

王權免稅店2010年買下萊斯特城隊之後,泰國最大的海鮮企業買下謝周三隊(謝菲爾德星期三隊),另一家泰國財團買下雷丁隊。

這其中,王權免稅店看起來中了大獎。

該公司在泰國免稅購物行業的壟斷富有爭議,其所有者維猜·斯裏瓦塔那布拉帕不喜歡拋頭露面。他拒絕接受本文的採訪。

萊斯特城在本賽季剩餘7場比賽中的表現是一切的關鍵。如果他們取得童話般的結果,就可以深入擁有6800萬人口、對足球瘋狂的泰國。

王權免稅店6年前購買萊斯特城俱樂部花費的3900萬英鎊,以及那之後約1億英鎊的投入看起來是絕佳的投資。

(編譯:張泳,責編:歐陽成)